Оружейник 2 (СИ)

Оружейник 2 (СИ)

Аннотация

    Мартин получил огромные силы, но в месте с этим возросло и количество его проблем. Теперь он стал одним из тех, кто должен защищать этот мир от угроз извне. А с каждым новым разрывом реальности, ситуация становится все более опасной…

Оглавление

Павел Швецов Оружейник 2

Пролог

    Дворец, умершего мага теперь, судя по всему, принадлежал мне, так же, как его сила и все слуги. По крайней мере, все они тут же преклонили колени, когда увидели меня над тем, что осталось от тела их прошлого господина.
    — Теперь с твоей помощью мы сможем многого добиться! — ликовала Валисия.
    — Совету магистров явно не понравится то, что я убил одного из них, — ответил я. Вся информация о них теперь была мне доступна, и стоило только слегка напрячь волю, чтобы перед глазами появились нужные изображения и полное досье на каждого великого мага.
    — Куда им до тебя! — презрительно фыркнула чародейка. — Пусть только сунутся. Я бы даже хотела на это посмотреть…
    — Не могла бы ты перевезти сюда моих друзей? Во дворце всё же безопаснее.
    Валисия кивнула и тут же удалилась. Она стала такой послушной после моего возвышения, что это не могло не радовать. Мне же оставалось повернуться ко второй девушке. Бывшая наложница хозяина арены смотрела на меня слегка отстранённо, но, по крайней мере, не пыталась убежать, и то хорошо.
    — Я так и не узнал твоего имени. Ты назовёшь мне его?
    Девушка отрицательно помотала головой. Тут же перед глазами у меня всплыла табличка с новыми возможностями, которыми я теперь обладал.
    «Доступна способность: „Чтение мыслей“.
    Применить?»
    Это было не правильно по отношению к живому, свободному существу, но я просто не удержался и активировал навык.
    Зрение слегка изменилось, от моих глаз словно бы прошёл мощный, невидимый импульс, который пронизывал всё на своём пути. Не стала исключением и девушка. Конечно, «чтением» это назвать можно было лишь с большой натяжкой. Передо мной скорее возникли разрозненные образы из её жизни, и те обрывки мыслей, которые сейчас роились в её голове.
    Я ощутил боль, страх, вечное желание убежать, спрятаться, отомстить тем, кто был жесток с ней и, внезапно вспыхнувшую ярость.
    Она зашипела, должно быть, почувствовав вторжение в собственный разум. Её глаза вспыхнули красными огоньками, и девушка одним прыжком оказалась возле меня.
    Защитная система моего организма тут же предложила целый набор методов, позволявших разобраться с ней, но я не стал ничего делать, вместо этого мирно приподняв руки.
    — Прости. Я не удержался. Нерри…
    От звука своего имени, она вздрогнула и попятилась, словно услышала его впервые за долгие годы. Она отступила ещё на шаг и прыгнула к двери.
    — Стой! — крикнул я. — Ты ведь останешься в городе?
    Нерри посмотрела на меня долгим, испытывающим взглядом, но вместо ответа просто сделалась невидимой и скрылась в темноте коридоров.
    Что ж, все теперь заняты своими делами. У меня тоже были кое-какие. Память Тартеса ещё не до конца была усвоена мной, однако такие элементарные вещи, как защита дворца, всплывали на поверхность сознания тут же.
    Теперь в Древе технологий был целый раздел, посвящённый различным зданиям и их усовершенствованиям. Я открыл его и увидел схему дворца, со всеми этажами, многочисленными коридорами и скрытыми от посторонних глаз комнатами.
    Судя по всему, здание в обычное время охранялось очень надёжно. Однако Тартес снял большую часть защитных чар, чтобы мы с Кайгом сумели проникнуть сюда, и теперь мне требовалось вернуть их на место.
    Самым первым шёл защитный купол от физических атак, который судя по характеристикам можно было пробить разве что прямым попаданием ядерной бомбы. Дальше была защита от всевозможных шпионских штучек. И, наконец, сразу несколько слоёв магической обороны.
    Выглядело очень внушительно, кроме того, не надо было забывать про многочисленную стражу. Оказывается, те, с кем мы столкнулись во дворе, были только началом. По одному слову хозяина дворца, из обширных подземелий должны были вырваться огромные, двухголовые псы, размером с небольшую лошадь. В коридорах, прямо из стен появлялись целые отряды вооружённых скелетов, которые и при потере всех конечностей, продолжали представлять серьёзную опасность. А ещё тут хранилось нечто под названием «Ужас ночи», и, судя по смутным описаниям, эта штука была настолько отвратительна, что даже такой маг, как Тартес ни разу не решился её применить.
    Однако мне не стоило забывать и о другой стороне моих способностей. Техника и оружие могли быть не менее эффективны, чем даже самые мощные чары. А теперь, когда с опытом, энергией и материалами никаких проблем не было, можно было хоть весь периметр уставить скорострельными пушками или хотя бы пулемётами. Но это всё, когда хоть немного рассветёт…
    Сообщение Системы заставило меня вздрогнуть.
    «Получено новое задание: Встретиться с советом магистров Вагнирка».
    Ну, вот тебе и свобода… А я так надеялся, что прямых заданий больше не будет. Впрочем, вместе с досадой пришло и некоторое облегчение. Всё-таки меня не оставили одного с теми угрозами, о которых говорил перед смертью Тартес.
    Теперь я не только знал о них, но и чувствовал. Когда рвётся само пространство между мирами, то многие существа могут это уловить. Кроме того, на карте — а теперь в неё вмещался целый огромный континент — отображались мелкие, пульсирующие точки, которые обозначали очередной разрыв.
    Я пробежал глазами по карте и насчитал восемь таких. Одна из них была в том самом подземном поселении гномов, в котором появился я. Значит, сейчас в этом мире может быть ещё, как минимум семь таких же «пришельцев». Хотя, скорее всего, они все уже мертвы, ведь никто из них не получил артефакт богов, как я.
    Я подошёл к распахнутому окну и поглядел на небо. На востоке уже начинал набирать силу рассвет. О том, чтобы поспать, сегодня можно было и не думать…

Глава 1

    Магистров было шесть. Они пришли ближе к полудню и, не сговариваясь, остановились перед воротами дворца. Я мысленно прикинул, выдержит ли вся поставленная мной защита, если они решатся на штурм… Лучше такое не проверять. Кроме того, я всё равно собирался с ними поговорить.
    Потому, почти сразу же вышел к ним, один, без сопровождения, давая понять, что их совсем не боюсь. Этот «совет» пришёл из памяти Тартеса. Он всегда себя так вёл с ними. Стоит только показать слабость и неуверенность, как они тут же набросятся на тебя.
    По моему знаку ворота медленно распахнулись, и магистры, всё так же синхронно, вошли во двор. Я чувствовал, как дрожат защитные заклинания. Быть может, кто-то из великих магов, решил тайком проверить их на прочность. По их лицам сложно было что-то сказать. Хотя некоторые из них с явным любопытством поглядывали на недавно возведённые башенки с пушками и пулемётами. Что это конкретно, они знать, конечно, не могли, но опасность, идущую от оружия, явно прекрасно улавливали.
    — Добро пожаловать, — произнёс я, когда маги остановились в нескольких шагах от меня. — Я рад вас всех здесь видеть.
    — Вы говорите, как хозяин этого дома, — заметил один из них — высокий, худой, очень похожий на скелет.
    «Пасгер — один из магистров Вагнирка. Великий маг. Самый старый и опытный из всех.
    Отношения с Тартесом: Нейтральные».
    Я моргнул, прогоняя, внезапно появившееся перед внутренним взором досье. Тартес успел собрать немало сведений о каждом из своих коллег-магистров. И теперь все эти данные принадлежали мне. А вот они про меня ничего не знали, и это их явно бесило.
    — Теперь дворец и верно, принадлежит мне, — вежливо кивнул я.
    — Мы так не считаем, — подал голос Эргин, который был больше всего дружен с Тартесом и теперь едва сдерживал себя, чтобы не применить боевую магию.
    — Боюсь, здесь и сейчас важно только то, что считаю я.
    Сказанные мною слова рассердили их, встревожили, заставили переглянуться, но главное, это было именно то, что могло позволить мне удержать всех от бессмысленного кровопролития.
    — Мы не можем так всё оставить, — наконец, произнесла Фейнира — единственная женщина среди совета магистров. — Один из нас погиб, и кто-то должен ответить за его смерть.
    — Тартес за неё уже ответил. Он сам привёл меня в свой дворец, сам убрал стражу, сам сотворил свою судьбу. Отбросим церемонии. Если вы хотите боя со мной, то можете попытаться. Но лично я думаю, что у нас всех есть дела и проблемы гораздо важнее.
    Магистры снова переглянулись. Все они поняли, что я говорю о разрывах границ между мирами. Один такой должен был случиться совсем скоро, и относительно недалеко от города. Это чувствовали все, без исключения. Однако некоторые магистры — я видел это по их движениям и ненавидящим взглядам — были готовы наплевать на общее дело и безопасность.
    Я чуть напрягся, проверяя, готовы ли чары. Стволы пулемётов чуть дрогнули, лязгнув металлом, готовые по одному моему приказу выпустить сотни пуль за секунду.
    Однако этого не понадобилось.
* * *
    Я вернулся в один из роскошных залов дворца. Эдди и Лиам, сидя за длинным столом, наслаждались едой и напитками, принесёнными слугами. Мия, всё это время, недвижно сидевшая рядом с ними, тут же вскочила на ноги.
    — Как всё прошло? — обеспокоено спросила она.
    — Лучше, чем я думал. Мы договорились о чём-то вроде хрупкого перемирия.
    — Ещё бы они решили иначе! — презрительно фыркнула Валисия, появляясь из другой двери. — Эти так называемые «магистры» и «великие маги» только и могут, что болтать, да запугивать всех вокруг, кто послабее их. Но стоит им только встретить на своём пути сильного, по-настоящему сильного, и всё тут же меняется…
    Я рассеянно кивнул. Мои мысли сейчас были далеко отсюда. Мы договорись с магистрами посетить место будущего разрыва пространства заранее. Это значило, что придётся вновь воспользоваться порталом, а о нём у меня были не самые лучшие воспоминания. Впрочем, тогда я пользовался самым простым устройством, сейчас можно будет создать артефакт гораздо более безопасный и надёжный.
    — Я отлучусь этой ночью, — сказал я, подзывая Валисию. — Срочные дела. Ты можешь остаться здесь и присмотреть за остальными?
    — Конечно, — она даже лёгкий поклон мне отвесила, и меня чуть передёрнуло. Всё-таки слишком разительные были перемены в её поведении… Кого она во мне видела? Надежду для магических народов, наконец, обрести равноправие? Я не был уверен, что для такого хватит даже моих, многократно возросших сил.
    — Нерри не появлялась?
    — Кто? А, та дикарка? Нет. Я её не видела. Но, если она придёт, я тебе немедленно доложу.
    Оставалось ждать вечера. И это было самое сложное. Особенно сейчас, когда я знал, что меня ждёт, и сколько ещё предстоит сделать. Но терпение — одно из тех качеств, без которых не обойтись.
    Когда стемнело, я создал портал последнего поколения — маленький, аккуратный цилиндр из серебристого металла, весь покрытый рунами. Он мог доставить меня в любую точку континента с точностью до метра, и при этом, его перезарядка длилась не больше пары минут.
    И всё же, мои руки дрожали, когда я крепко сжал его и мысленно задал координаты. Меня тут же швырнуло через пространство, прочь из дворца, из города, туда, где сейчас сильнее всего сгущалась тьма.
    Несмотря на то, что подобное перемещение по-прежнему казалось мне чем-то отвратительным, я не мог не признать, что в этот раз было намного легче. И главное, я оказался именно там, где и хотел.
    Портал дёрнулся и замер в моей ладони. Под ногами я ощутил мягкий песок, которого здесь было полно. Вокруг, сколько ни смотри, почти никакой растительности, если не считать нескольких жалких кустов, покрытых острыми колючками.
    Большинство магистров были уже здесь. Они стояли, образовав полукруг, о чём-то негромко переговариваясь. В ярком лунном свете их силуэты показались мне зловещими. Я негромко ругнулся и тут же активировал «Ночное зрение». Теперь всё было видно ничуть не хуже, чем днём. Наверное, именно так и видят мир вампиры.
    Моё появление встретили не самым радушным образом, однако я был рад уже тому, что никто на меня не напал.
    — Вы вовремя, — вместо приветствия сказал Пасгер. — Остаётся не так много времени…
    Я поглядел в пространство, метрах в пятидесяти от нас, и понял, что старый маг прав. Этого, пока ещё нельзя было увидеть, но энергия бурлила здесь так, что если бы не те щиты, что выставили мои «коллеги», то находиться здесь было бы просто невозможно.
    В следующие минуты прибыли оставшиеся магистры. Они никак не показали, что заметили моё присутствие здесь и сразу же подошли к остальным.
    Пока мы ждали, я мысленно прокручивал в голове воспоминания Тартеса. Когда маги впервые столкнулись с этой проблемой, то попытались предотвратить дальнейшие разрывы пространства. Однако никакие их заклинания и хитрости не помогли. Сила, которая уничтожала границы между мирами, превосходила их собственные многократно.
    Потому и сейчас все просто стояли, мысленно готовясь. К чему? Это был самый главный вопрос. Порой из таких разрывов вообще ничего не появлялось, и всё ограничивалось выплеском энергии. Чуть реже просачивались души, вроде моей, но их маги отследить не могли (к счастью для меня). И совсем уж редко, но всё же бывало, когда в этот мир проникали существа в своём физическом воплощении. И вот тогда могло произойти всё, что угодно, ведь никто не знал, из какого мира к нам пожалует очередной гость.
    Все маги разом вздрогнули, когда воздух метрах в двух над землёй в месте разрыва вдруг заискрился. Я напрягся, приготовив заклинание одной рукой и крепче сжимая рукоять пистолета другой.
    По ушам больно ударил громкий треск. Во все стороны хлынула энергия, и магические щиты задрожали под её напором. На какое-то мгновение вокруг стало светло, как днём. Пространство разверзлось, и два мира соединились…

Глава 2

    — Что-то не так, — едва слышно пробормотал Пасгер, но я всё равно услышал его.
    В воздух поднялось огромное количество пыли, которая кружилась, словно бы в вихре. Кроме того, последствием выброса энергии стал дым, который теперь поднимался высоко в небо.
    Но не это обеспокоило старого мага. Я, как и все остальные, сначала почувствовал, а потом и увидел, что в наш мир пожаловал некий гость.
    Существо было огромного роста — метра четыре, не меньше. Оно с трудом поднялось на ноги, и сквозь дым и пыль, можно было разглядеть несколько светящихся огоньков глаз. Очертаниями оно напоминало человека, но только неправильного сложения.
    — Всем приготовиться, — отдал приказ Пасгер, и в руках магов тут же вспыхнули готовые к бою заклинания.
    Я тоже повторил это действие, но применять магию, пока не очень хотелось. Всё-таки мы понятия не имели с кем или чем столкнулись.
    Существо, меж тем, сделало неуверенный шаг вперёд, и моих ушей достиг звук, похожий на лязг металла. Догадка, пронзившая мой разум, была почти невозможной, но, тем не менее, правильной. Пыль слегка улеглась, и перед нами предстал гигантский человекоподобный робот, а может, это был просто бронекостюм, с притаившемся внутри живым существом.
    Он увидел нас почти сразу и замер. Огоньки его «глаз» замерцали, и я понял, что он сканирует нас.
    — Что за тварь такая? — с отвращением, спросил кто-то из магов.
    Для них и верно, он представлял из себя невиданного прежде монстра. Но я понимал, что мы столкнулись с представителем явно разумной цивилизации.
    — Надо бы попытаться… как это говорится? Вступить с ним в контакт, — сказал я.
    На меня посмотрели, как на умалишённого. Не помог делу и сам таинственный «пришелец». Он, очевидно, посчитал нас представляющими для него угрозу, и потому начал медленно отступать в сторону.
    Кто-то из магистров пустил в него заклинание. Оно ударило пришельцу в грудь, и тот упал, но тут же рывком поднялся. Броня на его груди раскалилась до красна, но вроде бы выдержала.
    Больше он не стал отступать. Опустившись на одно колено, он создал вокруг себя полупрозрачный защитный купол. В этот же момент его руки быстро трансформировались в оружие, над плечами «выросло» что-то сильно напоминающее ракетные установки.
    Он атаковал нас, не задумываясь. Теперь уже нашим щитам пришлось пройти проверку на прочность. Я насчитал у него, как минимум четыре вида вооружения, и будь на нашем месте обычные люди, то от нас не осталось бы ничего кроме пепла.
    Но щиты, хоть и громко трещали, но всё же выдержали эти удары. Маги опомнились и перешли от защиты к нападению. Те, что были моложе, исчезли и в следующий миг появились уже за спиной пришельца. Они объединили свои силы в одно особо мощное заклинание, и получившийся золотой луч обрушился на защитное поле.
    Оно заискрило, проминаясь, и пришелец тут же перекатился в сторону, снова вскинул руки и выпустил целый рой пуль, которые пропахали землю, поднимая в воздухе ещё больше пыли. Однако магов там уже не было. Они сделались невидимыми и теперь обходили противника по дуге. Но это не помогло. Скорее всего, у него в шлеме был встроен тепловизер, или ещё что-то в этом духе, так что, стайка крошечных ракет угодила точно в цель.
    Я услышал крики боли и заметил кровь, проступившую прямо в воздухе. Маги явно не умели сражаться с таким противником. Его оружие было слишком мощным, а броня крепкой.
    Пришлось мне тоже покинуть безопасный защитный купол и броситься на помощь раненным магистрам. Пришелец заметил меня почти сразу и тут же открыл огонь. «Рывок» помог обогнать пули. Но долго мой организм так не сможет. Мне тоже нужна броня… Но не в пылу же боя её делать.
    Память Тартеса подсказывала нужные решения, которые могли помочь. Себя невидимым делать было бессмысленно, но вот создать непроницаемый туман вокруг самого пришельца, при этом, такой, чтобы все его сенсоры оказались бесполезными…
    Я практически импровизировал, соединив два заклинания в одно. За какие-то секунды механического гиганта окутала чёрная пелена, мерцающая разрядами электричества. Стрельба прекратилась, и я понял, что достиг успеха. Но это была ещё только половина дела.
    Рядом со мной материализовался Пасгер.
    — Хорошая работа, — одобрил он. — Но броню всё равно будет трудновато пробить. Мы, конечно, можем применить кое-что из высшей магии… но тогда от нашего врага не останется даже жалкого ошмётка. А я бы всё же хотел узнать о нём хоть что-нибудь.
    Я кивнул, продолжая концентрироваться на том, чтобы удерживать поле вокруг пришельца.
    — Не обязательно пробивать его броню, — заметил я. — Если там, внутри неё скрывается живое существо…
    Пасгер всё понял. Он действовал быстро, и я узнал выбранное им заклинание. Броня нашего «гостя» защищала его только от физических атак, и едва ли была рассчитана на ментальные.
    Ужасающий и полный боли крик послышался из середины мерцающего чёрного облака. Я больше не видел смысла удерживать его, и оно тут же начало рассеиваться. Так что, вскоре все мы увидели корчащегося и хватающегося за голову пришельца.
    Он уже больше не мог атаковать нас, не мог бежать, не мог вообще ничего. Безумие захватило его разум полностью. Я понятия не имел, какие именно ужасы внушал ему сейчас великий маг, и, в общем-то, не хотел бы этого знать…
    Остальные магистры тоже постепенно подходили к нам, с любопытством исследователей разглядывая, представшую перед ними картину. Впрочем, кто-то лишь презрительно и самодовольно фыркнул, направившись помогать раненным.
    Я не смог долго выносить крики, что хоть и были сильно приглушены шлемом, но всё же отдавались в ушах болью.
    — Может, хватит уже? — сказал я.
    — Верно, хватит этих игр! — Эргин шагнул вперёд и усилием воли заключил пришельца в плотную, огненную сферу.
    Я сначала подумал, что таким образом он просто хочет сковать опасного противника, но почти тут же понял, что ошибся. Эта сфера была нужна для убийства.
    Пасгер опустил руки, и крики на мгновение прекратились. Однако тут же раздались с новой силой, только теперь уже от боли.
    — Так нельзя, — я шагнул было к Эргину, но Пасгер остановил меня, схватив за локоть.
    — Не вмешивайся, парень. Мы знаем, что делаем.
    Остальные маги были бесстрастны. Они словно бы превратились в древние, каменные статуи, и я впервые задумался о том, сколько же им лет…
    Огненная сфера полыхнула ярче прежнего и погасла. На землю с грохотом упала тяжёлая, металлическая броня. Она оплавилась так, что вокруг тела даже образовалось несколько маленьких лужиц потерявшего твёрдость металла.
    Надежды на то, что после этого пришелец мог выжить, не было никакой. И всё же, оставалось ещё выяснить, точно ли под бронёй скрывается живое существо.
    Естественно, я не стал трогать ещё не остывший металл руками, и воспользовался магией. С негромким щелчком маска отделилась от шлема и улетела в сторону. Перед нами предстало худое, вытянутое лицо с сильно обугленной кожей. Глаз не осталось вовсе, и пустые глазницы невидяще смотрели в холодное, тёмное небо.
    — Странное существо, — объявил Пасгер. — Я не видел такого прежде и даже не слышал о них. Очевидно, тот мир, из которого оно прибыло, довольно сильно отличается от нашего.
    Никто не стал спорить с этим утверждением, но я не смог удержать язык за зубами.
    — Мы бы узнали о нём больше, останься он в живых.
    — Не тебе решать его судьбу, — зло произнёс Эргин. — Мы защищали этот край ещё до того, как родился первый мужчина в твоём роду. Так что, не смей учить нас, что делать!
    — Доставим тело в город, — предложил Пасгер. — Хорошо бы изучить нашего «гостя», и эти его странные доспехи. Это может помочь в будущих битвах.
    Я был «за», однако остальные восприняли эту идею с явным недовольством.
    — Его нужно сжечь на месте, — убеждённо заявил маг по имени Миан. — Неизвестно, какие беды может принести его тело, привезённое в Вагнирк. Кроме того, обязательно пойдут слухи, а нам сейчас меньше всего нужно, чтобы на улицах началась паника.
    Большинство магистров поддержали эти слова, и нам с Пасгером пришлось уступить.
    Двое магов вышли вперёд. Они синхронно, словно только и делали, что репетировали это, вытянули руки и произнесли магическую формулу. Благодаря памяти Тартеса я без труда узнал её, и всё же вздрогнул, когда заревело голубоватое пламя. Оно за секунду охватило тело пришельца и почти тут же превратило его в угли, которые исчезли через какое-то мгновение. С его бронёй было сложнее, однако под действием столь сильной магии вскоре начала исчезать и она.
    Через пять минут на земле не осталось уже ничего, кроме огромного, чёрного пятна, однако Миан почти сразу же засыпал его целой тонной песка.
    Все стали расходиться, открывая порталы и, возвращаясь в Вагнирк. Вскоре остались только мы с Пасгером.
    — Я думал, вы здесь самый старший, — сказал я.
    — Самый старый, — поправил маг. — Возможно, самый мудрый. Но ни то, ни другое не позволяет мне командовать остальными. Каждый из них считает выше своего достоинства прислушиваться к чьим-либо советам. Они уважают только одно…
    — Силу, — кивнул я. — Да, я знаю. Жаль, что я, пока ещё недостаточно силён. Тогда мне бы удалось настоять на том, чтобы хоть как-то изучить тело.
    — Всему своё время. Однако кое-что мы всё-таки способны сделать и сейчас, — он вытянул руку куда-то в сторону, и в его ладонь со свистом скользнула маска пришельца, которую я отбросил, и о которой забыли магистры.

Глава 3

    Мы прибыли в дом Пасгера всего лишь через пару минут. Это было не очень большое, и малоприметное здание из серого камня. Оно было почти лишено окон, а единственные двери, ведущие внутрь, были столь искусно замаскированы, что я увидел их лишь после того, как хозяин дома протянул к ним руку.
    — Я вижу, ты слегка удивлён, — заметил Пасгер.
    — Есть немного. Мне казалось, что все магистры Вагнирка живут во дворцах и купаются в роскоши. А здесь… — я осмотрелся. — У вас будто бы даже слуг нет, и стражи.
    — Зачем мне стража, если есть магия и кое-какие секреты, — рот мага скривился в не самой приятной ухмылке. — Тебя бы, например, разорвало на части, приди ты сюда без моего разрешения. А что касается роскоши… Кто-то превыше всего ценит власть, другие золото, третьи хотят стать сильнее прочих и править миром…
    — А какая слабость у вас?
    — Знания. Вот моя главная слабость, — он плавно повёл рукой, и в стене открылся узкий проход, ведущий куда-то под землю.
    Мы стали спускаться вниз, и я постепенно начал понимать, что основная часть дома находится вовсе не на поверхности. Лаборатория была огромной и могла вместить чуть ли не сотню учёных и магов за раз. Однако тут было пусто. Пасгер видимо, любил работать один, и очень не хотел ни с кем делиться открытиями. Почему в таком случае он взял с собой меня, пока было не ясно, но я на всякий случай держал наготове пистолет.
    Почти сразу же Пасгер приступил к изучению маски. Он положил её на древний, каменный стол и принёс туда же несколько книг, сумку с какими-то инструментами и большой, уродливый кристалл, который периодически начинал пульсировать фиолетовым светом.
    Однако сколько бы Пасгер не бился над тайнами маски нашего загадочного пришельца, он так и не смог ничего толком узнать.
    — Ни следа магии, — недовольно бормотал старый чародей, склонившись над маской так низко, что его длинный нос, едва не касался её поверхности. — Но ведь она определённо работала… В этом нет никаких сомнений! Неужели всё дело только в технологиях?
    Я всё это время терпеливо молчал, сидя в предложенном мне кресле, в углу комнаты, и с явным любопытством рассматривал лабораторию Пасгера. Чего здесь только не было, начиная от хорошо знакомых мне склянок и колбочек с разноцветными, часто светящимися жидкостями, и заканчивая огромными ящиками, чью поверхность сплошь покрывали руны и другие защитные знаки. Когда я подошёл к одному из них вплотную, то ящик вдруг задёргался, а внутри него определённо что-то металось и кричало.
    — Лучше не трогай здесь ничего, — сказал мне Пасгер. — Я собирал эту коллекцию долгие годы, и многие вещи в этой комнате крайне опасны.
    Я благоразумно решил его послушать и больше уже не пытался подходить к чему бы то ни было без разрешения хозяина.
    И всё же, время шло, а успехов в нашем деле не было ровным счётом никаких. Я понимал, что маг использует не те методы, что нужно. Скорее всего, и он это тоже понимал, потому и взял меня с собой. Однако признать это сразу, видимо, было выше его сил.
    Он промучился ещё около часа, потом выругался на древнем, давно позабытом языке и отошёл в сторону.
    — Могу я попробовать?
    — Давай, — рыкнул он, словно бы это я был виноват в том, что у него ничего не получилось.
    Я медленно подошёл к маске. Чёрный, оплавленный металл снаружи и идеально гладкий внутри. Когда-то давно здесь должно были располагаться крохотные экраны, через которые поступала вся визуальная информация, однако под действием чудовищного жара, они разлетелись в мелкое крошево. То же самое было с динамиками, обонятельными анализаторами и прочими приборами.
    Мне почти не верилось, что из этого куска металла можно извлечь хоть что-то полезное. Однако просто так сдаваться я тоже не собирался, и первым делом, на всякий случай решил испробовать несколько заклинаний, из тех, что хранились в глубинах памяти Тартеса.
    Это не дало ровным счётом никакого результата, а Пасгер презрительно хмыкнул, как бы давая понять, что если уж у него не получилось просканировать маску при помощи волшебства, то мне и пытаться не стоит.
    К счастью, у меня был и другой способ изучения. Я открыл Систему — ту её часть, которая отвечала за технологии — а после выбрал сразу несколько типов сканирования.
    Перед моими глазами почти сразу побежали строчки информации:
    «Материал: Металл. Содержит многочисленные примеси элементов, 27 % которых не встречаются в этом мире.
    Рабочее состояние: 6 %.
    Назначение: Защита от физических, химических и бактериологических опасностей. Поддержание связи. Передача и получение изображений. Хранение части, полученной информации.
    Попытаться извлечь, записанную информацию?»
    Надежды на то, что даже крупицы этой самой информации могли уцелеть, было мало, однако я всё же должен был попробовать.
    — Нужно немного подождать, — сказал я Пасгеру, который всё это время, не отрываясь, смотрел за тем, что я делаю.
    — Разумеется, — кивнул он, и с минуту молчал. Потом медленно и тихо заговорил: — По правде сказать, изучать тебя не менее интересно, чем эту несчастную маску. Я смотрю на тебя и никак не могу понять, кто же ты? Или, что ты?.. С одной стороны, в тебе столько силы, но с другой, ты толком не умеешь ей пользоваться… Даже не знаю, кто бы вышел победителем из нашего боя, реши мы проверить, кто сильнее.
    — Тогда предлагаю это никогда не проверять.
    Маг криво улыбнулся, а мне было уже не до разговоров с ним, ведь Система сообщила об успешном сканировании.
    — Кажется, что-то есть…
    — Я тоже хочу на это взглянуть, — Пасгер решительно шагнул к столу. — Либо мы увидим это вместе и одновременно, либо никто и никогда. Выбирай.
    На секунду меня охватило жгучее раздражение, из-за этого ворчливого и слишком много думающего о себе мага. Однако любопытство оказалось сильнее, и я вынужден был согласиться.
    Информация поступила мне в мозг, а потом передались к глазам, радужки которых тут же засветились мягким, неоновым светом, а по их поверхности побежали символы и линии. Из зрачков «выстрелили» мириады тонких лучей, которые почти мгновенно соткали в воздухе голографическое изображение.
    «Запустить проигрывание?» — спросила Система, и я ответил согласием.
    Перед нами в комнате появился всё тот же пришелец. Вернее, так могло показаться на первый взгляд. Ведь цвет его брони и символы на ней явно отличались от тех, что были у убитого магистрами.
    Он прошёлся взад и вперёд, а фонари его глаз всё это время то загорались, то гасли. Между ним и «нашим» пришельцем явно шёл какой-то разговор, однако звук воссоздать не удалось.
    Второй пришелец резко подошёл к «нашему» и толкнул его в грудь. Завязалась короткая потасовка, завершения которой мы так и не увидели — изображение замерцало и исчезло. А, когда появилось снова, то показывало уже совсем другую картину.
    Это был город. Величественный и необъятный. Только не такой, как Вагнирк — полный древности и магии. Но и на наземные города он тоже не походил. Всё здесь, от подсвеченных изнутри улиц, до летающих в небе тысяч машин было словно ненастоящим, и в то же время, таким знакомым мне по всем фантастическим фильмам про далёкое будущее.
    Насколько же эта цивилизация превосходит нашу? И так уж ли был на самом деле силён, попавший к нам пришелец? Что если он в действительности самый слабый и ничтожный из них?
    Словно в подтверждении моих слов, в небе медленно и горделиво пролетел огромный корабль, который мог вместить в себя, наверное, половину населения Вагнирка.
    Изображение снова замерцало и сменилось. Теперь перед нами предстала целая группа таких же пришельцев. Все они что-то обсуждали, активно жестикулируя. Каждый был одет в такую же броню и даже и не думал снимать шлем, или маску.
    Их безмолвным разговорам казалось, не будет конца, однако вдруг что-то изменилось. Сначала я подумал, что нас ждёт очередной скачок к другому временному отрезку, однако дело было не в этом. Изображение стало нечётким из-за появившейся прямо в воздухе огромной воронки, которая во все стороны метала искры, и в то же время затягивала в себя всё, что было в непосредственной близости.
    Существа бросились врассыпную, однако один из них замешкался, и его начало затягивать внутрь чудовищного вихря. «Наш» пришелец не бросил своего товарища и попытался спасти его, что у него и получилось, однако сам он угодил в разлом, и вскоре оказался на уже знакомом мне пустынном участке земли.
    Дальше ничего не записалось, однако последней информацией было то, что наш гость успел отправить домой некий сигнал.
    Я моргнул, и лучи лазеров исчезли. Глаза с непривычки болели и слезились. Пасгер пребывал в оцепенении и как заворожённый смотрел в пространство, где ещё несколько секунд назад были голограммы.
    — Поразительно, — прошептал он. — Мы впервые смогли увидеть другой мир…
    — Да, смогли, — буркнул я.
    — Ты что, недоволен этим?
    — Вы видели, что было в самом конце? Пришелец, кем бы он ни был, успел отправить своим друзьям сигнал бедствия. Если я правильно понял, то в нём могло сообщаться о новом мире и… его агрессивных жителях.
    — И что? Разлом больше не активен.
    — Да, но он и не закрыт окончательно. Два мира всё ещё соединены и неизвестно, что предпримут наши новые знакомые…
    Пасгер нахмурился. Мои слова, кажется, заставили его серьёзно задуматься.
    — Вряд ли они что-то могут, но… я думаю, будет не лишним ещё раз наведаться туда и выставить парочку защитных заклинаний.
    Старый маг был напуган больше, чем старался показывать. Он спешно направился к лестнице и поманил меня за собой. Я послушно пошёл следом, но и не забыл, при этом, тайком захватить с собой маску. Пасгеру это явно не понравится, однако я не считал, что этот трофей принадлежит ему одному.
    Мы быстро поднялись по крутым ступенькам, и, не замедляя шага, направились во двор, где можно было спокойно открыть портал.
    — Я всегда думал, что главная опасность для нас от этих разломов, заключается в том, что однажды они просто разорвут наш мир на части, — говорил Пасгер, скорее, самому себе. — Но вот ещё одна напасть…
    — Мы справимся. По крайней мере, я надеюсь…
    — Надежда — это хорошо! — он резко повернулся ко мне, и глаза его мерцали бушующей энергией. — Однако слишком много тоже не надейся, парень, иначе разочаруешься. Даже, если боги будут к нам добры, и никаких последствий от жителей того мира не будет, то скоро появятся новые разломы. И кто появится из них? Хватит ли наших сил, чтобы справиться с очередным сверхсильным существом?
    Я пожал плечами, прекрасно понимая, что он прав. Память Тартеса хранила в себе точно такие же опасения. Но было в ней и ещё кое-что. Пасгер, должно быть, уловил это в моём взгляде и с торжественной мрачностью кивнул.
    — Да, именно, парень! Есть ведь ещё самый главный вопрос, и самая серьёзная проблема. Кто устроил всё это? Кто создал самый первый разлом?

Глава 4

    Перемещение при помощи портала — само по себе крайне неприятно. Будь у меня другой способ за секунды перемещаться на огромные расстояния, то я лучше бы пользовался им. Однако деваться было некуда, пришлось снова скользнуть в межпространство и довериться магии.
    Однако в этот раз что-то явно было не так, как раньше. Ураган цветов и звуков вокруг меня на мгновение сделался тусклее, а потом взорвался, вспенился и хлынул совсем в другую сторону.
    Меня бы наверняка разорвали эти невообразимые силы, но, к счастью, я успел отключить портал, и всё мгновенно стихло. Меня вышвырнуло в обычный мир, и я ощутил, что падаю с огромной высоты. Такое уж точно не входило в мои планы, тем более, что летать я точно не умел.
    Однако одно из явных преимуществ в жизни мага — почти из любой ситуации можно выйти живым и относительно невредимым. Я затормозил своё падения и попытался приземлиться, как можно мягче, однако опыта в подобном у меня не было, и посадка выдалась жестковатой.
    А вот Пасгер, который появился из воздуха лишь парой секунд позже меня, спланировал на землю очень медленно, и даже пыли не поднял. Однако выглядел он точно так же обеспокоенно.
    — Что это ещё за дела? — пробормотал он, оглядываясь по сторонам.
    — Вы с таким раньше не сталкивались?
    — Никогда! Думаешь, мы опоздали, и это дело рук наших «друзей» из соседнего мира?
    Я пожал плечами.
    — Есть лишь один способ это узнать.
    Судя по карте, которую я раскрыл перед своим внутренним взором, мы были не так уж далеко от нужного места. Несколько километров по прямой, и мы окажемся, где нужно. Правда ещё предстояло сначала подняться на высокий и довольно крутой скальный массив, у подножия которого мы оказались. Но я был в прекрасной форме, да и Пасгер, несмотря на годы, будто бы не чувствовал усталости.
    — Нужно быть готовыми ко всему, — говорил он, проворно карабкаясь наверх. — Если там засада или что-то вроде того, то наших с тобой сил может и не хватить.
    — Вызовем подкрепление, — ответил я. — Это ведь касается и остальных магистров тоже, я прав?
    Однако Пасгер не успел мне ответить. Мы, наконец, поднялись на вершину и вид, открывшийся нам отсюда, прогнал всякие мысли.
    Над горизонтом, там, где должен был располагаться разлом, поднимался огненный гриб, хорошо знакомый мне по жизни на Земле.
    — Они применили ядерное оружие… — пробормотал я, сильно поражённый увиденным. — Наверное, как-то умудрились отправить заряд сквозь разлом. Что ж, пожалуй, это объясняет, почему вдруг перестали работать порталы…
    — Ты уже знаком с этим оружием? — нахмурился Пасгер. — Но откуда тебе о нём известно?
    — Долгая история. Но я и правда кое-что знаю о нём, — это было не совсем верно для моего текущего состояния, ведь Система практически сразу же предоставила мне всю необходимую информацию. Судя по всему, это было не совсем то, что люди использовали на Земле, однако большинство поражающих факторов и мощность была схожей. — Нам бы уйти отсюда поскорее. К этому взрыву нельзя подходить близко. Повезло, что мы оказались вне зоны поражения и слегка задержались в городе…
    Я начал спускаться обратно, вниз, чтобы всё спокойно обдумать. Пасгер безмолвно скользил за мной следом, но тут же заговорил, когда мы остановились.
    — Я хочу знать всё об этом оружии. Как оно действует? Есть ли от него защита? Как устранить последствия его применения? И главное, можешь ли ты создать такое же для нас?
    Я всерьёз задумался. В древе технологий должен был найтись ответ. Но даже если я смогу создать что-то похожее на ядерное оружие, то нужно ли это делать? Если оно попадёт не в те руки, то проблем станет только больше. Но с другой стороны, у нас может просто не остаться выбора, и придётся его применить.
    — Пока у нас другие заботы, — нашёлся, что ответить я. — Нужно оценить, насколько повреждён разлом и могут ли в наш мир послать ещё такие «подарочки».
    — Ты же сказал, что близко подходить нельзя…
    — Нельзя без защиты, но думаю, тут кое-что придумать можно.
    Я запустил руку в обширный внутренний карман куртки и извлёк оттуда маску пришельца. Пасгер нахмурился, но не стал ничего говорить, внимательно наблюдая за моими действиями.
    Он сделал правильный выбор. Мне нужно было полностью сосредоточиться, и очень чётко сформулировать Системе то, что я хотел получить. Создавать защитные костюмы мне ещё не приходилось, а тут всё осложнялось ещё и тем, что нужных материалов под рукой практически не было.
    Мне хотелось сделать что-то очень похожее на броню того самого пришельца. Прочный, надёжный костюм, который бы защищал меня от большинства видов атак. Но без должного количества хорошего металла и времени об этом можно было даже и не думать. Мои силы, конечно, были велики, но не до такой степени, чтобы создавать что-то совсем уж из воздуха.
    Потому пришлось немного пересмотреть свои планы. Я сосредоточил взгляд на маске, и она начала плавиться, растекаясь по моей ладони. Жар, благодаря моей естественной защите, почти не ощущался, но смотреть на это, даже спустя время, проведённое в этом мире, было не очень приятно.
    Пасгер увидев, что я сделал, дёрнулся было, но тут же взял себя в руки. В его глазах разгоралось сильнейшее любопытство.
    Я мысленно обратился к двум равным частям Системы: магической и технической. Они обе откликнулись, и импульс от них прошёл от моего мозга к центру ладони. Металл забурлил и начал светиться изнутри.
    — Ты точно контролируешь происходящее? — спросил Пасгер.
    — Сейчас мы это узнаем.
    Я отдал мысленный приказ, и металл начал медленно расползаться во все стороны, покрывая тонким слоем мою руку, потом перебрался на плечо и шею.
    Ощущения были, мягко говоря, не из приятных. Тело сдавливало, словно тисками, стало очень жарко, и дышать было практически невозможно. И всё же я, должно быть, не потерял концентрации и потому вполне успешно завершил создание костюма.
    Теперь, когда он был готов, то сделался неожиданно удобным, и сам легко подстраивался под любые мои движения. Одежда под ним, которую я не удосужился снять, совершенно не ощущалась, и я мог лишь надеяться на то, что это не значит, будто она исчезла полностью и навсегда.
    Шлем естественно, тоже присутствовал. Он целиком покрывал голову и лицо. Все функции моих глаз передались и ему, и теперь моё зрение стало в два раза лучше.
    Пока, я с любопытством рассматривал свои руки и пытался привыкнуть к костюму, Пасгер медленно обошёл вокруг меня.
    — И это защитит тебя от того ядовитого «гриба»?
    — Если я всё сделал правильно, то да, — мой голос прозвучал неестественно из-за динамиков в шлеме, но в целом я был доволен своей работой.
    Неизвестно, сколько в костюме было от реального металла, а сколько заменено магией. Да это меня тогда и не особенно волновало. Главное, что теперь у меня была своя собственная и эффективная броня.
    Я попробовал пройтись, прыгнул и почти мгновенно оказался в нескольких метрах, на середине подъёма.
    — Для вашей же безопасности подождите моего возвращения здесь, — сказал я напоследок Пасгеру.
    — А, если ты не вернёшься?
    Чёртов оптимист, подумал я, и нервно рассмеялся.
    — Если не вернусь, то соберите всех, кого сможете, и уходите из города подальше…

Глава 5

    Жар был такой, что даже несмотря на всю ту защиту, что давал мой новый костюм, становилось всё тяжелее двигаться, дышать и думать. Я обливался потом, но всё равно шёл туда, к самому эпицентру взрыва.
    Мне нужно было самому увидеть то, насколько сильно повреждён теперь разлом, и можно ли его закрыть. В ушах неприятно отдавался треск счётчиков радиации. Я двигался почти вслепую, не видя ничего даже в полуметре от себя.
    «ВНИМАНИЕ! Перегрев защитного покрытия костюма. Возможны сбои в работе некоторых функций. Рекомендуем покинуть опасную зону в течение 300 секунд».
    Итак, теперь нужно было торопиться ещё больше. Я остановился, посчитав, что могу просканировать разлом и с такого расстояния. Однако стоило мне только активировать нужную способность, как мою голову едва не разорвало на части от боли. Сильнейшие помехи и колоссальное количество, бурлившей здесь энергии, заглушало всё, и не давало сосредоточиться.
    Очень хотелось бросить всё и немедленно повернуть назад. Однако я слишком хорошо понимал, что если поддамся слабости, то возможно упущу момент. Как знать, когда наши враги по ту сторону границы миров решат нанести новый удар…
    Поэтому пришлось стиснуть зубы и попробовать снова. На этот я действовал гораздо осторожнее, хоть и медленнее. Под плотно закрытыми веками начинала потихоньку формироваться картина происходящего вокруг.
    Огненный вихрь из энергии плотными кольцами окружал зияющий разлом. Взрыв не уничтожил его, а наоборот, увеличил процентов на семьдесят. Но самым худшим было то, что сам проход между мирами теперь стал более отчётливо виден, а это значило, что нас гарантированно ждут новые атаки.
    «Отказ системы подачи воздуха! Рекомендуем покинуть опасную зону в течение 100 секунд».
    Сообщение Системы вернуло меня к текущим проблемам. Я почти сразу же стал задыхаться, и теперь уже не могло быть и речи о том, чтобы продолжать изучать разлом.
    Благо, обратный путь был намного быстрее. Теперь, когда мне нужно было удаляться от опасного места, а не осторожно идти к нему, можно было использовать всю мощь костюма, и перемещаться огромными прыжками в несколько десятков метров каждый.
    — Этот пейзаж лучше смотрится со стороны, — объявил я Пасгеру, стянув с головы шлем и жадно вдыхая воздух.
    — Я уже догадался, — кивнул маг. — Но ты всё же вернулся… Насколько, всё плохо?
    — Даже хуже, чем можно было бы подумать. Их заряд оказался не таким, как я рассчитывал, он… другой.
    Я кратко пересказал ему всё, что увидел и почувствовал. Пасгер, если и удивился услышанному, то никак не показал этого.
    — Возвращаемся в город. Нужно собрать совет магистров.
    — Да, не помешало бы… Только сначала нужно кое-что сделать, — я открыл Систему и долго искал то, что может помочь устранить последствия взрыва.
    Среди многочисленных инструментов, механизмов и приборов мне, наконец, попался нужный. Почти все необходимые материалы для его изготовления можно было найти в городе, да и Пасгер наверняка, поможет. Однако не всё было так уж радужно.
    «Ориентировочное время полного очищения почвы и воздуха: 63 дня».
    Что ж, за два месяца сюда может пожаловать огромное количество человек. Тем более, что наверняка, многие видели этот ядерный гриб со стен Вагнирка или верхушек башен.
    Магия, по крайней мере, та, что хранилась в памяти Тартеса мало что могла сделать с радиацией. Единственное, что я сумел — это оградить место взрыва огромным, непроницаемым куполом, и не дать ядовитому облаку распространяться. Также теперь все, кто подходил к нему близко, могли видеть лишь пустыню, и ничего больше. Кроме того, у всех пришедших, должно было возникнуть острое и необъяснимое желание, как можно скорее покинуть это место. Конечно, это действовало только на тех, кто был намного слабее меня и не был искушён в магии, но даже это лучше, чем ничего.
* * *
    Я вернулся в бывший дворец Тартеса, усталый и измученный. Все мои уже спали, Валисия наблюдала за городом с верхушки стены, и мне не захотелось попадаться ей на глаза. Потому я скользнул в тёмный коридор и прошёл в один пустых залов.
    Память Тартеса услужливо подсказала, что здесь располагался огромный бассейн, заполненный водой, которую украшали живые, плавающие по поверхности цветы.
    Я быстро разделся и забрался в бассейн. Вода оказалась слегка прохладной, но это было даже к лучшему. Усталость постепенно уходила из меня, сменяясь приятным чувством облегчения.
    Неизвестно, сколько я провёл вот так, нежась в воде с закрытыми глазами, и почти успел отключиться, когда почувствовал рядом с собой какое-то движение.
    Я резко обернулся, жалея, что оставил всё оружие так далеко от себя. Однако магию у меня забрать никто не мог. Между пальцами вспыхнули яркие огни, и над водой тут же поднялся пар.
    Она появилась в каком-то метре от меня, медленно и грациозно вынырнув из воды.
    — Нерри?! Какого чёрта?! — я отступил на шаг и опустил руки в воду, из-за чего она зашипела, гася магические огни. — И давно ты там сидела?
    Она медленно кивнула, заставив меня задуматься, насколько же она в таком случае способна задержать дыхание. Да и дышит ли она вообще?..
    Когда девушка выпрямилась, я увидел, что она, так же, как и я, полностью без одежды. Это вдруг заставило меня смутиться, хотя я уже видел её голой. Но это было тогда, словно в другой жизни. Меня в тот момент беспокоило только одно — как можно скорее покончить с хозяином арены и сбежать. Сейчас же, всё было иначе.
    Нерри смотрела на меня, не мигая, и в её глазах порой вспыхивали красноватые огоньки. Но мне показалось, что это не было признаком какой-либо враждебности, скорее, просто любопытство и… ещё что-то.
    Я вдруг подумал, что так и не удосужился выяснить, кто же она такая. Похожа на вампиршу, но… Запрос Системе неожиданно ничего не дал.
    «Вид: Неизвестен.
    Способности: Неизвестны.
    Атака: Неизвестно.
    Защита: Неизвестно.
    Рекомендованный уровень для победы над ней: Неизвестен».
    «Да вы должно быть, издеваетесь!»
    Я поморщился, закрывая, бесполезную Систему, а Нерри вдруг едва заметно улыбнулась, словно прекрасно зная, что я только что, пытался сделать.
    — Я рад, что ты всё-таки умеешь улыбаться, — медленно проговорил я.
    Беспокойство, которое уже почти полностью улеглось, вернулось с новой силой. Но ведь она не может быть настолько могущественной, думал я, иначе бы не один маг её бы не пленил. Выходит, дело в чём-то другом…
    Пока я размышлял над этим, Нерри скользнула ко мне, так мягко, что почти не потревожила воду. Её рука коснулась моего плеча, и я вздрогнул, но ощутил облегчение — она была тёплой…

Глава 6

    Её рука скользнула по моему плечу вниз.
    — Что с тобой такое творится? — тихо спросил я. — То ты чуть ли не разорвать меня хочешь и сбегаешь, а теперь…
    Нерри придвинулась ближе. Теперь ощущалось тепло всего её тела. Моя плоть отозвалась на её прикосновения, но я не стал поддаваться порыву эмоций.
    — Скажи мне! В чём дело?
    Она отстранилась от меня. В её широко распахнутых глазах мелькнул странный, обиженный огонёк. Я схватил её за руку, не давая отойти далеко, и она зашипела на меня, словно рассерженная кошка.
    Но хоть нападать не стала. Вместо этого снова опустилась в воду по шею, словно вдруг застеснявшись своей наготы. Всего за какое-то мгновение она из свирепой львицы превратилась в испуганного котёнка.
    Я опустился рядом, неловко обняв её за плечи и прижав к себе. Нерри плакала. Она даже это делала беззвучно. На секунду меня охватило искушение, прочесть её мыли, но я тут же понял, что мне это и не нужно.
    Нерри должно быть, большую часть жизни провела в плену у мага. Ненавидела его всей душой, втайне мечтая о свободе. Но, когда она, наконец, получила желаемое, то поняла, что не знает, что с этим делать. Она просто не умела жить одна. Ей нужен был кто-то вместо прошлого хозяина, и она выбрала меня.
    Мы просидели так до тех пор, пока на улице не начало светать. У меня кожа сморщилась от воды, но Нерри по-прежнему была идеальной. Она легко выбралась из бассейна и сделалась невидимой. Я сумел заметить только цепочку мокрых следов на полу, которые двигались в сторону выхода. Дверь словно бы сама собой открылась, и тут же захлопнулась.
    Мне тоже было пора выбираться отсюда. Датчики раннего предупреждения сообщили о том, что к моему дому приближается очень мощное и концентрированное скопление магической энергии. Это могли быть только магистры. При том, снова все разом.
    И чего им опять от меня надо? Мы ведь договорились встретиться утром на нейтральной территории.
    Валисия самую малость опоздала с докладом.
    — К вам великие магистры. Мне прогнать их?
    Будто бы это было в её силах…
    — Нет. Я приму их.
    Они и верно, пришли все, даже те, кто ещё не до конца оправился после боя с пришельцем. На мой закономерный вопрос о причине смены места и времени собрания, ответил Пасгер.
    — Час назад случилось ещё одно нападение, — пояснил он.
    — Снова взрыв? — ужаснулся я. Но этого ведь не могло быть. Я бы наверняка почувствовал хоть что-то.
    — Нет. На этот раз они использовали яд. Мы послали четверых наших учеников, чтобы они патрулировали местность около разлома. Они должны были просто никого к нему не подпускать, и в случае даже малейших изменений, тут же докладывать нам. Однако они ослушались приказа…
    — Идиоты решили, что сами могут нейтрализовать проблему, — фыркнул Эргин. — Они подобрались к разлому слишком близко, и тут же поумирали все, один за другим.
    — Вот так просто?
    — Да, представь себе. Когда мы доставили их тела в мою лабораторию и вскрыли их, то увидели, что лёгкие этих бедняг почернели, — Пасгер нахмурился, словно припоминая что-то. — К счастью, нам хватило ума оградить себя всеми защитными чарами, иначе и мы бы там остались…
    Я кивнул. Что ж, выходит, о перемирии можно даже и не думать. Вполне предсказуемо, но всё же досадно.
    — И, что же предлагает теперь делать совет? — спросил я, чувствуя, что ответ мне явно не понравится.
    — Мы должны равноценно ответить им, — сурово произнёс Эргин, и остальные дружно поддержали его. — Ударим жёстко и мощно. Покажем им, что у нас тоже есть сила!
    Шум голосов прервал Пасгер. Он поднялся на ноги и жестом заставил всех умолкнуть.
    — Идея может быть, и хороша… Вот только мы ведь так и не решили изначальную проблему…
    Я покопался в памяти Тартеса и отыскал там то, о чём говорил старый маг. Магистры уже пытались проникнуть в другой мир. Однако каждый раз неизбежно терпели неудачу. Пролом был устроен так, что вещество и энергия гораздо охотнее проникали в наш мир, а вот возвращаться обратно отказывались наотрез.
    — Мы так и не использовали главный наш шанс, — Эргин загадочно улыбнулся, и все в этот момент почему-то посмотрели на меня.
    — Что? — не выдержал я.
    — Раньше мы пытались переправить в другие миры только неодушевлённые предметы, животных, людей и… некоторых младших магов. Все они, к сожалению, погибли, — Пасгер тяжело вздохнул, однако глаза его блестели, словно бы в предвкушении. Должно быть, несмотря ни на что, он грезил об очередном открытии, и это затмевало всё. — Мы пришли к выводу, что всё дело в их слабом магическом потенциале. Но, если существо будет достаточно сильным, то всё вполне может получиться.
    Я хмыкнул. Теперь всё было понятно, но легче от этого не стало.
    — Если вы предлагаете меня, то я, пожалуй, откажусь.
    — Мы не спрашиваем. Совет вправе приказать… — начал было Эргин, но я лишь рассмеялся.
    — Приказывать вы мне ничего не можете. Только попросить, либо убедить, что это должен сделать именно я.
    Маг надулся, но Пасгер примирительно поднял руки.
    — Разумеется, именно это и имелось в виду. Подумай сам, Мартин, ты ведь единственный из нас, кто хоть сколько-нибудь разбирается в их технологиях. Любой из нас, окажись он в другом мире, будет бесполезен. Понадобятся недели, или даже месяцы, чтобы мы просто разобрались, что у них там и как. А ведь нужно будет действовать быстро, почти мгновенно, я бы даже сказал.
    В его словах был смысл, и всё же, это не отменяло того факта, что меня по сути отправляют на войну в одиночку.
    — Допустим… — устало вздохнул я. — Только допустим, я соглашусь на это. Что же я там должен буду делать? Переговоров явно не будет. А моих сил не хватит, чтобы уничтожить всю их армию.
    На этот вопрос у них уже был заранее заготовленный ответ.
    — Всё просто, — Эргин выпрямился и быстро оглядел всех собравшихся. — Ты запечатаешь проход с той стороны.
    — А мне значит, самому остаться там, жить с врагами? Очень интересное предложение!
    — Ты успеешь «нырнуть» в пролом, и будешь последним, кто им воспользуется, — Пасгер, сделал быстрый жест рукой, и перед нами в воздухе появилась наглядная картина того, что они мне предлагали. — Артефакт для того, чтобы закрыть пролом, мы тебе дадим. Тебе будет нужно лишь продержаться пару минут, пока он не активируется.
    — Всего-то…
* * *
    После нашего разговора мне оставалось только пойти и сообщить эту «радостную» новость остальным. Лиам и Эдди всполошились. Валисия сохраняла задумчивое молчание. А Мия, как я и опасался, была против.
    — Почему именно ты?! — в который уже раз спрашивала она. — Нет, я всё понимаю! Просто, ответь мне, почему мы не можем просто уехать отсюда? Что для нас этот Вагнирк? Неужели ты готов пойти на такой риск только из-за этого дурацкого дворца?!
    Я устало покачал головой.
    — Конечно же, нет. Мия, пойми, мы могли бы сбежать, да. И на какое-то время даже бы оказались в безопасности. Но, если разлом не закрыть сейчас, то он будет только расширяться. И в итоге не останется больше нигде безопасного места…
    Она застонала и в отчаянии схватилась за голову руками. Я мягко обнял её, сказав, что всё будет хорошо, и моё задание не такое уж и сложное. Слова дались легко, и были сейчас нужны сестре. Жаль, что я так же не могу успокоить и себя самого.
    Весь оставшийся день я потратил на ремонт и всевозможные модификации своего защитного костюма. Нужно было вложить в него максимум из возможного. По крайней мере, часть оружия пришельцев он должен был теперь выдержать.
    Не забыл я и о собственном вооружении. Магия, замешанная с технологиями, должна была помочь мне продержаться нужное время. Жаль, что запасные жизни никак не создать, они бы очень пригодились.
    В конце концов, у меня оставалось ещё пару часов на сон. Однако спать естественно, не хотелось. Я воспользовался чистой энергией, чтобы повысить бодрость до максимума, и стало немного легче.
    Позади меня кто-то едва ощутимо шелохнулся. Я не поворачивал головы, и так прекрасно зная, кто это.
    — Это ты? Хорошо. Я рад тебе.
    Нерри мягко опустилась на подлокотник кресла, обвив одной рукой мою шею.
    — Знаешь, сейчас наверное, и правда, неплохо будет посидеть в тишине и подумать… — начал я, и тут же едва не подпрыгнул на месте.
    — Если хочешь, я могу пойти с тобой, — тогда я впервые и услышал её голос…

Глава 7

    — Так ты всё-таки говоришь! — Я невольно улыбнулся. — Вот так новость.
    Нерри пропустила эти слова мимо ушей, повторив сказанное ранее:
    — Если хочешь, я могу пойти с тобой.
    — Не думаю, что это хорошая идея. Я ценю твой порыв, но… даже одному живому существу будет невероятно сложно проникнуть на ту сторону разлома. У меня просто не хватит сил, чтобы провести туда ещё и тебя.
    Она опустила глаза, едва заметно кивнув.
    — Если хочешь мне помочь, — сказал я, — то останься здесь, и помоги Валисии защищать этот дом. Я надеюсь, что смогу вернуться скоро, но…
    Она снова кивнула, явно не желая больше ничего говорить вслух. Мы посидели так ещё какое-то время, потом я поднялся на ноги.
    — Мне пора. Пожелаешь мне удачи?
    Нерри обняла меня, и её мягкие губы едва ощутимо коснулись моей щеки. Стоило мне только моргнуть, как она исчезла, словно видение. Мне же оставалось только отправиться навстречу своей судьбе.
    Долго прощаться со всеми я не стал. Если всё пройдёт удачно, то мы снова увидимся уже через несколько часов. Если нет… что ж, тогда это всё равно никак не поможет.
    Я ещё раз проверил своё снаряжение, потом защиту дворца. Чары были на месте, пулемёты готовы к бою.
    Одно нажатие, и портал швырнул меня сквозь пространство за пределы города. Здесь уже собрались все: шесть магистров Вагнирка и ещё с десяток их учеников, которые держались на почтительном расстоянии, и должны были вмешаться только в случае крайней необходимости.
    Место разлома теперь было отчётливо видно даже издали. Воздух там искрился молниями, и закручивался в причудливые спирали. Я знал, что все собравшиеся ощущают то, как бурлит неконтролируемая разрушительная сила.
    — Ты вовремя, — произнёс Пасгер, заметив моё появление. — Мы решили стать здесь. Это будто бы безопасное место, и весь тот яд до нас не дойдёт. Твои механизмы по очистки воздуха и сдерживающие чары работают превосходно!
    Я неопределённо кивнул на эту похвалу. Все мои мысли сейчас были сосредоточены только на деле.
    — Где артефакт?
    — Он уже готов, — Пасгер протянул мне небольшой шар тёмно-синего цвета, сделанный из металла неизвестного происхождения. Я немало удивился, что на его идеально гладкой поверхности вообще не было рун и других магических знаков. Пасгер должно быть, понял причину моего недоумения и пояснил: — Он сработает от твоего мысленного приказа. Это нужно на крайний случай…
    — Какой же?
    — Если ты потерпишь неудачу, и артефакт будет захвачен врагами, — не сдержавшись, пояснил Эргин. — Мы не хотим, что бы они узнали хоть что-то о нашей магии. Надеюсь, это понятно.
    — Более чем.
    Я внимательнее оглядел шар, и даже попытался его просканировать, однако почти сразу же сморщился от боли. Артефакт испускал сильнейшие электромагнитные помехи, которые не давали моей Системе работать, как надо.
    — Что за?..
    — Побочный эффект, — пояснил Пасгер. — Артефакт слишком мощный. Мы пытались убрать это, но на скорую руку ничего толком не вышло, ты уж извини.
    Я убрал сферу и мотнул головой. Ладно уж, теперь я хотя бы знаю, что так делать нельзя, и готов к подобного рода сюрпризам.
    Ещё раз прокрутив в голове всю информацию, что была доступна Тартесу, я одним движением надел на голову защитный шлем, и почувствовал себя немного лучше.
    — Твоя броня теперь выглядит намного более крепкой, — заметил Пасгер. — Какую мощь взрыва она может выдержать?
    — Не было времени это проверить. Надеюсь, меня не разорвёт в междумирье.
    Я зашагал в сторону разлома. С каждой секундой датчики фиксировали увеличение опасности. Система посоветовала мне покинуть опасную зону, но я проигнорировал это.
    Метрах в двухстах стало уже сложно двигаться. Какая-то невидимая сила словно бы не желала, чтобы я подошёл ближе. Ещё через сотню метров электрические разряды из центра пролома один за другим ударили в меня. Костюм выдержал, но дисплей перед глазами неприятно замерцал. В пятидесяти метрах все датчики словно с ума сошли. Система попыталась выдать мне какую-то новую информацию, однако табличка исчезла прежде, чем я успел её прочесть.
    Кожу начало болезненно покалывать. Внутренности словно завязали в один тугой узел. Напоследок я обернулся, чтобы посмотреть на реакцию магистров. Они все стояли на одном месте, замерев, словно статуи. Один из них — должно быть, Пасгер — помахал мне рукой. Что ж, нужно шагать вперёд, либо убегать отсюда. Долго такого напряжения мой костюм не выдержит.
    И я шагнул. Сделал одно решительное движение и почти прыгнул в разлом. Тут же пустыня вокруг меня исчезла. В глаза ударил такой ослепительно-яркий свет, что защита шлема почти не спасала. Я зажмурился, не понимая, как я в таком положении должен буду концентрироваться на правильном перемещении в пространстве.
    Словно ощутив мою неуверенность, сама материя вокруг меня взбунтовалась, и начала выталкивать наглого человечка обратно из разлома. Но я вовремя взял себя в руки и задействовал столько чистой энергии, сколько смог.
    В ушах загудело, а череп сдавило тисками. Однако я всё же ощутил, что двигаюсь вперёд, а не назад. Это слегка приободрило меня, хотя радоваться пока было ещё слишком рано.
    Я по-прежнему двигался вслепую, ориентируясь лишь на ощущения и инстинкты. Глазам сделалась больно. Мне показалось, что даже сквозь сомкнутые веки я увидел какие-то нечёткие тени. Одна за другой они промелькнули мимо меня и исчезли. Кажется, это были картины миров. При том, самых разных. О некоторых я даже и не слышал раньше. Но не это испугало меня. Среди теней и силуэтов будто бы кто-то скрывался. Я не успел его рассмотреть, но по спине пробежали мурашки.
    Меня сильно встряхнуло. Весь свет будто бы разом выключили. Я осторожно приоткрыл глаза, но не увидел ничего. Даже моё ночное зрение не помогало хоть сколь-нибудь «рассеять» тьму. Это могло значить только одно — вокруг сейчас не было ничего. Абсолютно ничего.
    Вот, когда мне стало по-настоящему страшно. Это ведь не какие-то монстры или вражеские солдаты с их высокотехнологичным оружием. Пустота, полная и бесконечная. Если застрянешь здесь, то уже не выберешься. Возможно, даже не умрёшь, однако будешь сильно жалеть об этом.
    Однако боги или какие-то другие силы, должно быть, сжалились надо мной, и движение продолжилось. Теперь уже не было так больно. Тело видимо, привыкло даже к таким перегрузкам, и я почти понял, как управлять своим полётом, когда он неожиданно оборвался.
    Меня ударило о твёрдую землю с такой силой, что даже сверхпрочная броня на груди слегка помялась. На мгновение сознание вышибло из тела, однако почти сразу же я пришёл в себя. Даже Система заработала снова, как прежде.
    «Сканирую незнакомое пространство…
    Составляю карту местности…
    ВНИМАНИЕ! Зафиксированы многочисленные живые организмы неизвестного происхождения».
    Это я уже видел и сам. Со всех сторон ту маленькую и открытую площадку, на которую меня вышвырнуло, окружали точно такие же солдаты, как и тот, которого убили магистры. Я насчитал восьмерых, прежде чем, один из них открыл огонь.
    К счастью, боевые рефлексы сработали, как надо, и я перекатился в сторону вовремя. Бетонная поверхность там, где я только что лежал, взорвалась, осыпав меня тысячами крохотных обломков, но мне было плевать. Я активировал «Рывок» и бросился прочь, к любому укрытию, которое только можно было здесь найти.

Глава 8

    Как и советовал Пасгер, я отдал мысленный приказ, и артефакт активировался. Он тут же стал пульсировать синеватым светом, и мне показалось, что от него чувствовалась тепло даже сквозь слой брони.
    Я хотел приказать Системе рассчитать, сколько времени ему понадобится на то, чтобы прийти в полное рабочее положение, однако перед глазами снова замерцали сплошные помехи.
    Прикинув, что нужно выждать пару минут, я укрылся за бетонной плитой, которая так удачно лежала неподалёку. Правда «удача» обернулась кошмаром после того, как выяснилось, что оружие здешних солдат легко пробивает даже толстый слой бетона.
    Импульс от заряда ударил мне в плечо, и меня швырнуло на землю. Это значило, что прятаться было бесполезно и нужно атаковать самому.
    Я ловко вскочил на ноги, дисплей внутри шлема тут же предоставил мне всю необходимую тактическую информацию. Не став придумывать какие-то излишне мудрёные вещи, я создал вокруг себя защитный купол, который должен был продержаться какое-то время. Выстрелы тут же посыпались на него, однако пока не могли пробить. Я, меж тем, помня о прошлом опыте борьбы с этими солдатами, подготовил сразу несколько заклинаний иллюзий. Первая должна была просто сбить их с толку. Это сработало. Многие заряды теперь летели явно мимо. Вторая заставила моих врагов испытать немыслимый ужас, как это уже проворачивал Пасгер. И наконец, третья внушила им то, что каждый из их товарищей, как раз и является тем самым «злым пришельцем из другого мира».
    Крича от ужаса и внушённой им боли, они принялись палить друг в друга. Я же замер, опустившись на одно колено, и на всякий случай накинул на себя заклинание невидимости. У меня это, конечно, вышло не так ловко, как у Нерри, однако, если специально не вглядываться, то меня легко можно было и не заметить.
    Артефакт перестал пульсировать и теперь просто горел ярким светом. Оставалось совсем немного до того, как он сработает, и мне надо было понемногу двигаться обратно к разлому. Ещё не хватало застрять в этом чужом для меня мире…
    Однако стоило мне только сделать несколько осторожных шагов, как я увидел, что к солдатам, корчащимся от боли, уже спешит подкрепление. Не став особенно разбираться, я повторил все те же заклинания и в их сторону. Однако, к моему немалому удивлению, ничего не произошло. На меня продолжал двигаться целый отряд. Более того, они будто бы даже ускорились и теперь старались меня окружить.
    Что ж такое, думал я, неужели у них есть какая-то защита от воздействия на разум? Однако долго гадать не пришлось. Я, наконец, сумел просканировать их и понял, что это всего-навсего роботы. Их железные мозги просто не могут поддаться иллюзиям. Очевидно, те, кто их послал сюда, поняли, какой тип оружия я использовал.
    Боевые роботы без труда сумели раскрыть всю мою маскировку и атаковали меня чем-то напоминающим лучевое оружие. Золотого цвета лазеры прорезали бетон и землю чуть ли ни на метр за один выстрел. Как бы я ни уклонялся, один такой всё же коснулся моей брони, и она оплавилась. Руке стало нестерпимо жарко. Я вскрикнул и едва не упал, лишь в последний момент, сумев удержать равновесие.
    Ничего, механизмы тоже не идеальны, и их вполне можно вывезти из строя. Я ударил по ним мощным разрядом молний и два робота, выпустив снопы искр, рухнули на землю, продолжая беспомощно двигать стальными ногами.
    Вот и всё. Теперь оставалось только поставить ещё один щит, понадёжнее, и готово. Я был уже почти у самого разлома. Артефакт на мгновение погас, и я решил, что он вот-вот сработает.
    Нужно было прыгать в разлом. Я швырнул сферу на землю и приготовился. Однако тут случилось нечто, не входившее в мои планы. Система, наконец, сумела просканировать злосчастный артефакт и вывела перед глазами надпись:
    «ВНИМАНИЕ! Зафиксирована возможность взрыва».
    Эта информация дала мне всего одну секунды форы. Но именно она в конечно итоге и спасла мне жизнь. Я не успел бы добраться до разлома. Отпрыгнуть и спрятаться естественно, тоже. Оставалось только закрыть себя щитом, настолько мощным, насколько я вообще мог создать.
    Я закрыл глаза, хоть в этом и не было ровным счётом никакого смысла, и тут грянул взрыв. Защита шлема не справилась с такой мощной звуковой волной, и меня оглушило. Мощнейший удар пришёлся на всё тело разом. Меня подхватило, словно пушинку и бросило куда-то вдаль. Нестерпимый жар, от которого обугливалась кожа. Боль от ломаемых костей. И наконец, пустота и тишина, которую даровала потеря сознания…
* * *
    Не знаю, сколько прошло времени. Мне казалось, что оно остановилось вовсе. Стоило только слегка прийти в себя, как волна боли обрушивала меня обратно, в забытье. И это было хорошо. Ни к чему сейчас так страдать.
    Среди вспышек света и странных гулких шумов мне снова виделся тот странный силуэт, который был затерян среди многих миров. Он не двигался и будто бы наблюдал за мной, хотя сказать такое наверняка было невозможно.
    — Вот к чему тебя привела дорога, которую выбрали боги, — сказал он тихим, и как показалось, печальным голосом. — Магистры предали тебя. Им не нужно было твоё возвращение. Ведь в прямом бою с тобой у них не так много шансов… Однако теперь пролом закрыт. Хотя это ненадолго, ведь я намереваюсь открыть его снова. Однако за то время, что уйдёт на всё это, магистры захватят твой дом и убьют всех его обитателей…
    — Нет! — беззвучно закричал я.
    Боль накатила снова, но на этот раз я не стал убегать от неё, а напротив, встретил с готовностью. Силуэт незнакомца исчез, растворившись без следа, и я пришёл в сознание.
    Вокруг бушевало пламя, а дым ел глаза. Я закашлялся, выплюнув кровь на землю, и только тогда понял, что мой шлем разбит, и в нём зияет огромная дыра. Я стянул его, не слушающимися руками, которые были обожжены, как и всё тело.
    Осмотрев себя, я понял, что обычный человек бы умер на месте, даже несмотря на всю защиту моего костюма. Ожоги и раны были слишком сильны, но ускоренная регенерация делала своё дело.
    Я с трудом перевернулся на живот и пополз. Нужно было срочно убираться отсюда. И не только из-за ревущего огня. Такой мощный взрыв должен быть слышен на территории целого города. Так что, теперь сюда наверняка уже мчится вся здешняя армия…

Глава 9

    Было не просто уйти с места взрыва незамеченным. Огонь и дым, хоть и серьёзно вредили, но и помогли тоже. Прячась за их плотной завесой, я сумел выбраться из зоны оцепления. Мне очень повезло, что тогда на моём пути не встретился отряд солдат. В том состоянии я бы наверняка не справился даже с одним.
    Регенерация стремительно излечивала меня, и я чувствовал, как внутри возвращаются на место и срастаются сломанные рёбра. Не самое приятное ощущение, должен сказать. Однако с каждой минутой, идти становилось всё легче, и боль отступала. Ожоги тоже понемногу исцелялись, и нараставшая на плоти кожа сильно чесалась.
    Я затаился, когда надо мной один за другим пронеслись три боевых летающих робота. Они очевидно, двигались слишком быстро, что бы заметить грязное и обгоревшее создание на темном фоне. Но я не стал испытывать судьбу, и как только звуки их двигателей стихли вдали, тут же бросился прочь со всей доступной мне скоростью.
    Сознание порой подводило меня, и обрывки длительностью по несколько секунд каждый, то и дело выпадали из памяти. Я помню, как двигался, сцепив зубы, и чувствуя кровь на обгоревших губах. Мне нужно было вернуться обратно, в свой мир, чтобы помочь близким мне людям. Пожалуй, только это и смогло придать мне достаточно сил, чтобы просто не упасть на землю и не отключиться снова.
    В какой-то момент я понял, что бреду по узкой и тёмной улочке, которая больше походила на пыльный коридор какого-то древнего замка. Она была слишком длинной и открытой, так что, я шмыгнул в ближайший поворот, однако тут же запнулся о какой-то хлам, лежащий прямо под ногами, и повалился на землю.
    Встать сил уже не было. Всё, что я смог, это заставить себя повернуться на спину. Ночное небо с незнакомыми мне звёздами предстало перед моими глазами, и я долго вглядывался в него. Очень часто тут попадались летящие огоньки, в которых я не без труда распознал всевозможные орбитальные станции. Их было слишком много по меркам Земли, но для такого технологичного мира, как этот, видимо, в самый раз.
    Откуда-то издали послышался нарастающий шум сирены. Небо быстро окрасилось разноцветными всполохами, а потом я увидел десятки, если не сотни летающих машин, которые парили метрах в пятидесяти над зданиями.
    Они все ищут меня, понял я. Наверняка, и наземных сил брошено не меньше. Собрав те крохи энергии, что у меня ещё были, я окружил себя маскировочным заклинанием, которое по идее, должно было укрыть меня от взглядов живых существ и всевозможных приборов. Но это всё в теории. На практике я понятия не имел, сработает ли это.
    Мне нужно было связаться с домом. Я покопался в памяти Тартеса, чтобы найти там заклинания для связи. Их было, в общем-то, немало, но все они были предназначены для общения только в пределах одного мира. И всё же я был обязан попробовать.
    В ушах тут же послышались шипение и треск. Перед глазами заплясали искры. Я схватился за голову, корчась от боли, немного выждал и попробовал снова. Никаких результатов… Мне оставалось только беспомощно лежать на этой куче хлама и ждать, пока силы восстановятся достаточно, чтобы я смог продолжить движение.
* * *
    Прошёл час, а может, и все два. Всё это время над моей головой то и дело пролетали машины с солдатами на борту. Однако, судя по всему, моя маскировка работала, и меня пока не замечали.
    — Запустить анализ состояния организма, — приказал я, не без труда поднимаясь на ноги, и Система тут же активировалась.
    «Ваши текущие показатели:
    Здоровье: 12 %.
    Энергия: 15 %.
    Магия: 18 %.
    Технологии: 19 %.
    Состояние защитного костюма: 34 %».
    Что ж, могло быть и хуже… Я не стал выбрасывать свою растерзанную броню, которая спасла мне жизнь. Вместо этого, я просто провёл руками вниз по телу, и костюм исчез, сменившись обычной, неприметной одеждой, которая могла подойти, в общем-то, для любого мира.
    Теперь я шёл уже более-менее твёрдо, лишь слегка прихрамывая. Перейдя на более широкую улицу, я тут же встретил местных жителей. Без своих бронекостюмов они довольно сильно походили на людей, вот только кожа была серой с тёмными пятнами, а глаза горели в темноте тусклым жёлтым огнём. В остальном всё: рост, пропорции тела и поведение напоминали человеческие. Так что, если накинуть на лицо капюшон, то вполне можно сойти за местного.
    Когда на меня натолкнулся один из них, то громко выругался на незнакомом грубоватом для слуха языке. Сначала я не понял в чём дело, но потом до меня дошло — я всё ещё не снял с себя маскировку. Прохожий явно никого перед собой не видел, и смотрел куда угодно, только не на меня.
    Я поспешил тихонько убраться отсюда подальше, и, оказавшись вне зоны его видимости, убрал с себя все чары. Теперь меня никто не толкал, и, к счастью, не обращал никакого внимания. Однако, доносившиеся со всех сторон голоса не давали покоя. Я должен был узнать, о чём они говорят, и потому спросил у Системы, может ли она изучить местный язык и переводить мне.
    Это оказалась довольно непростая задача, требующая большого количества времени. Системе пришлось подключиться к здешнему аналогу интернета, который был довольно сильно защищён.
    Прошло не меньше четверти часа моих пустых скитаний, прежде чем я начал получать первые, ещё не точные переводы тех, слов, которыми обменивались местные. А ещё через полчаса я получил довольно неплохую карту города.
    Судя по всему, он был просто огромный. Такой мог спокойно вмещать десятки миллионов жителей. Я с трудом отыскал его край и выбрал нужную дорогу к нему. Мне нужно было туда, подальше от многочисленных патрулей, и той красной зоны, которая отображалась почти в самом центре карты. У меня не было сомнений в том, что это место взрыва около разлома.
    Теперь я мог понимать, что многие местные говорят между собой об этом. Их беспокоило случившееся, и то, что военные так ничего и не объяснили. А это в свою очередь привело к целой серии самых безумных теорий.
    Я поспешил покинуть и эту улицу. Впереди меня ожидал долгий и трудный путь, и хорошо бы проделать хоть какую-то его часть, пока ещё темно.
    Но слабость моего организма не была главной проблемой. Патрули встречались слишком уж часто. Я каждый раз умудрялся вовремя прятаться или набрасывать маскировочные чары. Но так не могло длиться вечно. В какой-то момент, то ли я потерял бдительность, то ли солдаты оказались через чур наблюдательны. Как бы там ни было, меня окликнули.
    Я замер посреди улицы, боясь пошевелиться. Становиться невидимым было уже поздно. Сейчас это только всё испортит. Потому я собрал всю силу воли, чтобы остаться на месте, когда ко мне шли двое вооружённых солдат. Их тяжёлая броня скрежетала и внушала трепет перед ними. Они остановились около меня, глядя сверху вниз.
    — Нам нужно установить вашу личность, — услышал я перевод в своём ухе. — Назовите своё имя и предоставьте информационный чип для сканирования.
    Надеясь, что Система уже собрала достаточно данных, чтобы мой акцент не прозвучал совсем уж ужасно, я тихо ответил:
    — Моё имя Миос Нир. Сожалею, но я оставил свой чип дома.
    — Неужели? — солдаты явно напряглись. Я услышал, как перезаряжается их оружие. — В таком случае снимите с головы капюшон, и мы сверим ваше лицо с базой данных.
    Больше тянуть не имело смысла. Я скользнул в сторону, так быстро, как только мог в моём состоянии. Одновременно с этим ударил их обоих чарами иллюзий. Они закричали, выпуская во все стороны очереди смертельно опасных энергетических зарядов. Несколько вскользь задели и меня, оставив серьёзные раны, но по сравнению с моими прошлыми ожогами эти показались сущими пустяками.
    Я бросился прочь, надеясь убежать достаточно далеко, прежде чем мои чары рассеются, и солдаты отправятся в погоню. В принципе, всё могло получиться, вот только почти сразу же из-за поворота выскочил ещё один отряд солдат. С другой же стороны ко мне стремительно приближалось нечто очень сильно похожее на бронеавтомобиль.
    Мои боевые заклинания только слегка оплавили его внешнюю защиту, никак не замедлив дальнейшее движение. Улица была открыта, я был тут, как на ладони, и как назло, нет ни одной двери, чтобы там укрыться.
    Впрочем, проход всегда можно сделать самостоятельно. Под градом пуль и в мерцающем свете лазеров я побежал к стене ближайшего здания. Направить энергию к ладоням, пробормотал я, не в силах сдерживаться. Один удар, и крепкая каменная стена разлетелась в мелкое крошево. Этого было достаточно, чтобы пробраться внутрь одному человеку.
    Здесь царила почти абсолютная темнота, а из-за поднявшейся в воздух пыли, нечем было дышать. И всё же я выиграл для себя немного времени. На их технике в здание не заедешь, а с солдатами можно попытаться справиться.
    Вот только, судя по всему, они и не собирались, пока заходить в здание. Я быстро выглянул в окно и понял, что солдаты просто окружают периметр, решив, должно быть, дождаться подкрепления. Тогда уже меня ничего не спасёт…
    Я бросился по пустым коридорам и дальше вверх по лестницам. Старые ступеньки скрипели под моими ногами, и звуки эхом разносились на огромном расстоянии, но мне было плевать. Главное, убежать, скрыться.
    В итоге я выбрался на открытую крышу. До соседнего здания было метров пятьдесят. В своей хорошей форме я бы сумел заставить своё тело перепрыгнуть, но сейчас об этом не могло быть и речи.
    Откуда-то снизу послышались крики. Меня уговаривали сдаться. Интересная информация. Раньше солдаты хотели убить меня на месте, но сейчас очевидно, получили иной приказ, потому и пытаются вступить в переговоры.
    Впрочем, не стоит радоваться. Если я попаду в их руки живым, то гарантированно подвергнусь допросам и пыткам, а так же, всевозможным исследованиям здешних учёных. Участь, мягко говоря, незавидная.
    В воздухе послышался шум двигателей, и я резко обернулся на звук. С севера к зданию быстро летела одна из машин. Таких я здесь будто бы раньше не видел, но почти сразу же вскинул руки, чтобы сбить её. Однако в следующую секунду случилось нечто непонятное. Солдаты на земле вдруг открыли по ней огонь из всех орудий, а из летательного аппарата вырвались ответные залпы.
    Я замер в растерянности посреди крыши. Кто мог прийти мне на помощь в этом чужом и незнакомом мире?
    Аппарат, меж тем, ловко уклонился от очередных выстрелов, распылил в воздухе какое-то непроницаемое облако для маскировки и довольно жёстко приземлился на крышу. Один из его боковых люков открылся, и показались двое или трое местных. На них было надето что-то похожее на бронежилеты, что используют солдаты на Земле.
    На мгновение они уставились на меня, как на привидение, однако вскоре пришли в себя, и жестами позвали на борт. Выбора у меня не было. Либо довериться им, либо отправиться в руки солдат. Я ругнулся и в несколько прыжков достиг их корабля, а после легко забрался внутрь.

Глава 10

    Лететь в тесном, замкнутом пространстве корабля, при этом, находясь в непосредственной близости с незнакомыми мне существами, было тем ещё развлечением. Они всё время перешёптывались и косились в мою сторону, при этом, наотрез отказываясь вступать в какой-то диалог со мной.
    Всё, что я сумел от них добиться, это заверения о том, что мне всё объяснят в некоем «убежище», в которое мы сейчас и направлялись.
    Я попытался открыть карту, чтобы отследить наш маршрут, однако местность вокруг прогрузилась ещё слишком нечётко, и толку от этого было немного.
    Впрочем, во всей этой ситуации были и явные плюсы. На меня пока никто не нападал, бежать тоже было не нужно. Потому энергия постепенно восстанавливалась, а раны заживали. Если так пойдёт и дальше, думал я, то мне будет вполне по силам справиться с этим отрядом.
    Эти бойцы явно вооружены не так хорошо, как те, другие солдаты с их мощной бронёй. Обычные бронежилеты и каски вроде бы выглядели достаточно надежными, однако я сильно сомневался в том, что они выдержат хоть какие-то мои боевые чары.
    Наш полёт длился ещё около часа. Я понятия не имел, в городе ли мы ещё или уже далеко за его пределами. Однако, когда мы довольно мягко опустились на посадочную площадку, я ощутил облегчение.
    Меня поманили за собой к выходу. Люк открылся, и все мы, один за другим спрыгнули на бетонный пол. Это место и впрямь могло называться убежищем. Оно располагалось под землёй на глубине метров тридцати. Тяжёлые стальные створки ворот с лязгом закрылись над нашими головами, и на мгновение вокруг стало темно. Однако почти сразу же включилось искусственное освещение, и я увидел, приближающихся ко мне существ.
    Их было около десятка. Они довольно сильно походили на доставивших меня сюда, но бронежилетов и оружия не носили. Один из них, вышел вперёд и почтительно склонил голову в приветствии. Я в ответ сделал то же самое.
    Автоматический переводчик теперь работал уже намного лучше, и слова этих созданий получалось воспринимать с довольно высокой точностью.
    — Мы повстанцы, — сообщили они мне. — Боремся за свободу. Солдаты заставили нас всех уйти под землю и скрываться здесь. Мы уже ни на что не надеялись, однако недавно узнали, что солдат со всей его бронёй и оружием угодил в какую-то аномалию, якобы ведущую в другой мир. Оттуда он больше не вернулся. Наши враги пытались отправлять через аномалию смертельное оружие, однако ничего не добились и этим. Тогда к нам вернулась наша надежда. И, когда мы получили информацию о том, что один из представителей того мира попал к нам, то не могли не помочь!
    Они все смотрели на меня с таким воодушевлением и надеждой, что мне стало не по себе. Кем они меня считают? Своим избавлением? Помощником в их войне? Я не являлся ни тем, ни другим. Меня сейчас интересовала только одна война — та, в которой я смогу спасти своих близких.
    Однако заявлять о таком с порога было бы глупо. Неизвестно, как долго мне придётся ещё оставаться в этом мире, и пусть уж лучше у меня тут будут хоть какие-то друзья.
    Потому я осторожно кивнул и выразил желание для начала немного отдохнуть. Меня тут же с готовностью повели прочь из ангара в другие помещения. В одном из них отыскался стол, на котором тут же стала появляться местная еда.
    Перед тем, как попробовать каждое новое блюдо, я просил Систему проверить его на наличие яда или других потенциально вредных для меня веществ. Однако мои новые знакомые, похоже, и правда относились ко мне дружелюбно и не желали меня отравить.
    Потому я немного подкрепил силы и попросил несколько часов для сна. Мне, как дорогому гостю, выделили целую комнату с кроватью, столом и шкафом. Хотя остальные повстанцы определённо не знали такого комфорта и могли набиваться по шестеро и больше в одну крохотную коморку.
    Здесь меня, наконец, оставили одного. Спать я, конечно же, не собирался. Мне просто нужно было время, чтобы понять, куда я попал на самом деле.
    Сделавшись невидимым и набросив на себя столько маскировочных чар, сколько мог, я выбрался из своей комнаты. При том сделал это не обычным способом, а пройдя прямо сквозь стену. Для этого пришлось немного поменять молекулярный состав бетона, но оно того стоило. Как я и предполагал, за моей комнатой следили, и открой я дверь, то об этом бы тут же доложили начальству.
    А так я прошёл в каком-то шаге от моих надзирателей, оставив их позади. Система всё это время старательно составляла схему здешних коридоров, и теперь я мог более-менее ориентироваться.
    Кухня, склады с припасами и оружием, штаб, ангар и прочее меня не особо интересовали. А вот помещение, обозначенное, как «Хранилище информации» очень даже могло помочь.
    Дверь туда охраняли двое вооружённых повстанцев. Однако и они ничего не заметили, когда я проскользнул мимо них. На двери была установлена сигнализация, а внутри датчики движения. Они всё же сумели уловить мельчайшие колебания воздуха, и уже приготовились запищать, однако я отключил их небрежным движением руки.
    Теперь можно было спокойно осмотреться. Сама по себе эта комната была довольно большой, однако из-за огромного количества электронной техники, что сюда наставили, развернуться здесь было довольно проблематично.
    Я быстро оглядел всё то обилие местных компьютеров и приборов, что располагались вдоль стен и понял, что понятия не имею, как ими пользоваться. Да и Система говорила о том, что каждый из них выполняет лишь какие-то отдельные функции. Мне же нужно было что-то более серьёзное и полезное. И к счастью, такое обнаружилось довольно скоро.
    Взломать информационный порт удалось далеко не с первого раза. При этом Система сообщила, что дистанционно сможет сделать это лишь, потратив какое-то просто невероятное количество времени. Но можно было и ускорить процесс.
    Я поднёс руку к панели управления, и из моей ладони выскочили три тонкие «змейки» проводов. Они переплелись между собой и соединились с портом. Начался взлом, и перед моими глазами замигал индикатор, сообщающий об уровне текущего прогресса.
    В мозг хлынула новая информация. Многого из этого невозможно было найти в общедоступных сетях планеты. Повстанцы провели немалую работу, долгие годы, собирая и сортируя данные.
    Через несколько минут я уже знал столько же, сколько и они. Может быть, за исключением каких-то особых тайн, которые не доверили даже такому защищённому хранилищу данных.
    Провода вернулись в мою руку, и я размял, успевшие онеметь пальцы. Пора было возвращаться к себе. Ничего нового я уже не узнаю, а то, что уже успел наводило на далеко не самые приятные мысли…

Глава 11

    Повстанцы планировали атаку на один из постов солдат. По их мнению, это должно было значительно укрепить боевой дух и к тому же, увеличить число сторонников.
    — Всего одна успешная операция! — говорил один из их лидеров, имя которого я так и не научился правильно выговаривать. С каждой минутой он всё больше распалялся, и даже возможно, верил сам в то, что говорил. Однако мне было ясно сразу, что вся их затея обречена на провал.
    Но, как бы там ни было, мне приходилось сидеть здесь, в одной из крохотных комнат, что они называли штабом, и делать вид, будто бы я внимательно и с интересом слушаю.
    Мой организм восстановился уже почти на девяносто процентов, и мне оставалось подождать совсем немного до того момента, когда можно будет покинуть это место. Удивительно, но я почти не ощущал никаких угрызений совести из-за того, что обманываю своих новых знакомых и даю им ложную надежду. Впрочем, я им ничего не обещал. Всё, что они решили на мой счёт — это лишь плод их собственного воображения и догадок.
    — Наш гость будет на самом острие атаки! — объявили они, забыв перед этим спросить моего мнения на этот счёт. Из-за этого приязнь к здешним повстанцам у меня поубавилась.
    Только дайте мне оказаться на улице, думал я, продолжая приветливо улыбаться, а дальше уж я всё сделаю, как посчитаю нужным. Правда это была ещё только половина дела. Как выбираться из самого мира я по-прежнему не знал. Да и едва ли это знает хоть кто-нибудь вообще.
    Мои размышления прервал внезапный и резкий звук. Даже в совершенно другом мире он использовался для оповещения об опасности. Словно в подтверждении моей догадки, повстанцы бросились из комнаты, спеша вооружиться, и крича что-то о тревоге и о том, что их обнаружили.
    Я быстро всё понял и поспешил вслед за остальными. Наш подземный бункер сотрясся от мощного взрыва, и освещение на несколько секунд полностью погасло, а когда включилось снова, то было уже очень тусклым и постоянно мерцало.
    Выходит, я слишком тут задержался… Но за кем пришли солдаты? За мной, или за самими повстанцами? Впрочем, какая разница…
    Раздался ещё один взрыв, после чего послышались выстрелы с обеих сторон. Воздух стал стремительно наполняться дымом. Я накинул на себя всю защиту, какую только мог, и вроде бы, стало немного легче. Правда теперь приходилось уклоняться от бегущих по коридорам повстанцев, которые больше меня не видели, но к этому я уже привык.
    Впереди меня, прямо посреди коридора кипел бой. Шестеро солдат теснили десятерых повстанцев, и те практически ничего не могли им противопоставить. Я повторял себе, что не имею к этой войне никакого отношения, однако всё же не сдержался, и послал парочку заклинаний ужаса. Солдаты тут же потеряли всякую боеспособность. Часть из них бросилась наутёк, другая забилась на полу в конвульсиях.
    Я легко перепрыгнул через них и побежал дальше. И тут весь подземный комплекс сотрясся в третий раз, вот только сейчас это был уже не взрыв. По потолку побежали трещины, и он раскололся. В образовавшемся проломе показалось нечто похожее на стальную руку, но беда была в том, что каждый её палец был размером со взрослого человека.
    Система почти сразу же определила примерный рост этого «существа» в почти пятьдесят метров. Послышался резкий, ни на что не похожий гул, скрежет металла, и в пролом ударил ослепительно яркий свет.
    Те повстанцы, что выскочили сейчас в коридор, потеряли возможность видеть. Мне же подобное не было помехой, и я сумел разглядеть силуэт огромного человекоподобного робота. Именно его прожекторы сейчас и светили так ярко. Он занёс руку для второго удара, и я успел прыгнуть в коридор раньше, чем всё это место оказалось погребено под тоннами разрушенного бетона и стали.
    И самое скверное заключалось в том, что этот механический гигант был здесь не один. Второй такой прямо сейчас уже пробился к ангару и уничтожил всю немногочисленную технику, что была в наличии у повстанцев. Сами они пытались обстреливать гиганта, но с таким же успехом можно было детям швырять мелкие камешки в боевой танк.
    Снова включились прожекторы, и в животе и боках робота открылись люки. Оттуда тут же стали спускаться солдаты в своих неизменных бронекостюмах и мелкие, похожие на животных, четвероногие роботы. Они были гораздо быстрее любого живого существа и успевали выстрелить дважды на каждый залп повстанцев.
    У этих несчастных вообще не было шансов в этом бою, даже с моей помощью. А помогать им у меня не было ровным счётом никакого желания.
    Хоть я и был невидим, однако пройти через ангар оказалось крайней нелёгкой задачей. Несколько раз я чуть не натолкнулся на солдат, успев отпрыгнуть в самый последний момент. С их мелкими механическими помощниками было ещё хуже. Один из них, скорее случайно сбил меня с ног, и тут же завертелся на месте, пытаясь обнаружить цель.
    Я сделал резкое движение ладонью, и вместе с воздухом рассёк и его железное тело пополам. К несчастью, это заметил один из солдат. Он бросился в нашу сторону, открыв огонь наугад. Но меня там уже не было.
    Я бежал по коридору, который судя по той схеме, что составила для меня Система, должен был вести к люку одного из технических коридоров. Из него можно было попасть на поверхность в паре километрах отсюда. Не самый лучший вариант для меня, но выбирать сейчас не приходилось.
    И снова по пути я наткнул на солдат. Их было двое. Они перебили почти весь отряд повстанцев, а одного — самого последнего — загнули в угол. Я не очень-то разбирался в биологии этих существ, но мне показалось, что это совсем ещё молодой парень. Он выронил своё оружие и замер, прислонившись спиной к холодной стене.
    Не знаю, почему, но я решил помочь ему. Мне даже не пришлось убивать этих двух солдат. Ужас прогнал их и надолго вывел из строя. Тогда я снял с себя маскировку, и глаза парнишки округлились.
    — Вы! — выдохнул он. — Вы и правда здесь за тем, чтобы спасти нас всех!
    Я покачал головой.
    — Нет. Это всё ложь, которую вы же сами и придумали… Но я могу помочь тебе выбраться отсюда.
    Несколько секунд мне казалось, что он просто не понял меня, однако потом всё стало ясно. Несмотря на свой явный страх, парень был верен идеям повстанцев и отступил от меня на шаг.
    — Я не побегу. Лучше смерть в бою, чем позорное бегство!
    — Может быть, и так, — вздохнул я.
    Ещё недавно я бы вполне мог попытаться уговорить его, однако сейчас мне это отчего-то было не нужно. Не пытаться спасти всех и каждого — так кажется, гласит один из принципов. Удивительно, но мне стало легче.
    Не говоря больше ни слова, я развернулся и шагнул в коридор, на ходу становясь невидимым. Парнишка так и остался стоять на месте, смотря мне вслед. Я надеялся, что никогда не узнаю, что же с ним в итоге случилось, выжил он, или нет. Однако спустя пару минут, уже, когда я открывал тот самый спасительный для меня люк, со стороны коридора послышались выстрелы. Закипел короткий бой, который почти тут же стих…

Глава 12

    На поверхности было ещё светло, однако здешнее солнце уже определённо клонилось к закату. Мне это было только на руку, ведь шансов на то, что меня не заметят, и так было не очень-то много.
    Я слышал отдалённые взрывы и выстрелы, которые доносились даже с расстояния в пару километров. Над бункером, словно стая стервятников, кружили огромные боевые корабли.
    Если кто-то из повстанцев и выживет, думал я, то участь их будет явно незавидной… Но они знали на что шли, а мне… мне нужно было убираться отсюда, как можно скорее.
    Город я покинул лишь, когда уже перевалило далеко за полночь. Пешком бы мне такое было не под силу, и пришлось «позаимствовать» местный транспорт — причудливый вариант мотоцикла, оснащённого антигравитационной подушкой.
    Он был очень древним, постоянно грохотал и порой начинал искрить, однако со своей задачей справился и без особых проблем довёз меня до некой пустоши в двадцати километрах за городом.
    Своим лагерем я выбрал узкую расщелину между двух высоких скал. Здесь я был защищён от посторонних глаз, да и от ветра тоже.
    Уже привычным и отточенным движением я разместил по периметру сигнальные и защитные чары. Они должны были оповестить меня о приближении кого-либо заранее. И уже через четверть часа я сумел убедиться в их надёжности.
    Нарушителем моего спокойствия оказалась какая-то здешняя ящерица в полметра длиной. Она поджарилась чуть ли не до углей, как только нарушила границу невидимого купола, установленного мной. Система посчитала её съедобной, и я не стал отказываться от еды.
    Жёсткое и не солёное мясо приходилось едва ли не силой проталкивать в глотку, однако я слишком хорошо понимал, что сейчас мне понадобятся все силы, которые я только могу получить.
    Мне нужно было как-то связаться со своим миром. На возвращение может уйти слишком уж много времени…
    Но ведь обычным способом это не сделать. Сколько бы я не перебирал в голове заклинания и технологии, ничего будто бы не подходило. Впрочем, оставался ещё один, более рискованный вариант.
    Я снова сделал свой потрёпанный бронекостюм видимым и с ощутимым усилием снял его с себя. Пришлось пожертвовать им и соединить с немалой долей магии. Весь уцелевший после взрыва материал расплавился и после медленно начал принимать нужную мне форму.
    Если и это не сработает, думал я, то вообще всё будет бесполезно…
    Потребовалось время на то, чтобы металл остыл, и энергия заставила его работать. Через четверть часа послышался тихий шорох помех, разрозненное пищание и, наконец, обрывки голосов.
    Я поднёс прибор к самому уху, будто это могло хоть как-то помочь. Однако разбирать эти голоса было той ещё задачей. Передача шла явно из этого мира, и говорили, судя по всему, солдаты. Шёл короткий доклад о потерях во время некой операции, связанной с повстанцами. В конце сообщения говоривший и вовсе посетовал на то, что «пришельца» так и не удалось захватить, хотя он явно был на месте…
    Подобное меня не особенно интересовало, и я постарался усилить приём. Почти сразу же одни голоса умолкли и на их место пришли другие. Непонятные песнопения, шёпот и истошные крики — всё это разом обрушилось на меня, словно бы со всех сторон одновременно.
    Система не успевала всё это переводить, но чаще всего этого и не требовалось. Я интуитивно понимал, что хотели сказать те или иные существа из других миров.
    Многие из них просили о помощи. Другие смирились со своей участью и прощались с близкими. Третьи угрожали неизвестно кому…
    Пробиться сквозь весь этот поток информации было невероятно сложно, но я всё же справился с этим. На какое-то мгновение воцарилась полная тишина, а затем, словно гром среди ясного неба, прозвучали слова на уже знакомом мне языке. Я сумел пробиться в свой мир! В мир, где остались Мия, Лиам, Эдди и Нерри…
    Но как же связаться с ними? У них ведь не было ни одного устройства, через которое нам можно было бы поговорить. Кроме того, проблему требовалось решать максимально быстро, потому как, я не был уверен, сколь долго продержится эта связь.
    Решение нашлось само собой. Я закрыл глаза и сосредоточился, стараясь мысленно отыскать среди хора голосов один единственный. Валисия явно была самой сильной среди всех моих знакомых, и если мне и удастся установить с кем-то телепатический контакт, то только с ней.
    Я постарался максимально чётко представить её лицо, и назвал её имя, один раз, потом второй и третий. Однако ничего не происходило. Разочарование было столь сильным, что я чуть было не поддался искушению разбить бесполезный прибор связи. Но я сдержал себя, немного выждал и попробовал снова, на этот раз, вложив абсолютно все свои силы в одну единственную фразу: «Магистры — предатели!»
    Я кричал это раз за разом, нарушая тишину ночной пустоши. Впрочем, едва ли здесь был кто-то, кто мог бы меня услышать. А, если бы даже и так, то мне тогда было на это плевать.
    Не знаю, сколько продлилось это моё временное помешательство, однако в какой-то момент послышался треск, при том, он раздался скорее, внутри моей головы, нежели исходил из прибора.
    Я услышал ответные слова, и узнал голос Валисии. Разобрать что-то конкретное было практически невозможно, но она будто бы услышала меня и поняла, что я хотел сказать. По крайней мере, мне очень хотелось в это верить…
    И всё же нужно было постараться усилить сигнал, сделать его более чётким. Я крепче ухватил передатчик обеими руками, и тут случилось нечто…
    Связь резко оборвалась. Послышался оглушительный треск, и прибор взорвался прямо в моих руках, оставив сильнейшие ожоги на коже. Меня швырнуло куда-то в сторону, и я пропахал лицом мягкую землю.
    Что-то здесь было не так. Прибор не должен был так себя повести. В этот же момент все, выставленные мной защитные чары, будто бы обезумели. Они разом завопили, но тут же смолкли, словно бы просто исчезнув.
    С трудом я поднял голову, выплёвывая изо рта песок. Рядом со мной был кто-то. Высокая, худая тень мужчины. Его лицо словно бы неохотно вырисовывалось перед моим взором. Глаза блестели во мраке холодным, почти безжизненным светом.
    Он склонился надо мной, и я узнал его. Это было то самое существо, из тех видений, что посещали меня во время путешествий между мирами…

Глава 13

    Я попытался отползти в сторону, и в этот момент Система вывела сразу несколько окон с предупреждениями о чрезвычайной опасности. Впрочем, это уже было бесполезно.
    Я попытался встать и убежать, но мои ноги словно бы оказались набиты ватой. Они почти не слушались меня, и, в конце концов, я повалился обратно на землю.
    Существо, кем бы оно ни было, бесстрастно наблюдало за моими мучениями, и никак не пыталось помочь, или помешать мне. Это разозлило меня больше, чем любая его возможная агрессия. Я провёл рукой по песку, зачерпнув целую пригоршню, и швырнул в него. Песок прямо в полёте превратился в раскалённую лаву, и по идее, должен был прожечь моего незваного гостя насквозь. Однако он растворился в воздухе, не долетев до цели добрый метр.
    Мужчина покачал головой, словно бы прося меня, не делать так больше. Потом он жестом попросил меня встать. Ровно в этот момент к моим ногам вернулась способность нормально двигаться.
    Я резко подскочил, не зная, что и делать. Давненько я уже не чувствовал такой подавляющей разницы в силе между мной и кем-то ещё.
    — Кто ты такой? — спросил я, чуть дрогнувшим голосом. — Ты понимаешь меня?
    Существо кивнуло, но на первый вопрос отвечать явно не спешило.
    — Ты собираешься убить меня?
    Отрицательное покачивание. И всё то же бесстрастное выражение на лице.
    — Я здесь за другим, — его голос показался мне жутко знакомым, и в то же время, я был абсолютно уверен, что никогда прежде его не слышал. — Сядь, пожалуйста, к костру. Нам предстоит с тобой не самый лёгкий разговор.
    — Что? К какому ещё костру?.. — начал было я, обернулся, и тут же заметил, что в нескольких шагах от нас и верно весело потрескивал огонь.
    Рядом с ним, друг напротив друга лежали широкие, гладкие брёвна, на которых можно было вполне комфортно сидеть. Над костром, на вертеле жарилась та самая недоеденная мной ящерица. Немного помедлив, я всё же занял предложенное мне место. Существо сделало то же самое.
    — Ты ответишь на мои вопросы? — спросил я.
    — Возможно. На некоторые… Но сначала я хочу немного поесть.
    И он протянул руки к ящерице. Огонь касался его кожи, но это явно не причиняло существу никакого вреда. Мужчина оторвал одну из задних лапок, и кости захрустели на его зубах.
    — Вкусно, — кивнул он, спустя мгновение. — Давненько я уже не ел такой простой, но сытной пищи. Надо бы почаще наведываться в этот мир…
    — Может, перейдём к делу? — не сдержался я.
    — Вечно вы торопитесь. Во всём и всегда, — покачал он головой.
    — Кто «мы»?
    — Смертные создания. Чем ты отличаешься от этой ящерицы? — он указал взглядом на совсем уж почерневшую тушку. — Ты должен думать прежде, чем что-то говорить или делать. И ещё, не торопиться, когда этого не требуется. У нас с тобой есть масса времени.
    — Я бы так не сказал. Сюда могут в любой момент нагрянуть солдаты.
    — Солдаты не нагрянут, пока я здесь. Об этом тебе стоит беспокоиться в самую последнюю очередь, — он небрежно махнул рукой, и ящерица вместе с вертелом растворились в воздухе. Остался только запах горелого мяса.
    — Итак, — сказал я. — Ты хотел поговорить… О чём? О разрушении миров?
    — Выходит, кое-что ты всё-таки обо мне уже знаешь, — кивнуло существо.
    — Но я не знаю, зачем ты это делаешь. Из-за твоих разломов была развязана война между двумя мирами, которые до этого друг о друге и знать-то ничего не знали… Но и этого оказалось мало! Ты хочешь уничтожить их полностью, и погубить столько невинных жизней…
    — Вот только не надо говорить о невинных жизнях! По крайней мере, лично ты давно уже утратил право рассуждать об этом, Мартин. Да-да, я всё о тебе знаю. Даже больше, чем ты можешь себе представить.
    — Это не отменяет моего вопроса.
    — Возможно… Видишь ли в чём дело. Ты ограничен в своём восприятии и многого не понимаешь. Мир для тебя видится чёрно-белым. В нём есть только добро и зло, а всё, что между, просто не существует. И, если кто-то пытается разрушить старый порядок, то он непременно злодей и монстр.
    — А разве это не так?
    — Всё из-за твоей ограниченности, — повторил он. — Хотя те божественные штуки и дали тебе немного просвещения. Но, как я вижу, этого по-прежнему недостаточно. Видимо, обязательно нужно прожить хотя бы пару тысяч лет, чтобы начать что-то понимать.
    — Ты и об этом знаешь…
    — Ещё как знаю! Я сам видел, как боги прятали свои игрушки. Жаль, они предназначены только для смертных, и в руках таких, как я, это просто обычные куски металла. А ведь благодаря им я мог бы действовать гораздо эффективнее. Но ничего, я справлюсь и так.
    — Тогда нам говорить не о чём. Ты пытаешься уничтожить мой мир. Убить моих близких.
    — Твой мир? Твоих близких? Быстро же ты забыл Землю.
    Я уже даже не удивлялся, что он был в курсе об этом.
    — Всё намного сложнее, чем кажется, Мартин. Всегда так было, есть и будет. Я не стану рассказывать об этом, но и без ответов вовсе тебя тоже не оставлю. Есть один простой способ познания — ты сам должен увидеть всё, от начала, и до конца. И, когда мы встретимся в следующий раз, то уже будем «говорить на одном языке».
    — О чём ты?.. — начал я, но мужчина уже не ответил.
    Он вдруг исчез, и через мгновение появился уже совсем рядом, коснувшись моего плеча. Я вскрикнул, почувствовав страшную боль. По моим венам словно бы растекался расплавленный металл. На глаза набросили кровавую пелену. Я содрогался, упав на землю, умоляя прекратить эту страшную муку, и, выкрикивая проклятия, однако ничего не помогало.
    Система выставляла одно за другим окна с сообщениями о технических ошибках и о том, что начато получение какой-то новой способности. Я попытался отменить операцию, но у меня ничего не вышло.
    Мои собственные силы восстали против меня и отказались подчиняться. Мне оставалось только беспомощно лежать на земле и жать, что же будет дальше.
    Пелена перед глазами исчезла, но вместо ожидаемой мной ночной пустоши, я увидел целый калейдоскоп миров. Они сменяли один другой, и при этом, выглядели убедительнее самой реальности, хоть и появлялись всего на одно мгновение.
    Я увидел Лиама и Мию, которым встревоженная Валисия прямо сейчас пыталась что-то объяснить. После показался пустынный, покинутый мир, с огромной трещиной в том месте, где должен был располагаться экватор. Увидел и обломки, расколотой на несколько частей планеты, и мёртвые тела её жителей, дрейфующие в невесомости. Увидел я и Землю. Она была точно такой, которой я её запомнил — люди, вечно спешащие куда-то, города, посылающие свой свет в космос, и бескрайние голубые океаны.
    В последний момент я вернулся к этому миру и, наконец, увидел его целиком. Почти половину его поверхности занимали города, и бесчисленные армии солдат маршировали от одного полюса к другому. Всю орбиту избороздили космические станции и корабли. Они постоянно вступали в короткие столкновения, и те затихали лишь для того, чтобы через какое-то время начаться снова.
    Когда это прекратилось, я жадно вдохнул кислород, хватаясь за горло. Боль медленно отступала и вместе с ней возвращалась способность нормально видеть и думать.
    Я подскочил на ноги, сильно пошатываясь, и кашляя. Существа уже не было, как не было и костра, который оно создало из ничего.
    Система выдала сообщение:
    «Получена новая способность: „Путешествие между мирами“.
    Теперь вы можете по своему желанию перемещаться в выбранный вами мир.
    ВНИМАНИЕ! Стоит учесть, что для повторного использования способности требуется выждать 95 минут».
    Мои защитные чары полностью исчезли, и потому я не очень-то удивился, когда заметил в небе, у самого горизонта, быстро приближающуюся точку. Это был один из тех гигантских боевых кораблей, доверху забитых солдатами и роботами.
    Я знал, что не смогу сейчас сражаться, а прятаться, пожалуй, уже было поздно. Сама ситуация, Вселенная, а может, и то проклятое существо намекали на то, что нужно просто воспользоваться новой способностью. Это было так просто, и в то же время, я не решался это сделать.
    Тогда в голове прозвучал другой голос: «Ты можешь, как угодно относиться к этому, но как ещё ты вернёшься к своим друзьям?» Это и убедило меня.
    — Система, — хрипло позвал я. — Задействовать новую способность…

Глава 14

    Перемещение при помощи особой способности, а не через разлом было всё же не в пример легче, и быстрее. И всё же, когда всё закончилось, я просто бессильно повалился на землю, и ещё долго пытался привести дыхание в норму.
    Когда мне это всё же удалось, я поднял голову, но не увидел толком ничего. Всюду, насколько хватало взгляда, была одна сплошная гладкая и безжизненная равнина. Никаких деревьев, травы или хоть каких-то признаков жизни.
    Воздух здесь был вполне пригодным для дыхания, однако вдыхать его было неприятно, и лёгкие каждый раз словно бы забивались песком.
    Не без труда я поднялся на ноги и вызвал Систему. Перед моим внутренним взором появился таймер обратного отсчёта. Мне придётся провести здесь, как минимум полтора часа… Что ж, не самая приятная перспектива, впрочем, и не самая худшая.
    Поначалу мне не хотелось никуда идти. Я бы просто посидел здесь, дожидаясь перезагрузки способности, а потом отправился бы дальше. Мне ещё предстояло разобраться в том, как именно выбирать мир, в который хочется отправиться. Пока что, меня просто кидало в случайную точку Вселенной, и это было, пожалуй, самым опасным из всех побочных эффектов.
    Однако уже через четверть часа я понял, что мой организм остро нуждается в воде. Не знаю, был ли тому виной здешний излишне сухой воздух, или ещё что, но с каждой минутой желание оставаться на одном месте у меня всё сильнее убавлялось.
    В конце концов, мне пришлось отправиться на поиски воды. Я попросил Систему просканировать этот мир, чтобы найти какую-нибудь реку, или хотя бы ручеёк, и рассчитывал получить ответ за несколько секунд, но процесс поиска неожиданно затянулся.
    Когда я всё же получил нужную информацию, то не сразу поверил своим глазам. Это планета почти полностью высохла, и на поверхности воды не было вовсе. Её небольшие остатки ещё можно было найти глубоко в земле, но даже такие «оазисы» встречались крайне редко.
    Ближайший из них располагался почти в трёх тысячах километров от меня. Я порылся по карманам, чтобы найти детали для создания портала. Кое-что у меня было, но даже при помощи портала придётся «прыгнуть» сквозь пространство несколько раз подряд.
    Я скривился от подобной перспективы, но выбора не было. Горло уже жгло огнём, и я чувствовал, что начинаю терять силы.
    Когда у меня на ладони лежал маленький серебристый шарик, готовый к работе, я активировал его и мгновенно перенёсся километров на пятьсот. По идее такие сравнительно небольшие прыжки должны были обезопасить меня в условиях нахождения на незнакомой планете. Однако неудобство это доставляло просто громадное…
    Внутренности словно бы каждый раз закипали, скручивались в узел и тут же растягивались. Я терпел это, стиснув зубы, и едва удержался от того, чтобы не зашвырнуть проклятый портал, когда, наконец, прибыл в нужную точку.
    Судя по всему, когда-то давно здесь был целый город. Под слоем песка ещё проглядывались руины некогда величественных зданий. Прямые, как стрелы улицы, тянулись вдаль на целые километры. И всюду лежали кости, погибших существ.
    Часть из скелетов напоминала человеческие, только размером поменьше. Однако были и другие, с шестью и даже восьмью конечностями. Они были размером с земного слона и встречали почти на каждом шагу. Большая их часть собралась вокруг огромного высохшего озера. Именно здесь, согласно прогнозам Системы и должна была храниться вода.
    Чтобы добраться до верхнего водоносного слоя, мне пришлось магией расчистить метров пятьдесят земли. В воздух поднялось столько пыли, что здешнее тускловатое солнце почти полностью скрылось из виду, и наступили настоящие сумерки.
    Но мне было на это плевать. Когда я увидел воду, мутную, и явно требующую предварительной очистки, то забыл обо всём остальном.
    Напившись как следует, я повалился на землю, однако долго так просидеть не удалось. Из-за отсутствия света, температура воздуха стремительно снижалась.
    Я провёл на этой планете меньше часа, а она уже успела меня взбесить, думал я, снова доставая портал.
    Я совершил ещё один, последний прыжок, твёрдо уверенный, что теперь-то уж меня точно ничто не заставит сдвинуться с места. Здесь снова были кости, и какие-то останки механизмов.
    Это показалось мне интересным, однако уже через минуту я понял, что здесь есть вещь намного больше заслуживающая моего внимания. Прямо в земле торчало несколько каменных плит, которые, должно быть, высекли из цельного куска скалы.
    Очистив их от слоя нанесённой ветром пыли, я отыскал на их поверхности множественные надписи. Система тут же занялась их переводом, и вскоре объявила о том, что все эти письмена, по сути, передают одно и то же сообщение:
    «Каждый должен бежать из этого мира. Но для нас уже слишком поздно».
    Когда я услышал перевод, то мне тут же сделалось не по себе. Здешние земли, которые до этого казались мне просто унылыми, теперь будто бы таили какую-то скрытую угрозу. В дуновениях ветра мне мерещились тихие шаги и шёпот давно умерших существ, которые очевидно, потратили последние часы своих жизней для того, чтобы оставить это предупреждение.
    Я схватил было портал, желая оказаться, как можно дальше от этого места, но тут же замер. Некуда было бежать, негде прятаться. Вся эта проклятая планета была одной сплошной могилой.
    Не знаю, как я сумел заставить себя дождаться перезагрузки способности. И когда таймер дошёл до заветных нулей, то тут же активировал её. Я попытался как можно более чётко представить планету, на которую мне нужно попасть. Представил лицо Мии. Сосредоточился и шагнул вперёд, одновременно переносясь сквозь пространство.
    Второй раз прошёл уже гораздо легче. Мне показалось, что я на мгновение даже различил впереди очертания дворца Тартеса. Однако в какой-то момент что-то пошло не так, и меня швырнуло в совершенно другую сторону.
    — Нет! — крикнул я, но, как оказалось, не издал ни звука, а уже в следующий миг повалился на мягкую траву, где-то посреди густых джунглей.
    Совсем недалеко от меня журчала вода. Пели птицы, а от ароматов здешних цветов голова шла кругом. Я попробовал подняться, но тут же понял, что моя голова и верно, очень сильно кружиться. Перед глазами всё начало плыть.
    — Какого?.. — начал я, и Система предоставила объяснение.
    «ВНИМАНИЕ! Обнаружена опасная атмосфера. Не рекомендуется дышать здешним воздухом без специальных средств защиты».
    — Спасибо! Вовремя!
    Шлем или тем более, скафандр мне делать было попросту не из чего. Однако на помощь пришла магия. Я окружил свою голову полупрозрачной сферой, которая должна была делать воздух пригодным для меня.
    Это сработало, хотя выглядел я, наверное, сейчас довольно чудно…
    Но это ничего, думал я, мне бы только полтора часа здесь переждать. Тихо и мирно. Однако не успел я мысленно закончить последнюю фразу, как ближайшие ко мне деревья закачались, и послышался приглушённый рык…

Глава 15

    Что ещё за напасть, подумал я, просканировав местность. Датчики показывали близкое присутствие сразу нескольких живых организмов, однако я по-прежнему никого не видел.
    Способности местных существ, судя по всему, очень сильно напоминали то, чем пользовалась Нерри. Полная невидимость, да ещё и огромная скорость и сила.
    Я сумел спастись лишь потому, что вовремя ощутил колебания воздуха. Быстро сместился в сторону, и на то место, где я стоял ещё мгновение назад, обрушились длинные, кривые когти, на секунду проступившие сквозь завесу маскировки.
    У меня не было времени подумать, и выбрать наиболее эффективные в данной ситуации заклинания. Я просто послал в своего невидимого врага сгусток чистой энергии, и воздух взорвался сотнями искр. Тут же послышался отчаянный рёв, в котором мне слышались почти что человеческие крики.
    На траву полилась кровь, и существо с шумом рухнуло на землю. При этом его маскировка явно пострадала. На долю секунды оно становилось видимым, однако почти сразу же пропадало. Так повторялось раз за разом, пока я не добил монстра.
    Но даже после смерти полностью видимым он не стал, а долго изучать его у меня не вышло. Со всех сторон послышалось точно такое же рычание. Его собратья явно не обрадовались случившемуся.
    Не желая попусту тратить время и силы здесь, я взял портал и перенёс себя на пару сотен километров севернее.
    Здесь уже была равнина вместо непроходимых джунглей, и дул ветер. Вдохнуть чистый воздух я, конечно, по-прежнему не мог, однако насладиться прохладой было очень даже приятно.
    Однако не успел я порадоваться своему новому положению, как тут же услышал позади себя утробное рычание.
    — Да что б вас всех!
    Я резко обернулся, уже не надеясь увидеть хоть кого-то, однако существо вдруг оказалось очень даже видимым. У него были четыре длинные ноги, бочкообразное тело и длинная, полная острых зубов пасть.
    Меня немало удивило то, что оно не попыталось скрыться от моих глаз, и лишь потому я не атаковал сразу. В следующий же миг мне стало ещё любопытнее. Существо не нападало, напротив, держалось на почтительно расстоянии и даже будто бы пыталось всячески показать свои мирные намерения.
    Не может же быть он разумен, пронеслось у меня в голове. Хотя, почему не может? Если существует бесконечное количество миров, то и разумная жизнь в них может быть не только гуманоидной.
    Я передумал атаковать и поручил Системе проанализировать те рычащие звуки, что издавало существо. Через пару минут был готов результат.
    «Протоязык местной формы жизни успешно изучен.
    Неустранимые погрешности восприятия и перевода 22 %».
    Я действительно начал понимать его. Слова были простыми, постоянно повторялись, но это было только к лучшему.
    — Не нападай. Я не враг. Я хочу поговорить.
    — Хорошо, — ответил я на его языке, при этом издав несколько рычащих звуков, а для верности ещё и кивнул.
    Существо явно удивилось, однако и обрадовалось тоже. Оно не стало сокращать дистанцию между нами, словно понимая, что так мне будет спокойнее. Однако мы оба медленно перешли чуть в сторону, и я увидел огромную нору в земле, которая была прикрыта травой.
    — Это мой дом, — заявило существо. — Ты голоден? У меня есть еда.
    — Нет, спасибо, — теперь я покачал головой, и Система поправила меня, сообщив, что при общении с этим видом бесполезно использовать почти что любые жесты.
    Если честно, есть мне хотелось, но я был почти уверен, что здешняя пища будет для меня таким же ядом, как и воздух. Потому пришлось ограничиться простыми разговорами.
    Выяснилось, что этот вид и верно разумен, хотя они и не пошли по пути технологического прогресса. Людей эти создания никогда не видели, и потому напали, скорее испугавшись меня, нежели желая съесть или вроде того.
    От этого осознания мне стало не по себе, но я довольно быстро справился с этим. Это был тревожный звоночек, но тогда это пошло мне только на пользу.
    — Как же ты будешь здесь жить, если для тебя ядовита наша еда? — спросил меня мой новый знакомый.
    — Я здесь не задержусь, — таймер показывал, что осталось подождать не более четверти часа, и можно будет снова перемещаться между мирами. — Мне нужно вернуться в свой мир. Там меня ждут.
    — Семья?
    — Можно и так сказать…
    Напоследок я пожелал ему удачи, и для его же блага искренне пожелал, чтобы мы больше не увиделись, ведь всюду, куда бы я ни шёл, за мной следовали разрушения и смерть.
    И снова меня бросило в пространство между мирами. Я почти сумел «зацепиться» за нужный мне мир, но это было сложно, и мне явно не хватало опыта. Так что, и в этот раз я промахнулся.
    Но хоть равновесие сумел удержать, и то хорошо. Здесь царила прекрасная погода, ярко светило восходящее солнце. Кругом очень зелено и в нос тут же ударил приятный запах цветов.
    Наученный горьким опытом, я первым же делом просканировал планету. Однако к моему немалому удивлению, большого разнообразия фауны здесь не было. Создавалось полное впечатление, что этот мир ещё только-только начинал своё существование, и просто не успел достигнуть своего максимума.
    Впрочем, меня это только порадовало. Наконец-то, впервые за столь долгое время, я мог просто сесть на траву, и расслабиться, слушая тишину. Судя по показаниям Системы, здешний воздух подходил мне даже лучше, чем тот, который был в моём мире. Движением руки я убрал защитную сферу с головы, и вдохнул полной грудью.
    Вдруг стало удивительно хорошо. Из организма словно бы постепенно уходило всё гадкое, что так долго в нём копилось. Неподалёку обнаружился небольшой, но быстрый ручей, и я всего за пару глотков полностью восстановил все силы. Даже голод почти прошёл.
    Удивительное место, и время в нём пролетело незаметно. Я даже не сразу понял, что требующиеся полтора часа успели пройти. Здешнее солнце, хоть и двигалось по небосводу, однако его лучи не сделались опаляющим, а только дарили тепло в нужной мере.
    Я даже поймал себя на мысли, что мне жаль покидать это странное, ни на что не похожее место. Однако воспоминания о друзьях и мести заставили меня в очередной раз активировать способность.
    Вдохнув напоследок здешний воздух, я понял, что сейчас точно смогу оказаться, где нужно. Короткий полёт в междумирье, и вот я, наконец, стоял там, где так давно хотел оказаться.
* * *
    Бой был в самом разгаре. Несколько улиц горело, всюду слышались крики боли и ужаса, капитаны городской стражи выкрикивали приказы, простые жители пытались оказаться как можно дальше от места схватки.
    Дворец Тартеса пока ещё держался, хоть и был полностью окружён. Защитный купол над ним уже серьёзно пострадал и едва ли сохранил больше трети от нужной мощности. Ученики магистров беспрерывно обстреливали его заклинаниями, в то время как их наставники наблюдали за происходящим со стороны.
    Те скорострельные пушки и пулемёты, что я, к счастью успел установить, тоже не оставались в долгу, и обрушивали град пуль на любого противника, которого могли засечь.
    Где-то там, на верхушке одной из башен дворца стояла Валисия. Она без устали метала в наступавших врагов пригоршни разноцветного огня, который, судя по всему, и устроил в городе пожар. Остальные мои друзья пытались ей помочь в меру своих сил, однако они могли пользоваться максимум луками и стрелами, а это оружие было практически бесполезно против магов. Где была Нерри, я не знал. Едва ли такая, как она станет отсиживаться в относительной безопасности, за стенами дворца, когда совсем рядом кипит бой. Однако разобрать, пострадал ли кто-то из павших учеников магов от её рук, отсюда было нельзя.
    Сильно жалея о потерянном бронекостюме, я бросился в бой. Мне нужно было прорвать кольцо осады и встретиться со своими друзьями. Четверо молодых магов, как раз собрались в одном месте, и тут же об этом пожалели, разлетевшись в стороны, обожжённые до неузнаваемости.
    Полыхнуло ещё несколько вспышек, и земля под ногами сотряслась. Меня заметили, и это серьёзно напугало, как учеников, так и их наставников. Даже отсюда я различил недоумение и страх на лицах некоторых из них. Пасгер недоверчиво уставился на меня, словно перед ним был какой-нибудь призрак.
    Я прекрасно понимал, что их замешательство не продлится долго, и потому поспешил воспользоваться ситуацией. Несколько произнесённых слов на древнем языке, нужные движения рук, и вот уже целое здание взмыло в воздух, оторвавшись от фундамента и, пролетев несколько десятков метров, рухнуло на то место, где стояли магистры.
    Почти все из них успели спастись, однако один или два оказались ранены, а это было уже кое-что.
    Кто-то из магистров успел оправиться от шока, и бросился в атаку. У меня не было желания сейчас с ним сражаться. Слишком уж много сил я потерял, да и оружие требовалось заменить. Потому просто сместился в сторону, предварительно «разрезав» улицу пополам. Теперь огонь пылал и здесь, только был гораздо опаснее того, что сейчас пожирал здания.
    Впрочем, надолго это магистров не задержит. В несколько больших прыжков, я оказался у защитного купола и легко прошёл сквозь барьер. Все орудия на башнях автоматически навелись на меня, однако тут же узнали, и вернулись к обстрелу магов.
    — Мартин! — закричала с башни Мия.
    Остальные тоже смотрели на меня, явно испытывая громадное облегчение. Позади меня чуть колыхнулась поверхность защитного барьера. Я резко обернулся, на мгновение подумав, что магистры всё-таки как-то умудрились пробиться внутрь, однако это была Нерри.
    Она тут же перестала быть невидимой. Кровь покрывала её лицо и руки, однако мне почему-то сразу стало ясно, что сама Нерри не пострадала.
    — Я так и думал, что ты не усидишь здесь, — тихо сказал я. — Не стоило так рисковать. Любой из магистров мог легко тебя убить.
    Она неопределённо качнула плечами, и я устало вздохнул. Ко мне уже спешила вся компания друзей, однако перед разговорами с ними требовалось ещё потрудиться.
    Я восстановил защитный купол насколько смог, починил, вышедшие из строя орудия, а так же усилил оборону парочкой дополнительных заклинаний. Теперь всё выглядело несколько лучше, впрочем, оказалось, что штурм вдруг прекратился.
    Магистры отступили, намереваясь должно быть, посовещаться. Что ж, всем это пойдёт только на пользу…

Глава 16

    Радость от моего появления была бурной, но довольно скоро на её место вернулся страх перед тем, что ожидает всех в будущем. Оно и не мудрено, ведь армия магистров никуда не делать. Да, они прекратила атаку, но это всего лишь временно. Очень скоро они снова бросят в бой своих подручных, да и скорее всего, сами вступят в сражение.
    — Что нам делать? — спросила Мия дрожащим голосом.
    — Бежать, — предложил Лиам. — Что вы на меня так смотрите?! Я не великий маг, как некоторые… Их явно больше, они сильнее. К чему погибать понапрасну?
    — Что значит «понапрасну»?! — вскипела Валисия. — Мы покажем нашим врагам, что нас не сломить! Об этой битве ещё сложат песни, и нас не забудут и за тысячи лет.
    — Плевать мне, что будет через тысячу лет! — фыркнул Лиам. — Я хочу жить здесь и сейчас. Хочу, чтобы остальные тоже выжили. Мартин, пожалуйста, ты ведь не такой, как она…
    Валисия хотела ещё что-то сказать, но я поднял руку, и все мигом замолчали. Мне нужно было хотя бы минута тишины, чтобы подумать. Погибать ради песен мне естественно, не хотелось. Я чувствовал, что магистры накрыли чуть ли не половину города своими чарами, так что, портал из дворца не открыть, а пробиваться через всю их армию, ведя за собой по сути беззащитных людей…
    Но у меня был и другой вариант — моя новая способность. Я был почти уверен в том, что на неё чары магистров не распространяются, и мы все можем просто переместиться в другой мир.
    Однако и этого мне не очень-то хотелось делать. Значит, оставалось только одно.
    — Мы не будем убегать, — наконец, сказал я. — Но и умирать тоже не станем. Мы дадим бой магистрам.
    И под общие недоумённые взгляды я поспешил уйти. Больше бы их споры я слушать просто не смог.
    Нужно было создать новый бронекостюм. Теперь я уже знал обо всех слабых местах предыдущей модели, и кое-что почерпнул из технологий параллельного мира. Кроме того, с материалами во дворце проблем тоже не было, и работа двигалась довольно быстро.
    Серебристая поверхность металла удивительным образом отражала свет, и даже без активации невидимости делала меня гораздо менее заметным. Кроме того, прочность костюма увеличилась на добрую треть. Он стал легче, но в то же время, нёс в себе больше функционала.
    Не забыл я и о военной поддержке. Мне понравились те роботы, которых я видел. Создать много, конечно, я успеть не мог, но даже с десяток таких может серьёзно отвлечь моих врагов.
    Но главным моим достижением был человекоподобный механический гигант, которому не требовалось непосредственное управление людей.
    Немного повозившись, я сделал так, что теперь где-то в углу моего зрения располагался небольшой прямоугольник монитора, на котором отображалось всё, что видел гигант. С помощью этого можно было легко управлять его действиями.
    Где-то через час ко мне пришла Нерри. Она, как всегда почти бесшумно, прошла в дальний угол комнаты и расположилась там. Мы не перекинулись и словом, однако я точно знал, что ей сейчас будет достаточно просто посидеть здесь и понаблюдать за моей работой, так что, никаких проблем она мне не доставит.
    Потому я просто продолжал делать то, что должен. Всё будто бы было готово, но я всё равно чувствовал, что и этого может оказаться недостаточно для победы сразу над столькими сильными магами.
* * *
    Послышался долгий, всё более нарастающий звук боевого рога. В этот же самый момент включилась и сирена на башнях дворца. Мы все тут же поспешили на улицу.
    Как я и думал, в этот раз магистры сами возглавили атаку. Защитный купол трещал под ударами их заклинаний. Воздух пронзали разноцветные лучи и молнии.
    Валисия громко обругала каждого великого мага, и уже готова была ринуться бой, однако я остановил её.
    — Прикрывайте меня со стен. Так будет проще для нас всех.
    Волшебница явно хотела поспорить, однако под моим суровым взглядом была вынуждена сдаться и занять место на стене.
    Мне же оставалось только проводить остальных взглядом и отдельно напомнить Нерри о том, что и ей не нужно идти за мной на улицу. Однако когда я собрался сказать это, то девушки уже не было.
    — Да ты должно быть, шутишь…
    Времени на раздумья не осталось. Я быстро облачился в бронекостюм и приблизился к защитному барьеру, сквозь который были отчётливо видны наступавшие маги.
    — В бой, роботы! — скомандовал я, и целая стая звероподобных машин вырвалась на свободу.
    Они оказали ровно такой эффект, на который я и рассчитывал. Молодые маги, которые до этого ни разу не видели подобных созданий, и к тому же, явно не обладали большой выдержкой, на мгновение оторопели.
    Этого оказалось достаточно, чтобы роботы преодолели те несколько десятков метров, что их разделяли. Клацнули стальные челюсти, сверкнули когти. Тут же послышались истошные вопли. Маги запоздало попытались отбиться от роботов магией, но те были слишком проворны, и прыгали между учениками так, что те скорее попадали друг в друга, нежели в цель.
    Что ж, одной проблемой меньше, подумал я. Однако тут же понял, что всё только начинается. Ко мне приближались сразу два магистра: Фейнира и Лейнит. Они двигались практически синхронно, и, понимая, что поодиночке явно проиграют мне в силе, решили объединить свои заклинания.
    Получилась и правда довольно мощная штука. Широкий, пульсирующий луч ударил в то место, где я стоял ещё мгновение назад, и улица взорвалась морем искр, дыма и молний.
    Прежде чем вся эта завеса улеглась, я атаковал их. Переместился магам за спину и ударил Лейнита в затылок заклинанием. Он не успел даже вскрикнуть. Его голова вспыхнула зеленоватым огнём, который тут же пожрал всю плоть и волосы. Из его опустевших глазниц вырвались два ярких луча, и маг умер, рухнув на колени, а после повалившись на бок.
    Фейнира оказалась более проворной. Она исчезла в одну секунду, и решила провернуть со мной такой же трюк, внезапно появившись, уже за моей спиной.
    У неё бы даже что-то могло получиться, однако шлем моего нового бронекостюма благополучно сдержал магический удар. Впрочем, меня всё равно швырнуло на землю, а перед глазами замаячили искры. Волшебница попыталась воспользоваться положением и бросилась на меня, однако явно не рассчитала сил и тут же отлетела в сторону.
    Из её глаз вдруг брызнули слёзы.
    — Нет, прошу тебя! Я ничего не знала о том, что задумали остальные… — плакала она.
    На секунду это остановило меня, однако я успел вовремя заметить, что она уже собирает энергию для нового убийственного заклинания. Тогда уже я действовал наверняка.
    Фейнира в своём обычном облике была очень даже красива. Однако как только жизнь и силы начали покидать её, то лицо её сморщилось, кожа истончилась и покрылась пятнами, волосы поседели и начали втягиваться в череп.
    — Не-е-е-т! — такого отчаянного крика я ещё не слышал раньше.
    Меньше чем за минуту она превратилась в нечто похожее на скелет, обтянутый кожей, сквозь которую отчётливо виднелись абсолютно все кости. Однако даже в таком состоянии она ещё какое-то время могла продолжать жить. Я прервал её муки одним точным движением.
    Но расслабляться ещё было рано. Маги наступали со всех сторон, и я решил, что пришло время задействовать тяжёлое вооружение.
    От шагов гигантского робота дрожала земля. Он сумел напугать многих, однако магистры не дрогнули. Великие маги словно бы ожидали от меня чего-то подобного и ударили мощно и разом.
    Бронированная грудь гиганта треснула и взорвалась сотнями огней. Повалил густой дым, и робот повалился на землю с таким грохотом, что его, наверное, услышали сразу во всех существующих мирах.
    Такого провала я не ожидал. Моё изобретение оказалось полностью бесполезным и даже толком не успело поучаствовать в бою.
    Из тягостных мыслей меня вырвал разорвавшийся сгусток магии, который со стен дворца послала Валисия. Он был нацелен в подступающих ко мне магистров, однако не сумел нанести им никакого вреда.
    Над улицей, где мы встретились, вдруг раскинулся магический купол, похожий на тот, что сейчас защищал дворец, только поменьше. Внутри него помимо меня оказались заключены и все оставшиеся магистры.
    Откуда-то со стороны послышалось негромкое, но очень рассерженное рычание. Это Нерри безуспешно пыталась пробиться внутрь купола.
    Меня окружили со всех сторон. Гигант горел и выбрасывал в воздух снопы искр. Его уцелевшая рука ещё пыталась двигаться, однако было ясно, что он полностью выбыл из строя.
    — Ну, вот и всё, Мартин, — негромко произнёс Пасгер. — Ты хорошо сражался, я признаю это. Убил двоих наших…
    — Самых слабых, — презрительно фыркнул Эргин.
    Они послали своих же товарищей на убой, только, чтобы отвлечь меня, понял я. Что ж, чего ещё ожидать от магистров…
    — Однако с нами у тебя так всё легко не выйдет, — Эргин победно улыбнулся. — Всё это время я очень жалел, что не смог сам прикончить тебя… Но боги очевидно, откликнулись на мои немые просьбы, и вот он ты, стоишь прямо передо мной!
    — Помни, что нужно постараться взять его живым, — напомнил Пасгер. — Мы должны узнать, как он сумел вернуться в наш мир.
    — Ничего не обещаю, — Эргин хищно осклабился, и тут же атаковал.
    У него не получилось застать меня врасплох, однако его удар был настолько мощным, что даже моя новая броня едва выдержала. Остальные магистры тут же присоединились к атаке.
    Я сумел отвести один магический луч, и другой. Но, когда их стало слишком много, всё, что я мог, это просто удерживать, пытающуюся поджарить меня энергию, хоть на каком-то расстоянии от себя.
    Я понял, что не сумею выйти победителем из этой схватки. Наши силы были всё-таки неравны. Магистры наступали со всех сторон разом, давя на меня прессом из энергии. От бурлившей в воздухе магии, камни оставшихся в округе зданий, плавились. Даже через броню я чувствовал страшный жар. Магические щиты, выставленные мной, раскалывались раньше, чем я успевал создавать новые.
    У меня было всего два варианта: сдаться, или рискнуть. Я выбрал второй. То существо, которое наделило меня способностью к перемещению между мирами, конечно, не учило меня подобным трюкам, однако мне казалось, что это может сработать.
    Я активировал способность, и пространство вокруг меня лопнуло. Я увидел появляющееся междумирье. Оставалось только выбрать нужную планету, и можно было сбежать. Однако вместо этого я затормозил процесс на середине. Это было против всяких законов мироздания, и энергия, несоизмеримо более мощная, чем та, которой могли пользоваться магистры, хлынула в наш мир.
    Волна, окрашенная во все существующие цвета, ударила во все стороны, сдувая великих магов, словно сухие листья. Она бы поглотила и весь город, не отключи я вовремя свою способность.
    Освобождённая энергия неохотно растворилась в пространстве, едва не сбив с ног и меня самого. Однако магистрам пришлось гораздо хуже. Все они серьёзно пострадали, и лишь один Эргин нашёл в себе достаточно сил, чтобы подняться на ноги.
    Его сильно шатало, а когда он попытался заговорить, то из его рта струйкой потекла кровь. Но даже сейчас маг не утратил ко мне ненависти и попытался атаковать. Глупая затея, что и говорить. Я легко отбил, летящий в меня огненный всполох, и нанёс свой удар, быстрый и точный.
    Эргин упал и больше уже не поднимался. Остальных добивать не пришлось, они умерли сами. Однако Пасгер всё-таки умудрился подняться на колени, и теперь, обессиленный, смотрел на меня помутневшими глазами.
    — Если убьёшь меня, то останешься один на один с тем злом, что пытается разрушить этот мир, — хрипло произнёс маг. Его глаза лихорадочно блестели, и я понял, что, несмотря на всю его напускную важность и якобы абсолютное стремление к знаниям, больше всего на свете он не хотел умирать. — Ты готов к этому, парень? Я могу помочь тебе… рассказать всё, что знаю. А это намного больше, чем мог себе представить этот ублюдок Тартес…
    Я на мгновение задумался. В общем-то, он ведь прав, информация в этом деле не может быть лишней. Решение сформировалось само собой. Я медленно подошёл к Пасгеру и обхватил его голову руками, а потом сдавил. Старый маг закричал от боли и попытался вырваться, однако я держал его крепко.
    Его глаза полыхнули белым огнём, и страх покинул их вместе с любыми другими эмоциями. Я увидел всё, о чём он думает, насколько боится смерти и, как планирует выждать время, а после напасть на меня исподтишка.
    — Нет… — едва слышно прошептал он, и собрал последние силы, чтобы мысленно атаковать меня.
    Естественно, у него ничего не вышло. Я лишь слегка поморщился и задействовал немного больше силы. Всякое сопротивление тут же исчезло, и мне стала доступна абсолютно вся его память. Магистр не врал, он действительно знал очень и очень многое.
    «Память существа полностью просканирована. Желаете копировать данные?»
    Я согласно кивнул, и всё, что когда-либо узнал Пасгер, стало быстро перетекать ко мне в мозг. Это было довольно неприятно. Череп словно бы распирало изнутри, однако результат того явно стоил.
    На всё ушло всего лишь несколько минут, а после я разорвал наше мысленное соединение. Огонь в глазах мага тут же погас, и он слегка пришёл в себя.
    — Теперь… ты… сохранишь мне жизнь? — жалобно простонал он.
    — С чего бы это?
    Я ещё крепче сдавил его голову, и кожа на лице Пасгера пошла трещинами, через которые пробивался красноватый огонь. Маг закричал, и его конечности непроизвольно затряслись. Я мог бы растянуть эту его агонию на целые часы, однако мне это было не нужно. Одно почти небрежное движение, и тело Пасгера превратилось в угли, а после и вовсе рассыпалось в прах.
* * *
    Бой был закончен. Оставшиеся в живых ученики магистров бежали, либо сдались на милость победителей и теперь стояли на коленях, а рядом с ними прохаживалась Валисия. Её глаза метали молнии, и все юные чародеи явно боялись её до дрожи.
    — Что с ними делать, Мартин? — спросила она, заметив моё приближение. — Я могу позаботиться о том, чтобы они ответили по заслугам. Это будет не трудно…
    — Вы обещали нам милосердие, если мы сдадимся! — в панике воскликнул кто-то из учеников, и остальные присоединились к нему.
    — Молчать! — крикнула на них Валисия. — Вашу судьбу решит Мартин.
    Я вздохнул. Ну, не минуты покоя не найти…
    — Проверь их мысли, — решил я. — Думаю, ты достаточно их превосходишь, и они не сумеют тебя обмануть. Если кто-то действительно готов начать вести спокойную жизнь и больше не поднимет против нас оружие, пусть идёт с миром. Остальных же… позаботься о них.
    Валисия кивнула и улыбнулась. Я ушёл, гадая, кто же из нас двоих теперь больший монстр…

Глава 17

    — Ты всё ещё считаешь, что я зло в чистом виде? — спросил демон.
    В этот раз он пришёл ночью, сразу после битвы. Около дворца не успели убрать все тела, не говоря уже о руинах домов и перекопанных магией улиц. Я обеспокоился тем, чтобы нас случайно не услышал кто-то посторонний, однако он заявил, что этого можно уж точно не опасаться.
    То, что он именно демон мне стало ясно ещё тогда, во время первой нашей встречи. Однако сейчас он даже не пытался скрыть свой истинный облик, и звериные черты в его лице проявились особенно ярко.
    — Кем же мне ещё тебя считать? — вопросом на вопрос ответил я. — Ты же не будешь утверждать, что помог мне исключительно по доброте душевной…
    — Не буду. Да и нет у меня никой души, — демон едва заметно улыбнулся. — Но я всё же рассчитывал на то, что ты сделаешь кое-какие выводы.
    — Сделаю, если ты скажешь, что оставишь этот мир в покое.
    Демон какое-то время молчал, смотря куда-то в пространство, и словно бы видел там что-то доступное лишь ему одному.
    — Я не могу. Этот мир должен исчезнуть. Не потому что, он плох, и не потому что, я жажду крови всех его обитателей… У Вселенной есть свои правила, Мартин. Миры рождаются, живут и умирают точно так же, как обычные люди. Не я это придумал.
    — А, кто же тогда? Боги? — Я сказал это наугад, однако по выражению лица демона тут же понял, что попал в точку. — Быть не может…
    — Почему же не может? Им всегда нужен был кто-то, способный выполнять за них всю грязную работу. А, кто подойдёт на эту роль лучше, чем я?
    Теперь уже настала моя очередь молчать. Не то чтобы я считал здешних богов какими-то добрыми и светлыми существами, всегда готовыми прийти на помощь, однако если демон не врёт, и приказ об уничтожении мира пришёл именно от них, то по сути всё уже кончено. Кто вообще может тягаться с богами?
    Эти мысли, похоже, очень ясно отразились на моём лице.
    — Всегда можно что-то придумать, — сказал демон.
    — Кто бы сомневался… Сейчас ты начнёшь говорить, что тебе всего лишь потребуется моя душа, или вроде того…
    — Зачем мне твоя душа? Даже возьми я её себе, то это никак не склонит чашу весов в мою сторону. Если бы я мог победить богов грубой силой, то сделал бы это давным-давно. Но они слишком сильны, да и убить их практически невозможно… Однако есть один вариант. Богов можно запереть. В одном из миров, или лучше в пустоте между мирами. Если получится, то их законы можно будет не выполнять, и этот мир, так же, как и все остальные останутся нетронутыми.
    — А если нет?
    — Тогда боюсь, что нас обоих ждёт участь, которая намного хуже смерти…
* * *
    Город нужно было срочно покинуть. Перед своим уходом демон объявил о том, что мой экстренный план с открытием прохода в другой мир, всё-таки имел свои последствия, и теперь всякое равновесие пространства и времени окончательно нарушены. А это значит, что очень скоро здесь будет настоящий ад…
    Горожане спешили к воротам, схватив лишь самое необходимое. Многие плакали и ругались, другие наотрез отказывались уходить, не веря в то, что может случиться нечто плохое. Таких никто не пытался уговорить и образумить. Стражники копьями подталкивали только тех, кто по каким-то причинам тормозил движение людского потока по улицам.
    Глядя на всё это безумие из окна дворца, я гадал, кого все эти люди винят в своих бедах: меня или магистров? Скорее всего, достаётся всем сразу…
    Ко мне неслышно подошла Нерри. Она какое-то время тоже глядела вниз, на улицу, потом тихо сказала:
    — Все уже готовы.
    — Отлично, — кивнул я.
    — Ты не виноват, что так в итоге случилось.
    Я улыбнулся.
    — Не часто от тебя можно услышать сразу столько слов.
    — Я просто… не хочу, чтобы ты переживал.
    — Не буду. Если честно, то мне нет особого дела до этого города. Не знаю, что со мной такое… Я просто ничего не чувствую и всё тут. И это пугает меня больше, чем грядущая катастрофа, — я замолчал, надеясь, что Нерри хоть что-то скажет в ответ, однако она не проронила ни слова, и мне пришлось продолжить. — Больше того. Я уже не уверен, что хочу спасать этот мир в целом… Ты думаешь, я стал одним из них? Таким же, как магистры и прочие?
    — Нет, — Нерри едва заметно качнула головой. — Но то, что с тобой случилось, не могло в итоге не сказаться. Все меняются, и не всегда в ту сторону, в которую хотят.
    — Не знал, что ты немного философ.
    Она пожала плечами, и перед тем как уйти, легонько провела ладонью по моей щеке. От этого по коже пробежали мурашки, и я встряхнулся. Сейчас нужно было думать о другом.
    Открыть портал даже для стольких человек разом мне не составило никакого труда. Валисия пребывала в своём самом скверном расположении духа. Она прожила в этом городе всю свою жизнь и единственная из нас искренне горевала из-за его грядущего уничтожения.
    — Мы ведь даже не попытались всё исправить, — в который уже раз произнесла она. — Мартин, ты ведь великий маг. Я тоже на что-то гожусь. Мы могли бы попробовать…
    — Нет, — пытаясь скрыть раздражение, ответил я. — Даже всех объединённых сил магистров едва хватило на усмирение одного такого разлома. А через несколько часов вблизи города, да и внутри него таких откроется с десяток. В этом мире нет сил, способных нам помочь…
    Разве что, кроме демона, подумал я. Но он уж точно не станет нам помогать. И, если он не соврал, то боги тоже.
    Я достал из кармана портал и взял Мию за руку. Остальные по цепочке дотронулись друг до друга. Даже Валисия, хоть и сделала это с явной неохотой.
    Не зная, куда лучше отправиться, я перенёс нас почти на триста километров южнее города. Здесь был небольшой лес с фруктовыми деревьями, быстрая река с чистой водой и на многие километры никаких жителей. Последнее радовало меня больше всего.
    Я знал, что с такого расстояния будет невозможно увидеть или услышать катастрофу Вагнирка. Однако всё равно в положенное время поднялся на самую высокую точку здешней местности и повернулся в сторону севера.
    Где-то там, вдали небо было удивительно чёрным, и сверкали молнии. Может быть, город уже мёртв или прямо сейчас гибнет. Все, кто решил там остаться, тоже исчезнут навсегда.
    А ещё столько открывшихся разломов разом грозили появлением новых гостей из других миров. Будь я магистром, то через несколько часов наверняка отправился бы проверить. Но я не был магистром…
    Пусть приходят, кто хотят, подумал я. Хоть солдаты в броне, хоть драконы, хоть неведомая разумная слизь… Слишком уж я устал от всего этого. Нерри была права. Всё это чересчур для души простого смертного. Мне дали силы почти сравнимые с божественными, но забыли научить ими пользоваться, и совсем уж не объяснили, как именно нужно восстанавливаться.
    Значит, виноваты сами. Я вздохнул и отвернулся от горизонта. Взять бы всех, да перенестись в другой, какой-нибудь спокойный мир… Вот только боги и демон рано или поздно могут добраться и до него. Выходит, всё-таки придётся сделать одно последнее дело. А потом уйти на покой…

Глава 18

    Мы шли по песчаной поверхности планеты, само название которой давно стёрлось из памяти даже самых долгоживущих существ. Здесь было не жарко и не холодно. Время суток держалось в одной поре — вечные сумерки, ровно посередине между днём и ночью. Дышать было можно, но каждый вдох приносил с собой запах тлена.
    Каждая проведённая здесь минута казалась мне часом. Тишина давила, и я лишь радовался тому, что всё-таки решил взять с собой Нерри. Одному здесь явно пришлось бы совсем уж скверно.
    Все прочие остались в безопасном месте, под защитой Валисия, которая хоть и продолжала на меня злиться, но всё же, пока ещё соглашалась выполнять мои распоряжения.
    Нерри судя по всему, чувствовала всё то же самое, что и я, и даже больше. Она явно обладала гораздо более сильным обонянием, и для неё здешние запахи, наверное, были просто невыносимыми.
    — Всё ещё не пожалела, что решила отправиться со мной? — спросил я, скорее, чтобы, наконец, нарушить эту проклятую тишину вокруг.
    — Нет. Но этот мир… он такой странный. Я бы не хотела здесь жить…
    — Никто бы не хотел.
    Это было правдой. Даже от одной мысли, что здесь можно остаться навсегда, если что-то пойдёт не так, можно было впасть в такое уныние, что хоть ложись на эту высохшую, бесцветную землю, да умирай.
    Впрочем, здесь никто и не жил. По крайней мере, так могло показаться абсолютно всем, кто по какой-то случайности прибыл на эту планету. Даже Система, которую я привык считать чуть ли не всесильной, не сумела зафиксировать здесь хоть какие-то признаки жизни.
    Но они должны были быть здесь. Демон говорил об этом с абсолютной уверенностью. Я вызвал его два дня назад, сразу же после того, как решился действовать.
    Мне не было известно, как призывать подобных существ, но, к счастью, оказалось достаточно лишь позвать его, и он почти тут же явился, материализовавшись прямо из воздуха.
    — Вагнирк уничтожен?
    — Более чем полностью, — кивнул демон. Сегодня он снова решил скрыть от моих глаз свою нечеловеческую сущность, однако это было уже бесполезно. — Так же хочу отметить, что на руинах города теперь появились сразу два новых создания…
    — Мне на это плевать. Я не стану ни убивать их, ни помогать им.
    — Не самая плохая твоя мысль, — кивнул он и тут же добавил: — Тогда я сам о них позабочусь сразу после нашего разговора. Ни к чему ещё и им вмешиваться в наши дела, верно?
    Я не стал отвечать. Мне нужно было лишь одно — как можно скорее разделаться с этим неприятным для меня делом.
    — Если твоё предложение ещё в силе, то я готов тебе помочь.
    — Правда? Запереть богов будет не просто. Да и риск…
    — Хватит! Я устал от этих глупых игр! Ты и так уже получил моё согласие, так зачем пытаться делать вид, что хочешь меня отговорить?
    Демон лишь пожал плечами.
    — Наверное, такова моя природа… Но, как скажешь. Перейдём сразу к делу. Нам нужно будет провести некий особый ритуал. Само заклинание я знаю. Место тоже подготовлю, как следует. Но не хватает самого главного: трёх основных ингредиентов, без которых ничего не выйдет. В их получении мне как раз и понадобится твоя помощь.
    — Постой… но разве тебе не проще будет добыть… что бы там ни было? Ты ведь намного сильнее меня, и явно справишься лучше.
    — Не всё в этом мире зависит от одной грубой силы. Порой нужны совершенно другие качества, которые у смертных существ развиты намного лучше. Да и я уже не говорю о том, что боги постоянно следят за мной. Даже приходя сюда, я очень рискую, а уж если возьмусь за поиск столь специфичных предметов, то наверняка вызову у них подозрения. Если бы я мог справиться сам, то уж точно не стал бы возиться с тобой.
    Я какое-то время молчал, пытаясь понять, обманывает ли меня демон, или нет. Впрочем, даже, если он говорит чистую правду, то от этого не легче. По сути, на меня ложится основной риск, и любая ошибка, скорее всего, окажется смертельной.
    — Что это за ингредиенты такие? — наконец, спросил я.
    — Как я уже сказал, их всего три: кость последнего живого, кровь морей и слеза одного из богов.
    — Не слабые у тебя запросы! Я понятия не имею, где найти всё это, да и, что это такое не знаю…
    — А чего ты ждал? Клыки вампира, шерсть оборотня и кровь человека? Такого добра можно собрать на тысячи ритуалов. Задача очень сложная, но выполнимая. Я помогу по мере возможности. Например, информацией. Я знаю один мир, где в живых осталось всего одно существо. Больше там никого нет. Тебе нужно найти его и…
    — Заставить поделиться своей костью, — договорил я. — Будет не просто сделать это «по-хорошему».
    — Значит, сделай «по-плохому»! Не мне тебя учить! — раздражённо бросил демон.
    Перед тем, как вновь исчезнуть, он небрежно махнул в мою сторону рукой, и моя голова словно бы стала на пару килограмм тяжелее. Меня сильно качнуло, а перед глазами вспыхнула надпись:
    «Получены координаты нужного мира».
    Так что, теперь, когда мы были на этой почти безжизненной планете, оставалось только найти это самое существо. Вот только оставалось загадкой, сколько на это уйдёт времени?
    Нерри же явно больше интересовал другой вопрос:
    — Как он умудрился здесь выжить? Я хочу сказать, почему все вдруг оказались мертвы, а он нет?
    Хороший вопрос. Вот только ответа у меня на него не было. В голове сразу же стали появляться самые пугающие картины. Вроде того, что это существо было самым опасным и страшным из всех. Тогда придётся немало повозиться, чтобы убить его… Но ещё больше меня пугала вероятность того, что ему просто повезло. Как быть тогда?
    Не успел я должным образом обдумать эту мысль, как Нерри схватила меня за руку.
    — В чём дело?
    — Там следы, — она указала куда-то в сторону.
    Я всмотрелся и понял, что она права. В сотне метров от нас тянулась длинная цепочка следов, которая исчезала где-то за горизонтом.
    — У тебя зрение лучше, чем у меня со всеми улучшениями, — впервые за всё время пребывания на этой планете я улыбнулся, и Нерри ответила мне тем же.
    Однако всякая радость исчезла уже через пару минут, когда мы приблизились к этим самым следам. Судя по виду, они были довольно старыми, но по ним по-прежнему легко можно было выследить их обладателя.
    — Если бы я не знала, что мы в другом мире, — начала Нерри, — то подумала бы, что эти следы принадлежат…
    — Человеку, — кивнул я. — Самому обычному человеку.

Глава 19

    Идти пришлось долго. Поскольку я не мог предугадать, куда именно повернёт цепочка следов, то и порталом пользоваться было нельзя. Спасало лишь то, что мы с Нерри не были обычными людьми, иначе давно бы уже выбились из сил.
    Но если с нашим физическим состоянием всё обстояло ещё более-менее хорошо, то вот на психику эта планета давила изрядно… Я чувствовал, как мысли замедляются, ходят по кругу, или даже вовсе исчезают.
    Порой мне казалось, что за нами следят, но это ощущение чьего-то незримого присутствия почти тут же сменялось чувством абсолютного одиночества. Не помогало даже то, что Нерри шла совсем рядом. Она ни разу не пожаловалась, но по её лицу было видно, что это путешествие и ей даётся нелегко.
    Какое-то время я думал о том, что бы вернуть её в наш мир. Мне бы и самому не помешало слегка отойти от всего этого. Но, пока я думал, обнаружилась ещё одна цепочка следов. Она пересекала первую и была гораздо более свежей.
    Нерри осторожно коснулась песка и прикрыла глаза.
    — Пару дней… Этим следам всего пару дней.
    — Значит, человек не мог далеко уйти.
    — Человек нет, но мы не знаем наверняка, что это за существо.
    Это было правдой, но идти всё равно пришлось. С каждым километром следы были всё более чёткими. А вскоре мы и вовсе обнаружили яму метра два глубиной. Выкопали её явно недавно, и я мог предположить, что существо, обитавшее здесь, пыталось таким образом добраться до воды, впрочем, оно явно в этом не преуспело.
    А вот нам удача улыбнулась. Метров через пятьсот сначала Нерри, а потом и я почувствовали в воздухе запах дыма. Оставалось лишь найти его источник, которым оказался небольшой, уже почти догоревший костёр. Его хозяин тоже находился неподалёку.
    На вид это был самый обычный человек. Слегка за сорок, невысокий и очень худой. Он был одет в какие-то лохмотья, по которым уже нельзя было узнать хоть что-нибудь о его прошлом. В руках он держал тонкую, кривую палку, заменяющую ему дорожный посох, а на поясе висел уродливый ржавый нож.
    Я поручил Системе на всякий случай просканировать его, и она сообщила, что особой опасности он для нас не представляет.
    — Я знал, что вы придёте за мной, — тихо сказал он. — Всегда это знал.
    — Правда? — удивился я. Но не только это вызвало у меня недоумение, а ещё и то, что я прекрасно понимал его без автоматического переводчика. — Откуда?
    — Вы же сами сказали, — нахмурился человек. — Когда улетали отсюда сразу после «глобальной зачистки». Сказали, что я пока могу жить и наслаждаться это «райской» планетой… Но однажды вы вернётесь, чтобы забрать и меня. Видимо, этот момент настал…
    Я понятия не имел, о ком он сейчас говорил. Были ли всему виной какие-нибудь злые пришельцы или ещё один демон. Впрочем, какая разница.
    — Мы не из тех, — сказал я. — И пришли не для того, чтобы тебя убить. Но… Тебе не понравится то, о чём я вынужден тебя попросить.
    Когда я изложил ему свою просьбу, глаза человека округлились.
    — Моя кость? Но зачем?..
    — Долгая история. Лучше не спрашивай. Думаю, будет достаточно одного пальца. Можешь сам выбрать любой, — я чуть поморщился, понимая, как именно звучат мои слова. Но это единственное, что я мог для него сейчас сделать.
    На какое-то время человек впал в ступор, и я всерьёз опасался, что он сейчас схватится за оружие. Тогда придётся применить силу, хотя мне этого совсем и не хотелось.
    Однако он вдруг вздохнул, потупил взгляд и сказал:
    — Хорошо. Не думаю, что у меня есть выбор, верно? Если вы смогли добраться до этого мира, то со мной уж точно справитесь… Я готов. Только взамен я попрошу об одном одолжении.
    — Если это в моих силах.
    — Я так давно не видел других людей… Не говорил с ними… Я уже думал, что и вовсе забыл, как это делается. Пожалуйста, побудьте здесь немного. Хотя бы полчаса. Я живу вот там, за холмом, — он указал рукой в сторону большой песчаной насыпи, которая действительно была совсем рядом. — Позвольте мне угостить вас чаем… точнее тем, что мне его здесь заменяет. На вкус не очень, но это всё, что у меня есть.
    Я чуть напрягся. В общем-то, желание этого человека понять можно было очень даже легко. Но мне в голову сразу полезли не самые хорошие мысли. Что, если он решил нас отравить? Обычный яд едва ли сможет меня убить, но вот на время вывести из строя…
    — Что ж, я с радостью выполню эту твою просьбу, — кивнул я, мысленно радуясь тому, что Система может просканировать любую жидкость на наличие в ней ядов.
    Нерри тоже выглядела не менее настороженно. Она шла прямо за мной, легко и бесшумно, однако я чувствовал, как она напряжена, и готова броситься в бой при первых же признаках опасности.
    Впрочем, и в неглубокой пещере, которая служила здешнему человеку домом, на нас никто не напал. Напротив, хозяин, как и говорил, быстро развёл огонь и поставил греться чайник.
    — Воду найти в этих местах непросто… — пояснил он. — Но, если знаешь, как это делается, то всё возможно.
    — Кстати, я так и не узнал твоего имени.
    — Ах, верно! Где же мои манеры… вы должны простить меня, я, похоже, и правда, одичал здесь. Меня зовут Гин.
    Мы тоже назвали свои имена, и все расположились вокруг костра. Наш новый знакомый приглядывал за чайником, и был вроде бы вполне дружелюбен, однако свой посох из рук так и не выпустил. Я принял это за проявление страха перед нами, хотя подобное оружие точно никак не могло ему помочь, реши мы на него напасть.
    — А вы из какого мира? — спросил он. — Должно быть, он сильно отличается от этого… Впрочем, и здесь когда-то тоже цвели сады, текли шумные реки и пели птицы.
    — Да, наш мир и верно, другой. Но и он не идеален. А могу, я узнать, кто именно напал на эту планету?
    — У нашего народа не было для них названия. Их считали вымыслом, детскими сказками. И лишь один особый человек всегда знал, что они существовали на самом деле, просто жили как бы в другом измерении и не могли проникнуть в наше.
    — Но всё же как-то проникли, — заметил я, и Гин неожиданно улыбнулся.
    — Да, такое случается. Особенно, если узнать, как их вызвать.
    По моей спине пробежали мурашки. Нерри рядом со мной вскочила на ноги, но было уже поздно. Я бросил быстрый взгляд на землю и увидел, что Гин начертил прямо на песке несколько причудливых знаков, которых не было в базе данных Системы. Они вдруг загорелись призрачным голубоватым огнём, и почти сразу же исчезли. А на их месте открылся проход, из которого и появились они…

Глава 20

    Нерри зашипела и отпрыгнула в сторону. Я уже привычным движением возвёл вокруг нас защитную полусферу. Это ненадолго сдержало тех созданий, которые появились из прохода, открытого Гином. Они представляли собой полуразмытые тени смутно похожие на человеческие.
    Каждая из них двигалась удивительно быстро, но при этом грациозно. Обычному человеку было бы тяжело уследить за ними. Не удивительно, что эти твари так легко перебили всё население этой планеты.
    Защитный купол держался недолго. Люди-тени навалились на него со всех сторон разом. Послышался громкий треск, и купол начал прогибаться. Тени тоже не были бесшумны. Они издавали нечто похожее на сдавленные стоны умирающих. От этого звука по спине бежали мурашки, и хотелось оказаться как можно дальше от этого места. На фоне этого слышались ликующие возгласы Гина:
    — Давайте! Убейте их! — кричал он, прыгая вокруг словно безумный. Впрочем, таким он наверняка и был…
    Тени будто бы поняли его слова и подчинились. Их вдруг стало больше, а они сами злее. Я видел, как их пальцы удлиняются, превращаясь в смертоносные когти.
    На мне была броня, но я не питал особых иллюзий касательно неё. Какое-то время она, может быть, и продержится, однако рано или поздно меня всё равно убьют. Кроме того, у Нерри не было такой защиты. Перед самым отправлением я предлагал ей сделать похожий бронекостюм, но она наотрез отказалась, заявив, что не хочет терять скорости и подвижности.
    — Может, сейчас самое время сделаться невидимой? — спросил я, готовя новое заклинание.
    — В этом нет никакого толка… Они всё равно увидят.
    Пожалуй… Что ж, выходит, выбор у нас только один — сражаться в открытом бою.
    Сквозь защитное поле уже проникли руки наших врагов. Они тут же начали удлиняться, медленно, но неотвратимо, приближаясь к нам. Я ударил их заклинанием против нежити, которое отыскал в глубинах памяти Тартеса.
    Однако бледно-голубой луч просто прошёл сквозь них, не нанеся никакого ущерба. Тогда пришло время для запасного плана.
    — Свет разгонит любые тени… — пробормотал я, выставляя руки вперёд. — Нерри, закрой глаза!
    Девушка тут же крепко зажмурилась, и для верности закрыла лицо руками. Из моих ладоней ударил ослепительно-яркий свет. Меньше, чем за секунду он заполонил собой всё вокруг.
    Гин закричал и повалился на землю, запоздало отворачиваясь. Тянущиеся к нам руки мигом исчезли, а их обладателей словно сдуло ветром. На какое-то время я даже поверил, что всё может закончиться так легко и быстро…
    Однако стоило мне только погасить весь свет, как тени снова начали формироваться в нескольких метрах от нас. Я выругался, понимая, что ни одно из моих боевых заклинаний здесь не поможет.
    Гин уже успел оправиться и поднялся на ноги. Он ещё подслеповато щурился, однако на его лице снова появилась самодовольная ухмылка.
    — Их нельзя убить, маг! Тени бессмертны по своей природе!
    Он был прав. В то время как порождения мира, которому чужда любая жизнь, снова приближались к нам, я лихорадочно искал в памяти хоть что-нибудь способное нам помочь.
    Тени были бессмертны… Силы тьмы, пустоты и хаоса постоянно подпитывали их, и на этом фоне вся моя магия выглядела действительно жалко…
    Но, что если лишить проклятых созданий этой силы? В этот раз я целился уже не в них, а в тёмную воронку, из которой они вышли. Пришлось вложить в этот удар почти все имеющиеся у меня силы. Но и эффект был очень даже ощутимым.
    Во все стороны от воронки посыпались искры, которые с шипением падали на землю, оставляя на ней хорошо заметные следы. Тени сначала замедлились, а потом и остановились вовсе. Словно бы растерянно они обернулись назад и кажется, всё поняли.
    Проход в их мир закрывался, и если они не хотят застрять здесь навсегда, то лучше им немедленно возвращаться. Для верности я создал ещё пару ярких вспышек, которые испугали моих врагов окончательно.
    Издав напоследок вопль полный страха и ненависти, они устремились к воронке, в которой и исчезли почти сразу же. Я поспешил наложить на неё несколько особых печатей, которые мог снять только такой же маг, как я.
    — Нет! — закричал Гин. — Это невозможно! Так нельзя!
    Воронка с громким хлопком закрылась окончательно, и я повернулся к нему. От всякой доброжелательности и сочувствия к этому человеку не осталось и следа. Я схватил его руку, и одним движением отсёк ему сразу три пальца.
    На песок брызнула кровь. Гин закричал от боли, и принялся звать своих покровителей, однако ему естественно, так никто и не откликнулся.
    — Кто же вы?! — кричал он нам вслед. — Кто вы?!
    Я не ответил и даже ни разу не обернулся, когда уходил. А вот Нерри кажется, очень даже хотела это сделать.
    — Почему мы просто не добили его? После того, что он сделал со своим народом, он не достоин жизни!
    — Ты думаешь, я пожалел его? Он выживал здесь так долго лишь потому, что ему помогали эти странные тени… Они давали ему пищу, помогали находить воду. Думаю, и старел он значительно медленнее, чем положено. Однако я закрыл доступ в их мир, навсегда… По крайней мере, самостоятельно Гин его точно больше не откроет. Пусть теперь попробует сам выживать в этой мёртвой пустыне…
    Нерри немного подумала и согласно кивнула. Мы прошли ещё немного, а после я взял её за руку, и мы вместе перенеслись обратно в наш мир.
    Лишь только оказавшись в прохладном, полном жизни лесу, я тут же ощутил громадное облегчение. Даже воздухом казалось, можно было наслаждаться почти бесконечно долго.
    Нерри также с нескрываемым облегчением вздохнула, и перед тем, как уйти, сказала, что у неё сейчас лишь одна мечта — напиться холодной и чистой воды. Она предложила и мне пойти с ней, но у меня были другие планы.
    Отдых подождёт, нужно было поговорить с демоном. В этот раз он не торопился приходить, и появился лишь спустя пару часов после того, как я его позвал.
    — Долго же ты добирался…
    — У меня есть и другие дела, Мартин. Ты разве об этом не догадывался?
    — Догадывался. Но я думал, что наше дело для тебя в приоритете.
    Он лишь хмыкнул и прошёл к дереву, под которым я сидел, дожидаясь его, как бы давая понять, что наш маленький спор на этом закончен.
    — Вот кости «последнего живого». Мерзкий же он тип, скажу я тебе…
    — А ты чего ждал? — демон улыбнулся, осторожно разворачивая ткань, в которую был завёрнут мой сегодняшний трофей.
    — Сам не знаю… В следующий раз хотя бы предупреждай о таком.
    — Договорились. Тем более, что второй ингредиент ты сможешь добыть уже совсем скоро.
    — Я думал отправиться за ним завтра… — начал я, но демон покачал головой.
    — Нет. Ещё рано. Я приду к тебе, когда будет наиболее благоприятное время. А, пока отдыхай и набирайся сил, они тебе скоро понадобятся.
    — Да неужели?! — фыркнул я, но демон уже исчез.

Глава 21

    Ждать неизвестно чего и неизвестно сколько было хуже всего. Поначалу я ещё рассчитывал на то, что демон явится совсем скоро. Однако ни через день, ни через два он так и не пришёл.
    Члены моей команды поневоле начали задавать вопросы, на которые у меня не было ответов. Хуже всего было с Валисией. Если остальные всё-таки наслаждались тишиной и покоем леса, то её чрезмерная энергия требовала выхода. Она всё чаще покидала лагерь и слонялась неизвестно где.
    Я опасался, что если так пойдёт и дальше, то волшебница и вовсе оставит нас. Раньше она видела во мне чуть ли не Избранного, человека, способного исправить всю несправедливость в мире. Но я не был им, и никогда не стану.
    На третий день нервы начали сдавать уже и у меня самого. Всё утро я провёл в тщетных попытках вызвать демона, и даже применил парочку заклинаний, которые в теории должны были помочь ускорить процесс. Однако то ли Тартес ошибся с расчётами, то ли демон, которого я призывал, был слишком силён…
    Не получив никаких результатов, я открыл портал и направился в Вагнирк, хотя и обещал себе этого не делать. Город целиком лежал в руинах. От некогда величественных зданий остались лишь жалкие обломки.
    Небо над городом было затянуто дымом так сильно, что солнечные лучи практически не проникали сюда, и даже в полдень здесь царили сумерки.
    Я отыскал свой бывший дворец. Никакие защитные чары не сумели уберечь его от разрушения. К небу теперь тянулась всего одна уцелевшая башенка, и то она покосилась так, что её падение было лишь вопросом времени.
    Немного побродив по разрушенным улицам, я натолкнулся на тело. В общем-то, в этом не было ничего особенного — трупов здесь было полно, ведь не все жители согласились покинуть Вагнирк. Однако все они страшно обгорели, и были полностью неузнаваемы, а этот человек выглядел так, словно бы просто прилёг отдохнуть и вдруг умер.
    Я осторожно перевернул его на спину и приказал Системе просканировать его.
    «Причина смерти не установлена».
    Вот и всё, что мне ответили… Впрочем, я сразу догадался, что это один из тех самых пришельцев из других миров, о которых говорил демон. Но в таком случае здесь неподалёку должны быть и другие тела.
    Так оно и оказалось. Второй труп отыскался метрах в ста. Он выглядел точно так же, как первый — никаких следов борьбы или ранений. Тут явно поработал демон…
    Внезапный шум заставил меня вздрогнуть и резко обернуться. Скорее, рефлекторно я выпустил пару убийственных лучей в ту сторону, но они лишь пропахали и без того израненную землю, подняв в воздух тучи пыли.
    На первый взгляд здесь никого не было, но звук не мог мне померещиться. Кроме того, Система оповестила меня об обнаружении некого «Неизвестного организма».
    — Выходи, кто бы ты ни был! — крикнул я. — У тебя три секунды, или я сам выволоку тебя из твоей норы!
    — Не надо! — послышался хриплый и сильно дрожащий голос.
    Из ближайших развалин показался скрюченный и до смерти перепуганный человек. Он чуть прихрамывал при ходьбе и смотрел на меня так, словно я был самым ужасным чудовищем из всех, что он только видел в своей жизни.
    — Кто ты такой? — спросил я.
    — Моё имя… Я не помню своего имени… — бормотал человек. — В своём мире помнил, но тут… всё смешалось… моя память… Боги, почему тут так темно?!
    Я провёл рукой в воздухе, и вокруг нас загорелось несколько желтоватых огней.
    — Свет! Свет — это хорошо!
    На какое-то время черты лица незнакомца разгладились, и он пребывал в каком-то подобии умиротворения. Однако вдруг что-то изменилось, он вскрикнул и отпрыгнул в сторону, словно бы на него напали.
    — Ты один из них! Такой же… Оно послало тебя, да?! То существо, что убило остальных…
    — Нет, никто меня не посылал, — терпеливо объяснил я. — Я не причиню тебе вреда. И даже не стану задерживать. Ты можешь уйти, если хочешь. Но я буду тебе крайне признателен, если перед этим ты расскажешь, что тут случилось.
    Человек замер на месте. Он вглядывался в меня так, словно пытался понять, говорю ли я правду. В крайнем случае, конечно, можно воздействовать на его мозг и просто заставить рассказать всё, но этого мне очень не хотелось.
    — Ладно… — наконец, прошептал он. — Но потом я сразу уйду! Я не знаю, как оказался здесь. В своём мире я не был колдуном, не был и великим человеком… просто работал на своей ферме, выращивал овощи, зерно… Я был на поле, когда всё случилось. Яркая вспышка, она ослепила меня, и я не смог убежать… Потом послышался грохот… И я умер…По крайней мере, мне тогда так показалось. Следующее, что я помню — это, как открыл глаза… и увидел всё это, — он быстро обвёл взглядом руины Вагнирка. — Город был уже разрушен. Такого ужаса я никогда не испытывал. Думал, тут все погибли… Но несколько выжило. Они были такие же, как я… Не отсюда. Мы не знали, что делать. Одни говорили, что нужно попытаться вернуться домой. Другие, утверждали, что назад уже не попасть и следует осмотреть эту территорию получше. Пока они спорили, ушло драгоценное время. И тогда явился он. Не человек… Он убил их всех. Убил бы и меня, если бы я не спрятался. Мне повезло только потому, что он не знал обо мне… Я сидел в своём укрытии… не знаю, сколько времени. А потом явился ты.
    Повисло молчание. Человек тяжело дышал; должно быть, этот рассказ заставил его пережить все эти ужасы заново.
    — Я хочу уйти, — тихо сказал он. — Ты обещал, что отпустишь меня…
    — Да, конечно, — кивнул я. — Лучше всего тебе пойти на юг или на запад. На твоём пути найдутся и другие города. Но знай: это место крайне опасно для людей.
    — Все места опасны для людей!
    Он развернулся и поспешил уйти, однако успел сделать лишь несколько шагов. В воздухе, прямо перед ним вдруг материализовался демон. Он схватил перепуганного человека за горло, и тот захрипел.
    — Нет! — крикнул я, но было уже поздно.
    Жизнь покинула несчастного уже через мгновение, и его мёртвое тело рухнуло на землю.
    — Я прекрасно знал о тебе и тогда, и сейчас, — хмыкнул демон, глядя на труп сверху вниз.
    — Зачем ты его убил?! — воскликнул я.
    — Он из другого мира, Мартин! Неужели ты ещё не понял, что все, кто приходят сюда, так или иначе нарушают и без того хрупкое равновесие. Иногда мне это на руку, как с тобой, а иногда… — он перешагнул через тело и взглянул на меня. — Ты звал меня. Очень настойчиво звал. Что ж, теперь я здесь и готов тебя выслушать…

Глава 22

    В этот раз я уже никого не стал брать с собой. Предстоящее мне задание обещало быть намного более трудным, нежели первое.
    Хотя начиналось всё довольно-таки спокойно. Мне не нужно было даже покидать пределы этого мира. Демон дал мне координаты точки, которая судя по карте, располагалась где-то посреди океана. Что такое «Кровь морей» он мне так и не объяснил, сославшись на то, что я обязательно должен всё увидеть и понять сам уже на месте, иначе задание будет выполнить невозможно. Подобные игры мне уже порядком надоели, но делать было нечего, и я согласился на эти условия.
    Перемещение при помощи портала показалось мне обычным делом, однако в последний момент я всё же едва не рухнул прямо в открытое море. Спасло заклинание левитации, предусмотрительно активированное заранее.
    Низко висящие облака совсем закрыли собой солнце. Из-за этого казалось, что волны выглядят ещё более зловеще, нежели это было на самом деле. Километрах в четырёх от меня угадывался смутный силуэт небольшого скалистого островка. Я напряг зрение, многократно усилив его, и увидел, что над островом кружат сотни две чаек. Им-то можно сейчас приземлиться на твёрдую поверхность и просто переждать надвигающийся шторм, а я был лишён такой привилегии…
    Парить над самыми волнами было довольно трудно. Сильный ветер постоянно норовил сдуть меня в сторону, а брызги то и дело заливались с ног до головы. И всё же я продолжал старательно высматривать, сам не зная что…
    В каждой новой волне мне мерещились зловещие очертания морских чудовищ. Время шло, но ничего не происходило. Даже несмотря на все защитные чары, я начинал серьёзно мёрзнуть. Солнце постепенно клонилось к закату, и вокруг становилось всё темнее.
    У меня поневоле снова начали зарождаться мысли: уж не подшутил ли надо мной демон?
    Именно в этот момент откуда-то из глубин океана донёсся гулкий звук, очень сильно похожий на рёв какого-то неведомого монстра. Впрочем, чего ещё было ожидать?
    Солнце на миг показалось из-за туч, и я различил под водой движение чёрного силуэта просто невероятных размеров. Существо было в несколько раз крупнее любого кита, а двигалось столь быстро, что даже глазам не верилось.
    — Началось, — пробормотал я со смешанным чувством тревоги и облегчения.
    Монстр появился на поверхности уже через несколько секунд. Сначала из воды высунулась его огромная, полная острых зубов пасть. Глаза, мерцающие тусклым, красноватым огнём смотрели прямо на меня, словно монстр точно знал, что я приду.
    Какое-то время длилось это странное бездействие, потом монстр взмахнул длинным плоским хвостом, и клацнул пастью, готовый проглотить меня целиком.
    Я был одновременно и приманкой и охотником… Что ж, это демон неплохо придумал, нужно отдать ему должное. И сказать пару ласковых слов, когда мы увидимся снова. Вернее, если увидимся…
    Мне пришлось быстро сместиться в сторону, и тут же атаковать. Две молнии, одна за другой ударили в уродливую морду морского хищника, и тут же послышался полный боли и ярости рёв. Монстр на мгновение скрылся под водой, которая теперь словно бы кипела, а после резко выпрыгнул и в этот раз его зубы пронеслись в каком-то метре от меня.
    Что ж, обычное оружие очевидно, слишком слабое для него… Но ничего, у меня есть кое-что получше!
    Заклинание иллюзий должно было помочь мне сделаться для монстра невидимым, в то время как я настоящий мог спокойно переместиться в позицию для наиболее удачного удара.
    Но, если в теории всё могло сработать, то на практике проклятая тварь словно бы точно знала, куда я двигаюсь, и что собираюсь делать. Монстр атаковал меня в третий раз и, наконец, сумел достать.
    Челюсть, к счастью, не сомкнулась на моих ногах, иначе бы выполнение задания тогда бы и закончилось. Но мощный удар заставил меня отлететь метров на десять, и, что самое страшное, окунуться в воду.
    Здесь меня тут же захватил бешеный водоворот, который создавал монстр. Меня почти сразу же потянуло на глубину, кружа и бросая во все стороны с такой силой, что всякое понятия о том, где поверхность мгновенно исчезли.
    Благодаря улучшенному организму и защитному костюму о том, что под водой нельзя дышать, можно было пока не заботиться. Но моей главной проблемой было и не это.
    Монстр уже заметил меня и теперь, разинув широкую пасть, со всей доступной скоростью плыл ко мне.
    В воде я абсолютно точно проигрывал ему в быстроте, так что, о побеге можно было и не думать. Атаковать его в лоб тоже было не вариантом. Броня чудовища оказалась слишком крепкой, и на подбор нужного заклинания могло уйти слишком уж много времени.
    Оставалось лишь одно — максимально безумное решение. Мне понадобилась вся моя воля, чтобы оставаться на месте, и просто смотреть на то, как ко мне мчится многотонное чудовище.
    Перед самой атакой он раскрыл челюсти максимально широко, и я ударил своим самым мощным заклинанием прямо между ними. Вода вспенилась, рёв монстра под водой на несколько секунд полностью оглушил меня.
    Скорее рефлекторно, я успел в последний момент уклониться от удара и, что было сил, поплыл к поверхности. Холодный ветер уже больше не пугал меня. Здесь снова можно было летать — остальное пустяки.
    Монстр выскочил из воды вслед за мной. Я выругался, готовясь к последней битве в своей жизни, но этого не понадобилось. Медленно и с тихим, жалобным стоном он опустился обратно в воду, которая тут же окрасилась в багровый. Система зафиксировала его смерть, и передо мной появилась очередная загадка: что же делать дальше?
    Может, просто собрать эту кровавую воду в какую-нибудь ёмкость и принести демону? Если так, то задание вышло проще, чем мне думалось изначально.
    Но как только я решил, что так всё может и закончиться, Система оповестила меня о приближении сразу четырёх огромных объектов. Они мчались прямо ко мне, сомнений в этом быть не могло.
    Точно такие же, как и первый монстр, его сородичи казалось, были ещё злее. Они чувствовали кровь своего собрата и жаждали мести.
    Что ж, значит, повоюем ещё и свами, подумал я и тут же онемел от увиденного.
    Один из монстров теперь плыл у самой поверхности, и я сумел разглядеть, что на его спине сидит некто очень сильно напоминающий великана…

Глава 23

    — Ты ещё, кто такой? — невольно пробормотал я.
    Гигант только своими размерами напоминал тех самых сухопутных великанов, с которыми я уже как-то имел дело. В остальном он выглядел совершенно иначе.
    Одет он был в лёгкие доспехи, которые напоминали чешую рыбы, и переливались всеми цветами радуги, даже в самых редких и слабых лучах солнца. В одной руке он держал нечто похожее на гарпун, в другой — сеть, целиком покрытую водорослями, но от этого вряд ли ставшей менее прочной и опасной.
    На его гладковыбритом лице не отражалось абсолютно никаких эмоций. Существо, кем бы оно ни было, не питало ко мне ненависти, но я был уверен в том, что это не помешает ему убить меня.
    Словно в подтверждении этих мыслей, гигант, не целясь, метнул в меня гарпун. Его почти десятиметровое древко со свистом пронеслось совсем рядом, и ещё до своего падения, вдруг обратилось в воду, пролившись над океаном дождём.
    Гигант же, как ни в чём не бывало, на полной скорости зачерпнул ладонью морскую воду, и вот уже в его руке снова появился точно такой же гарпун.
    Я выругался, понимая, что всё здесь на его стороне. Мой противник видимо, считал так же, потому как швырнул второй гарпун как-то лениво. Уклониться от него было проще простого, но подобное движение было лишь обманным ходом с его стороны. Я предсказуемо сместился в сторону, и тут же в меня полетела сеть. При этом скорость её оказалась такой, что я не успел уклониться от неё.
    Тут же на мою грудь словно бы опустилась толща воды целого океана. Нельзя было ни вздохнуть, ни пошевелиться. Водоросли начали стремительно опутывать мои ноги и руки. Солёная вода залила глаза, не давая ничего видеть, но я чувствовал, что падаю.
    Нет, только не в океан, пронеслось у меня в голове. Там шансов на спасение у меня не будет вовсе. Чудовища разорвут меня на части, или этот морской великан медленно утопит меня.
    К счастью, даже не имея возможности шевелиться, я всё же мог колдовать. Моё тело засветилось изнутри ярким красноватым огнём, который уже в следующий миг ударил во все стороны разом.
    Сеть обратилась в пар, который также довольно быстро должен был вернуться в океан. Я перестал падать, и теперь уже настал мой черед атаковать.
    Одна за другой в гиганта полетели молнии. Сверху обрушилась настоящая огненная лавина. Он и всего его чудовища оказались заперты под полупрозрачным куполом, внутри которого должен был быть настоящий Ад.
    И всё же, к моему удивлению, никто из них не умер. Морские чудовища били хвостами и рычали, они явно чувствовали боль, но в целом остались невредимы. Сам гигант и вовсе лишь презрительно поглядел на меня, и приготовился метнуть свой гарпун в третий раз.
    Понимая, что ничего из моего арсенала не может причинить гиганту вреда, я решил воспользоваться его же оружием. Мои заклинания для управления водой работали не хуже, чем его природная сила.
    Через пару секунд появился новый водоворот, который подхватил всех чудовищ разом и отбросил в сторону. Сквозь оглушительный шум воды, я слышал их яростное рычание. Они изо всех сил старались справиться со стихией, но что бы ни делали, вода была сильнее.
    В конце концов, все они, один за другим погрузились под воду, и только тогда я убрал заклинание. Всё успокоилось так же быстро, как и началось. Волны улеглись, и на поверхности появилась сначала голова, а потом и туловище гиганта.
    — Кто ты такой, человек? — пророкотал он, впервые смотря на меня с чем-то похожим на зарождающееся любопытство. — Почему ты явился в мой дом, и теперь убиваешь моих друзей?
    Сначала я не понял о ком он говорит, но гигант бросил взгляд в сторону всё ещё красных вод, где несколько минут назад погибло одно из морских чудовищ.
    — Мне… мне жаль. Я был вынужден это сделать, защищая свою жизнь.
    — Тебе не жаль, — вздохнул гигант, и был, в общем-то, прав. — Ты всего лишь хочешь оправдаться за содеянное. Когда-то давно жители вод и земель договорились между собой о мире. Мы не трогаем ваших рыбаков, а вы не убиваете разумных морских жителей. Своим внезапным нападением вы говорите, что хотите снова развязать войну?
    — Нет! — пожалуй, слишком поспешно воскликнул я. — Ничего такого мы не хотим. И я пришёл сюда не от лица всех людей или… других жителей земель. Мне кое-что нужно. И я сразу же уйду, как только получу это.
    Какое-то время он молча смотрел на меня, и я мог поклясться, что в его взгляде читается презрение и ярость, хотя лицо по-прежнему оставалось бесстрастным.
    — Вы всегда хотели только брать от нас. Нашу рыбу, наши сокровища. Плавать по нашим водам. Просить у нас защиты от штормов. Но, когда мы потребовали у вас что-то взамен, то началась война, — его холодный и отстранённый голос больно резал по ушам.
    — Я не участвовал в той войне. И не могу отвечать за всех людей. Но, если тебе нужна ответная услуга, то скажи…
    Гигант казалось, всерьёз задумался над моими словами.
    — Человек с земель сам предлагает мне ответную помощь… Не часто такое встретишь. Разум говорит мне убить тебя на месте, но любопытство — оно объединяет наши народы. Мне очень хочется узнать, как далеко ты готов зайти ради желаемого… И, что ты хочешь получить от меня?
    — Мне нужна «Кровь морей».
    Вот тут уж гигант не сумел скрыть своих эмоций. На его лице отразились, как удивление, так и настоящая паника. Он огляделся по сторонам, словно опасался, что нас могут подслушать в открытом океане, а потом заговорил так тихо, что волны едва не заглушали его слова.
    — Я не знаю, откуда ты узнал об этом, и зачем тебе понадобилась Кровь… Но я не могу дать тебе её. Это будет преступление против моего народа. Меня могут…
    — Убить? — подсказал я.
    — Хуже! Намного хуже…
    Наверное, в моём взгляде появилось что-то, отчего гигант нахмурился.
    — Кровь нельзя отобрать силой. Её можно только получить. Ты можешь попытаться убить меня. Может быть, даже преуспеешь в этом. Но ты ничего этим не добьёшься.
    — Должен же быть какой-то вариант!
    Гигант на какое-то время задумался.
    — Только… только у нашего господина есть право поделиться с тобой каплей Крови морей. Но он никогда на это не пойдёт. Да и ты не отважишься спуститься на самое дно. Последний человек, которого мы пустили к себе, сошёл с ума и предпочёл утонуть, нежели вернуться на сушу с теми воспоминаниями, которые он получил на глубине…
    — Не надо меня пугать. Я уже видел слишком многое. Если у твоего… господина есть такие полномочия, то я готов поговорить с ним. Ты отведёшь меня к нему?
    — Если ты просишь о встрече, — вздохнул гигант, — то я не имею права отказать тебе. Могу лишь только предостеречь. Но, если ты уверен… что ж, тогда следуй за мной. Но будь готов к тому, что можешь больше никогда не увидеть солнечный свет.

Глава 24

    Мы спускались под воду медленно. Гигант, который представился, как Феннир пообещал, что со мной ничего не случится, если я получил приглашения от одного из представителей морского народа. Однако на всякий случай я решил подстраховаться и окружил себя непроницаемой прозрачной сферой, которая должна была защитить меня, как от колоссального давления воды, так и от морских чудовищ, которые по-прежнему плавали неподалёку.
    По мере нашего погружения, вокруг становилось всё темнее, и мне вскоре пришлось зажечь несколько огней, которые могли гореть под водой и при этом самостоятельно двигаться вслед за нами.
    Огни слегка нервировали чудовищ, и те стали держаться чуть в стороне, однако своего хозяина не бросали. Феннир, видя всё это, ловко соскользнул со спины монстра, почти ласково погладил его по короткой толстой шее, и тот уплыл к своим сородичам.
    Оказалось, что гигант и сам по себе мог плавать с огромной скоростью. Чтобы показать это, он дважды легко и грациозно оплыл вокруг меня, чуть задев рукой сферу. По её поверхности тут же побежала рябь, и несколько искр выстрелили в стороны. В общем-то, ничего такого, но меня отчего-то не покидало чувство, будто бы Феннир просто проверил мою защиту на прочность.
    В остальном всё было довольно спокойно. Мы плавно погружались, и по проведённому Системой анализу, совсем скоро должны были достичь дна. Когда это, наконец, случилось, Феннир жестом указал мне куда-то вниз. Я послал туда парочку огней, и уже через минуту перед моим взором открылась расщелина просто колоссальных размеров. В ширину она насчитывала метров триста, а дна у неё будто бы не было вовсе.
    — Нам обязательно плыть через неё? — спросил я, точно зная, что Феннир услышит мои слова.
    — Если хочешь увидеть наш народ и поговорить с Водным господином, то да. Это одно из условий обхода нашей защиты. Иначе твой разум просто не сможет распознать то, что перед ним…
    И он стал медленно погружаться в расщелину. Мне ничего не оставалось, кроме как последовать за ним. Поначалу, в общем-то, ничего необычного я не заметил. Скалы с обеих сторон от меня густо поросли чем-то похожим на кораллы, только, судя по их виду, эти были уже давно мертвы. Мимо ещё изредка проносились стайки рыб. А над головой хоть и с трудом, но всё же можно было разглядеть тусклое свечение, доходившее с поверхности.
    Только сейчас я осознал неприятный факт того, что мы опускаемся на дно вечером. Очень скоро окончательно стемнеет, и уже никакой свет не будет проникать под воду. Чтобы хоть как-то разрядить обстановку, я снова обратился к Фенниру:
    — Ты сказал, что есть несколько условий обхода защиты… Сколько их вообще? Или это один из ваших секретов?
    — Думаю, я могу рассказать тебе кое-что… — после секундной заминки ответил гигант. — Первый уровень защиты — тебя должны пригласить. Второй — проход через эту расщелину. Третий — позволение на проход от Водного господина. Есть ещё четвёртый… но о нём я пока умолчу.
    — Как скажешь…
    Защитная сфера начала едва слышно потрескивать, и Система тут же предоставила мне объяснение:
    «ВНИМАНИЕ! Вы приближаетесь к максимально допустимой глубине. Рекомендуется уменьшить глубину, либо усилить защиту».
    Всплывать я точно не мог, потому пришлось создать ещё один дополнительный слой защиты, и от этого стало тяжелее дышать. Теперь уже я намного сильнее ощущал давление воды.
    Кроме того, мне казалось, что из темноты на меня со всех сторон смотрят чьи-то голодные глаза. Какое-то время я позволял себе верить в то, что всё это — лишь плод моего разыгравшегося воображения. Однако уже через несколько минут стало абсолютно ясно, что за нами и правда следуют какие-то смутные, но очень длинные тени. В них мне мерещились извивающиеся щупальца, плавники и хвосты, пасти полные острых зубов и глаза, горящие бледным, бесстрастным светом.
    Но хуже всего было то, что Система утверждала, будто бы вокруг нас никого не было! Спрашивать об этом у Феннира, который по-прежнему был абсолютно спокоен, я не хотел, однако продержавшись ещё четверть часа, всё же был вынужден это сделать.
    — На суше нет названия для этих существ… — тихо ответил гигант, и мне показалось, что в его голосе прозвучала печаль. — Но вы бы могли называть их призраки, воспоминания, отголоски прежних времён.
    — Надеюсь, они не нападут на нас?
    — Как знать. Воспоминания есть как плохие, так и хорошие. Одни помогают жить, другие эту самую жизнь могут забрать…
    — Очередная философия, — фыркнул я.
    — Не совсем. То, что я сказал — правда. Так что, на твоём месте я бы сосредоточился на своих хороших воспоминаниях. Тогда может быть, плохие тебя и не заметят…
    Не зная, как к этому относиться, я всё же предпочёл подумать о хорошем. Но ожидаемо у меня ничего не выходило. Перед глазами всё время вспыхивали одни и те же картины погонь, убийств и сражений.
    Не удивительно, что загадочные тени только плотнее обступили нас. Те огни, что я создал, вдруг замерцали и один за другим начали гаснуть. Я выругался, но, к счастью, не потерял самообладания.
    Свет можно было создать и иначе. Сама защитная сфера загорелась тусклым огнём, который не давал темноте сделаться абсолютной. И всё же меня атаковали.
    Огромное склизкое щупальце в один миг оплело сферу. Его мощь оказалась настолько велика, что защита начала разрушаться. Внутрь полилась вода, и я ощутил, как на меня давит океан.
    Немедленно создав третий слой сферы, я бросил взгляд на Феннира. Он остановился, и теперь на расстоянии наблюдал за моими попытками спастись.
    — Помоги! — крикнул я ему, тщетно пытаясь рассечь щупальце хоть каким-нибудь заклинанием. Гигант отрицательно покачал головой. — Ты специально заманил меня сюда?! Ну, отвечай!
    — У меня не было цели убить тебя, человек. Ты всё ещё можешь спастись. Просто сделай то, что я тебе советовал.
    — А может, лучше заставить воду закипеть?! Что будет с этими тварями тогда?
    — Ничего не будет. Они нематериальны.
    У меня не оставалось выбора. Пришлось снова пытаться сосредоточиться на тех крупицах хорошего, что у меня всё-таки были. Я вспомнил друзей, свою сестру, Нерри… Хорошо, что я не взял её с собой. Если всё-таки мы встретимся с ней снова, то нам надо будет поговорить…
    Треск сферы прекратился. Хватка щупальца ослабла, и оно медленно скрылось в темноте, из которой появилось.
    — Ты молодец, человек, — торжественно кивнул Феннир.
    — Да пошёл ты!
    — Я говорю серьёзно. В тебе есть свет. Не так много, как мне хотелось бы… но порой бывает и хуже. Продолжим путь. Осталось уже не так много. Водный господин ждёт.

Глава 25

    Жуткая расщелина осталась позади. В какой-то момент, который я даже не заметил, мы просто оказались в совершенно другом мире. Воды вокруг стали светлыми, а видимость прекрасной. При этом я не понимал, откуда льётся свет. Он словно бы просто был растворён в самой воде.
    Вместо пугающих теней и щупалец монстров перед нами вдруг появилась целая группа совершенно других существ. Вот они уже гораздо больше напоминали классических представителей морского народа. По сути это были русалки, только размером раза в два больше обычного человека.
    Каждая из них обладала прекрасной внешностью, и пела таким прекрасным голосом, что внутри всё тут же начинало переворачиваться.
    «ВНИМАНИЕ! Зафиксировано скрытое воздействие на психику!»
    — тут же сообщила мне Система.
    — Их как-то можно заставить замолчать? — спросил я у Феннира.
    — Не думаю, — улыбнулся тот. — Но не волнуйся, ничего плохого с тобой не случится. Сейчас сирены лишь хотят вызвать у тебя лёгкую привязанность к себе, и только.
    — Успокоил… А если они захотят большего?
    — Тогда твоя защита едва ли справится с их воздействием. Но без приказа Водного господина они не нападут.
    Мне оставалось только вздохнуть, и на всякий случай активировать все доступные мне защиты разума. Феннир, судя по всему, не соврал — помогало это слабо. С каждой минутой я всё больше проникался симпатией к этим русалкам, а их улыбки делались только обворожительнее.
    Так мы проплыли ещё с четверть мили, и перед нами, наконец, предстал подводный дворец. Учитывая размеры водного народа, это было не такое уж огромное сооружение, однако в каждом его камне, поросшим кораллами, чувствовалась величественная древность.
    Обитатели дворца тут же высыпали на улицу и принялись с любопытством рассматривать меня. Феннир бросил им несколько слов на незнакомом мне языке, и те ответили.
    Система сумела перевести часть слов, в то время как остальные остались непонятыми:
    «Я привёл гостя с поверхности. Он хочет поговорить с господином. Скажите, чтобы приготовили…»
    Ощущая на себе многочисленные взгляды, я проплыл мимо здешних жителей и прошёл через главные врата дворца, у которых не было дверей. Приветственный зал был размером с половину футбольного поля, и казалось, что им не пользовались уже многие века. Все стены, высокий потолок и пол покрывал толстый слой морских растений.
    Это немного смутило меня, но вслух я об этом решил не говорить. Кроме того, впереди, в неясном полумраке возвышался каменный трон, с сидящим на нём гигантом. Он был даже больше Феннира, и держал в руках длинный золотой гарпун.
    Феннир вдруг резко остановился и преклонил колени.
    — Наш господин, Эльгрон, — почти благоговейно произнёс он.
    Не зная, что делать, я на всякий случай поклонился, и стал ждать. Однако ничего не происходило. Феннир так и стоял на коленях, смиренно опустив голову, а Эльгрон молчал и даже не двигался.
    «Может быть, я сделал что-то не так? — пронеслось у меня в голове. — Или нужно совершить какой-нибудь особый ритуал, о котором Феннир забыл мне сказать?»
    Как бы там ни было, время шло, а ничего не менялось. Я коротко глянул на Феннира и тихо спросил:
    — Что мне делать?
    Никакого ответа не последовало. Гигант словно превратился в каменную статую и даже не шелохнулся. В это же время я запоздало осознал, что хор русалок давно смолк, и теперь вокруг царит абсолютная тишина.
    Я сделал острожный шаг вперёд, потом ещё один. Обошёл вокруг Феннира и приблизился к трону. Теперь расстояние оказалось достаточным, чтобы разглядеть Эльгрона.
    Это был скелет. Огромные белые кости, облачённые в проржавевшие доспехи.
    — Какого чёрта?! — я обернулся к Фенниру, но тот продолжал изображать из себя статую.
    — Ты хотел поговорить со мной? — раздавшийся голос не походил ни на один из слышанных мной ранее. Он был очень тихим, и в то же время, прекрасно различимым, спокойным и полным ярости.
    Я медленно повернулся обратно и едва удержался от того, чтобы не отступить на шаг. В пустых глазницах черепа загорелся слабый свет. Челюсти не двигались, но говорить это Эльгрону ничуть не мешало.
    — Скажи мне, человек, ты и правда готов умереть ради выполнения своей миссии?
    — Возможно… Но мне бы не хотелось это проверять. Могу я задать вопрос?
    — Почему я выгляжу, как мертвец? — скелет даже не шелохнулся, но по залу разнёсся его громкий, наполовину безумный смех. — Потому что, я когда-то совершил ту же ошибку, что и ты — доверился демону. Он обещал мне кое-что взамен на услугу. Предательство богов никогда не входило в мои планы, но у меня не было выбора. Мой народ проигрывал войну с людьми земель. И он знал, что я пойду на всё…
    Внутри у меня всё похолодело, и я приложил все свои силы, чтобы мой голос прозвучал спокойно.
    — Значит, вы проиграли тогда? А почему боги просто не убили тебя?
    — Убить? Это было бы слишком просто. Я не осознал бы своего преступления против них… По крайней мере, так они мне сказали перед тем, как превратить в ЭТО, — снова смех, и на этот раз, ещё более безумный. Впрочем, я не мог его винить. Любой свихнётся, если просидит века или даже тысячелетия в виде скелета на дне океана. — Я знал, что на этом демон не успокоится, и однажды привлечёт на свою сторону ещё какого-то безумца. Что он пообещал тебе? Впрочем, не важно. Не верь ни одному его слову. Не иди против богов, ты всё равно проиграешь, и займёшь место рядом со мной…

Глава 26

    — Выходит, я пришёл сюда напрасно…
    — Отчего же? — громыхнул Эльгрон. — Я лишь предупредил тебя о возможных рисках. Но я не стану препятствовать тебе в твоей миссии.
    — Может быть… вот только теперь я вижу, что у тебя не осталось ни капли крови, которую можно было бы использовать для ритуала.
    — Ты в этом так уверен? — скелет хохотнул и бросил пару слов на всё том же плохо понятном для меня языке.
    В зал тут же вплыли четверо гигантов. Они несли золотое круглое блюдо с выгравированными на его поверхности рунами. Я едва заметно оттолкнулся от пола ногами, чтобы подняться выше и разглядеть, что же находится внутри блюда.
    Там была некая густая жидкость тёмно-красного цвета. Она бурлила, и пенилась, однако ни одна её капля не взаимодействовала с солёной водой моря.
    Слуги с величайшей осторожностью поставили блюдо перед троном, и глаза скелета снова вспыхнули, на этот раз уже гораздо ярче. Он казалось, долго смотрел на жидкость, потом вздохнул.
    — Когда боги решили подвергнуть меня наказанию, то рассеяли мою кровь по всему миру, чтобы она уже никогда не собралась вместе. Но они забыли, что всё рано или поздно возвращается в воду. У моих подданных ушли сотни и тысячи лет, чтобы отыскать всё, до последней капли. Но они остались мне верны и завершили своё дело. Смотри, человек, перед тобой Кровь морей!
    Я недоверчиво вгляделся в бурлящую жидкость и сделал шаг вперёд, чтобы лучше её рассмотреть.
    — Но, если это и правда она…
    — Это она! — нетерпеливо бросил Эльгрон. — Меня можно обвинять во многом, но только не во лжи. Я думал, что как только соберу всё, то сумею вернуть себе прежнюю жизнь… но у меня ничего не вышло. Заклинание богов не имеет обратного действия. Это уже навсегда, и для меня теперь доступен лишь один выход — умереть. Но и этого я сделать пока не могу. Боги продумали всё… Однако, если они каким-то образом исчезнут из этого мира, то сила их заклинаний может ослабеть достаточно…
    — Но гарантии всё равно нет?
    — К сожалению. Но такой призрачный шанс всё же лучше, чем ничего. Я намереваюсь поделиться с тобой своей кровью. Отдать последнее, что у меня осталось. Но ты взамен должен поклясться, что не остановишься ни перед чем и доведёшь ритуал до конца, или погибнешь. Я хочу покоя, человек… Ты себе даже не представляешь насколько!
    Ещё как представляю, хотелось ответить мне, хотя я и осознавал, что мои проблемы всё же намного меньше, чем у проклятого богами живого скелета. Выходит, меня ждёт подобная судьба, если я продолжу следовать плану демона… Что ж, отступать я всё равно не намеревался.
    — Я сделаю всё, что в моих силах, чтобы изгнать богов, и дать тебе свободу.
    — Хорошо… — с явным облегчением отозвался Эльгрон.
    Словно только этого и дожидаясь, Феннир вдруг резко выпрямился и подошёл к трону. В его руке сверкнул маленький пузырёк с плотной крышкой. Он затаил дыхание и крайне осторожно зачерпнул немного крови, завинтил крышку и протянул мне.
    — Не заставляй меня пожалеть о своём решении, — почти торжественно произнёс Эльгрон. — А теперь иди. Возвращайся на сушу и сделай то, что не смог я…
* * *
    Обратная дорога выдалась куда как легче. Никакие тени чудовищ на меня уже не нападали, да и сирены куда-то делись. Феннир так же сопровождал меня, и почти всё время пребывал в тягостном молчании. Лишь под конец, когда до поверхности оставалось не больше сотни метров, он тихо сказал:
    — Мы все надеемся на тебя. Весь водный народ. Наш господин уже достаточно страдал. Он заслуживает покоя, как никто другой…
    Я кивнул, не зная, что на это сказать. Оставалось только попрощаться. Я снова взмыл над водой, убирая защитную сферу, а Феннир тут же скрылся на глубине.
    Была уже глубокая ночь, но хотя бы разошлись тучи, и было довольно светло. Я уже настраивал портал, мысленно готовясь к возвращению в лагерь. Однако тут случилось нечто непонятное.
    Прямо посреди ясного неба вспыхнула молния. Она на мгновение осветила собой всё вокруг и ударила точно в меня. Я не успел ничего сделать, да и едва ли моя защита полностью бы сдержала удар такой мощности.
    Сознание померкло и последним моим воспоминанием оказалось падение обратно в воду…
* * *
    Когда я в следующий раз открыл глаза, то не узнал места, где нахожусь. Здесь было очень много света. Через распахнутые окна лилась приятная для слуха мелодия. Судя по цветочным запахам, где-то совсем недалеко был большой сад.
    Я лежал на кровати, как был, в своей прежней одежде, и тут же потянулся к карману, где должен был лежать пузырёк с кровью Эльгрона. По спине пробежала волна мурашек, когда я понял, что карман был абсолютно пуст.
    — Не это ищешь? — послышался чей-то спокойный голос.
    Я не без труда повернул голову на звук, и увидел рядом с собой человека, держащего в руке тот самый пузырёк с кровью. Вернее, это существо, кем бы они ни было, явно хотело выглядеть, как человек, но какие-то особые, почти неуловимые черты в его лице и образе выдавали правду.
    — Кто вы? И как я тут?..
    — Вопросы пока буду задавать я, — мягко ответил мужчина. Он опустил взгляд на пузырёк и хмыкнул: — «Кровь морей». Подумать только! Как эти смертные высокомерны… Считают, что имею право на такие громкие названия. Знал бы Эльгрон, что я могу с ним сделать, если захочу… Он думает, что познал самые тяжёлые страдания, но он глуп и ограничен, как и все вы впрочем…
    Я моргнул и отдал приказ Система просканировать это странное существо, однако она словно взбесилась, и наотрез отказалась подчиняться, будто бы и не получала моего приказа.
    Мужчина снова усмехнулся.
    — Хочешь использовать мой дар против меня самого? Это не сработает.
    Меня охватил настоящий ужас, даже хуже, чем там, на дне океана, когда со всех ко мне приближались монстры.
    — Ты один из богов… — выдохнул я.
    — С моей подсказкой догадался.
    — Как мне к тебе… к вам обращаться?
    — У меня нет имени, которое ты мог бы использовать. Да и ни к чему это. Мы будем говорить не так долго, чтобы оно тебе понадобилось…

Глава 27

    — Что ж, если меня уже приговорили… — начал было я, но бог поднял руку, заставляя меня замолчать.
    — Никто тебя не приговаривал. Твоя судьба, пока ещё не решена. Ты ведь ещё не успел сделать самого страшного.
    Он выжидающе посмотрел на меня, и я был вынужден кивнуть. Какую же игру он ведёт? И зачем, по сути, всемогущему существу вообще какие-либо игры? Разве что, он только делает вид, будто бы может всё… В любом случае, пока, судя по всему, у меня ещё остаются кое-какие шансы спастись.
    — Я так и думал, — продолжал бог. — Ты, как и многие смертные до тебя, просто пал жертвой хитрости и коварства демона… Это, конечно, полностью не отменяет твоих преступлений против нас, но всё же даёт шанс на помилование. Ты ведь хочешь его получить?
    Я снова кивнул, боясь сказать лишнего.
    — Вот и хорошо! К счастью, я вовремя заметил то, что ты делаешь и вмешался.
    — Значит, мне нужно просто прекратить помогать демону?
    — Нет, — бог улыбнулся. — Напротив! Я хочу, чтобы ты продолжил свою миссию. Более того! Если мы договоримся, я верну тебе Кровь морей, а ты в свою очередь отдашь её демону, и представишь всё так, будто бы этой нашей встречи не было.
    — Я не понимаю… — это было чистой правдой. Слова бога заставляли меня лихорадочно соображать, но всё пережитое и, не покидающий тело страх, не давали этого сделать.
    — Я объясню. Ты и твой новый знакомый Эльгрон далеко не первые смертные, кого демон подчинил своей воле. Он делал так бесчисленное количество раз с самого момента своего появления на свет. Каждый раз он придумывал что-то новое, но мы всегда оказывались на шаг впереди него. Наше терпение велико, но даже ему рано или поздно может прийти конец. Я больше не хочу гоняться за ним по всей Вселенной и наблюдать за тем, как он снова начинает строить против нас козни.
    Выходит, убить они его не могут, подумал я, иначе бы сделали это давным-давно и не мучились.
    — Чем же могу помочь я?
    — Отдай ему кровь, получи третье задание и выполни его. Когда наступит время совершить ритуал по нашему изгнанию в Пустоту, мы явимся, и сделаем то, что должно, а ты нам поможешь. Демон говорил тебе, что именно ты должен будешь провести ритуал? Так я и думал… В любом случае нужно лишь заменить несколько слов в заклинании, и всё будет сделано. Демон навсегда покинет этот мир, и всё живое вздохнёт с облегчением.
    Ну да, конечно… демон говорил мне то же самое. Мне так и хотелось спросить, отдавали ли боги приказ о разрушении миров, но я вовремя остановил себя. Во-первых, мне совершенно не хотелось лишний раз нервировать бога. А, во-вторых, не было абсолютно никакой гарантии того, что он скажет мне правду. Я попал в самый эпицентр боя двух древних и крайне могущественных сил, которые мне полностью, скорее всего, не понять, да и ни к чему это, пожалуй…
    — Ты принимаешь мои условия? — спросил он.
    — Не думаю, что у меня есть выбор.
    — В таком случае, я верну тебя обратно. Но демон хитёр, и может легко читать смертные души. Тебе нужна дополнительная защита разума.
    Бог подошёл ближе и коснулся моей головы. Перед глазами всё тут же померкло, а Система выдала сообщение:
    «Защита разума повышена на 400 %».
    — Этого должно хватить против него, — сообщил он, отступая.
    Меня едва не вырвало — до того неприятной была процедура. Но, тем не менее, я знал, что это действительно может мне помочь.
    С трудом поднявшись на ноги, я сделал пару неуверенных шагов, как бы проверяя себя.
    — Не каждый день в меня бьёт молния, — пояснил я, заметив вопросительный взгляд бога.
    — Если бы я хотел убить тебя или причинить значимый вред, то это бы и случилось. Но мне нужно было лишь поговорить, — он протянул мне пузырёк с кровью. — Можешь идти. В твоём мире прошло совсем немного времени, я об этом позаботился.
    Я кивнул и повернулся к двери, которой абсолютно точно не было ещё минуту назад.
    — И помни, смертный, — услышал я перед самым выходом. — Ты не сможешь обмануть богов.
* * *
    В лагере меня уже ждали. Друзья тут же обступили меня со всех сторон и принялись расспрашивать, где я был и, что видел.
    — Все вопросы потом! — твёрдо отвечал я. — Правда, сейчас не могу ничего сказать…
    Перед глазами всё ещё мелькали разноцветные точки, и я несколько раз споткнулся в темноте, пока шёл на поляну для разговора с демоном.
    Впрочем, в этот раз его вызывать не пришлось. Он сам уже ждал меня и явно нервничал, потому как, подскочил на ноги, едва лишь заметив.
    — Мартин! Я уже начал беспокоиться…
    — Правда? Как это мило с твоей стороны! — фыркнул я. — Сначала ты не предупреждаешь о том, что меня ждёт, а потом оказывается, переживаешь…
    — Я же говорил, что так было нужно. Как там старина Эльгрон?
    — Передаёт тебе привет. И ещё вот это, — я запустил руку в карман и извлёк оттуда пузырёк с Кровью морей.
    Демон явно хотел сохранить на лице отстранённое выражение, одна его глаза выдавали то напряжение и жадное предвкушение, которое слишком сильно овладело им. Он взял пузырёк и долго всматривался в содержимое. Потом отвинтил пробку и принюхался.
    — Всё верно… это и правда его кровь. Должно быть, нелегко было убедить его расстаться с этим?
    — Ещё как нелегко! — это, конечно, была ложь, но мне очень уж хотелось проверить, смогу ли я соврать демону или нет.
    Он нахмурился, вглядываясь теперь уже в мои глаза, потом коротко кивнул.
    — Мы не очень хорошо с ним попрощались. Он даже мог затаить на меня некоторую обиду… Но я тогда сделал всё, что мог для него.
    То есть, абсолютно ничего… И меня ты бросишь так же, если всё пойдёт прахом.
    Демон быстро спрятал кровь где-то в складках своей одежды.
    — Хорошо! Признаться честно, я опасался, что ты не сможешь дойти так далеко, но это приятная ошибка. Я благодарен тебе за всё! И уверяю, твоя награда будет стоить всех твоих усилий.
    — Очень на это надеюсь, — я криво улыбнулся, понимая, что дар бога работает. Демон не может понять, лгу ли я, и даже больше — он теперь не способен хоть как-то влезать мне в голову. Это радовало, но в то же время, я понимал, что теперь завяз во всём этом ещё сильнее, чем прежде. Мне предлагали выбрать между демоном и богами, но я не хотел выбирать вовсе.
    — Только не думай, что самое тяжёлое уже позади, — напомнил мне демон. — Твой предшественник, Эльгрон — тоже сумел пройти два первых испытания, но на третьем потерпел неудачу. Боги поймали его… а дальше ты уже знаешь. Впрочем, у тебя есть преимущество перед ним, и ты вполне можешь преуспеть. Пришло время сообщить тебе суть самого последнего задания. Ты должен пробраться в город богов. Я дам тебе его координаты. Попасть туда будет непросто, остаться незамеченным ещё сложнее. Я уже молчу про то, что от тебя потребуется каким-то образом добыть слезу одного из богов. Неважно кого…
    — Вот уж облегчение! — не сдержался я.
    — На самом деле, так оно и есть. Боги тоже разные. Одни из них ближе к людям. Другие почти лишены любых эмоций. Как только добудешь слезу, возвращайся, и мы обезопасим Вселенную!
    Я едва не рассмеялся. Он говорил то же самое, что и бог часом раньше. К счастью, демон ничего не заметил и спокойно подошёл ко мне.
    — Боги, конечно, не всеведущи, но они могут легко тебя обнаружить даже с огромного расстояния. Поэтому я дам тебе кое-какую дополнительную защиту от них.
    Я уже не удивился, когда и он коснулся моей головы. В этот раз боль была уже меньше, и всё же меня согнуло от неё пополам. Я закашлялся, выплёвывая на землю кровь, и демон облегчённо вздохнул.
    «Получена новая способность: Невидимый для света».
    — Теперь будет немного легче. И всё же, я рекомендовал бы тебе как следует подготовиться, прежде чем идти в город богов, — демон чуть качнул головой в мою сторону, и Система тут же приняла координаты их мира. — Здесь так же вся доступная мне информация. Она может спасти тебе жизнь.
    — Так может, пойдёшь со мной в этот раз? — хмыкнул я, снова закашлялся и, наконец, выпрямился во весь рост. — Мне бы пригодилась любая помощь.
    — Не говори ерунды, — холодно отозвался демон. — И я бы не советовал тебе брать кого бы то ни было из твоих друзей. На них защита не распространяется, а значит, вас сразу же засекут, — он повернулся и быстро зашагал в сторону леса. — Надеюсь, мы увидимся снова, Мартин. Но если нет, не держи на меня зла.
    Демон исчез, бесшумно растворившись в воздухе. А я ещё какое-то время стоял посреди поляны и глядел на далёкие, холодные звёзды. Где-то среди них мне мерещился правильный ответ на вопрос: что же мне со всем этим делать?

Глава 28

    Дорог к городу богов, по сути, было только две. Первая — через так называемые «Лунные врата», которые были построены ещё в незапамятные времена и круглосуточно охранялись так, что даже с целой армией не пробиться. Вторая — пролегала через пространство, которое находилось как бы между мирами.
    На первый взгляд, тут всё было понятно и просто. Однако в той информации, что предоставил мне демон, было чётко сказано, что так называемые «Брошенные земли» — места крайне опасные. Даже сам демон, судя по всему, предпочитал лишний раз там не появляться, что уж говорить о смертном вроде меня…
    И всё же, делать было нечего. Я, как и советовали, решил основательно подготовиться к грядущему походу. Создал новый, ещё более совершенный защитный костюм, освоил несколько боевых заклинаний против самой разной нечисти, и подготовил запасной портал, который должен был сработать в случае, если я буду серьёзно ранен или потеряю сознание.
    В этот раз все словно бы точно знали, что бесполезно просить меня взять их с собой. Однако каждый по очереди подошёл ко мне и сказал какие-то слова напутствия.
    Нерри пришла последней, но долго не решалась заговорить.
    — Я не рассказывал тебе, как ты помогла мне на глубине океана? — спросил я, не отвлекаясь от последних проверок оружия. Нерри покачала головой. — Мне нужны были какие-то хорошие воспоминания и мысли, вот я и подумал о тебе…
    Она ничего не ответила, и я повернулся. Девушка не двигалась и только смотрела мне в глаза.
    — Мне просто хотелось сказать тебе это… — смутившись, добавил я.
    Нерри стремительно приблизилась ко мне, поцеловала и отстранилась так быстро, что я даже ничего не успел сделать. Она исчезла в надвигающихся сумерках, оставив после себя лишь ещё больше поводов для всевозможных мыслей, которые были совершенно не ко времени.
    Я прогнал их усилием воли, и последний раз бросил взгляд на лагерь. Могло показаться, что всё здесь спокойно и мирно. Но стоило только вглядеться, чтобы понять — каждое движение этих людей было скованным и нервным. Они не могли знать всего, что я делаю, но видимо, догадывались и чувствовали это, понимая, что стоит на кону.
    Мне стоило немалых усилий молча уйти подальше от лагеря, на ходу активируя способность перемещаться между мирами.
    Координаты были введены, и Система обещала, что сумеет доставить меня в нужное место без каких-либо проблем. В общем-то, поначалу так оно и было. Перемещение началось максимально легко, однако это длилось лишь до тех пор, пока я не приблизился к нужной точке достаточно близко.
    Вот тут-то и случилось всё самое скверное. Система сильно засбоила, защитный костюм сжало так, словно я снова вернулся на самое дно океана. На какое-то время я полностью потерял хоть какое-то представление о том, где нахожусь, и что происходит…
    Меня вполне могло разорвать на части, если бы подобное состояние продлилось ещё хотя бы несколько минут. Но Вселенная видимо, сжалилась надо мной… или решила, что я ещё недостаточно помучился.
    В любом случае, движение мгновенно прекратилось, и меня швырнуло на землю, всего за одну секунду сначала обдав пронизывающим холодом, а потом опалив огнём. Здесь не было яркого света, но глаза отчего-то начали слезиться, и мне пришлось активировать дополнительные фильтры в шлеме.
    Место, где я оказался, напоминало огромную, выжженную долину, которая тянулась вдаль настолько, что не хватало взгляда, чтобы разглядеть, чем она заканчивается. Однако ширина достигала максимум пары километров, а по бокам поднимались плотные стены белого тумана, который постоянно двигался снизу вверх, словно неправильный водопад.
    Я беззвучно выругался и сделал несколько шагов. Ноги скользили по влажным камням. Кроме того, постоянно попадались какие-то странные корни, которые каким-то образом сумели вырасти на этой безжизненной земле.
    Мне совершенно не хотелось идти по столь открытому со всех сторон пространству, которое могло просто кишеть всевозможными ловушками и засадами. Я попробовал активировать портал, однако у меня ничего не вышло. Выходит, пересечь эту ужасную долину можно только на своих двоих…
    Я тут же активировал заклинание невидимости, и ощутил себя чуточку спокойнее. Все остальные защитные системы костюма так же были приведены в боевую готовность.
    Оборудование должно было сканировать окружающую местность на многие километры вокруг, однако, непрекращающиеся помехи не давали нормально рассмотреть хоть что-нибудь, и потому приходилось рассчитывать в основном на свои собственные органы чувств.
    Где-то совсем рядом завыло какое-то существо, и от этого звука по коже побежали мурашки. Я повернул голову, но из-за ближайших ко мне скал ничего не смог увидеть.
    Мгновением позже с другой стороны долины послышался точно такой же вой. Первому существу явно отвечало другое, такое же. Но даже это было не главным.
    Система вдруг активировалась и сообщила:
    «Обнаружен неизвестный язык. Перевод невозможен».
    Выходило, что эти монстры, кем бы они ни были, разумны. Это серьёзно всё усложняло. Я пригнулся к земле, словно это могло как-то помочь, и стал быстро двигаться между камнями. На свою невидимость надежд было не так уж много.
    Сканеры по-прежнему ничего не показывали, и моё воображение уже начало понемногу рисовать ужасные картины, в которых быстрые тени всё приближались ко мне.
    Словно в подтверждении этих мыслей, вой повторился, и на этот раз был уже гораздо громче и ближе. Я выругался второй раз, подавив острое желание свалить из этого измерения куда подальше, и зашагал быстрее, оставив всякую осторожность.
    Они меня и так услышат, абсолютно чётко понял я. Красться бессмысленно. Нужно бежать, и как можно быстрее. Пульс начал зашкаливать, и я ощутил, что ещё немного и просто рухну на землю…
    «ВНИМАНИЕ! Зафиксировано психофизическое воздействие на организм. Защита невозможна».
    — А, что ты вообще можешь… — гневно пробормотал я, пытаясь вернуть меркнувшее сознание в норму.
    Получалось явно не очень. Сил с каждым новым шагом оставалось всё меньше, а я ведь даже ещё ни с кем не дрался! Да здешним обитателям, похоже, и не нужно было на меня нападать. Жизнь и так начала стремительно покидать меня, и вскоре я рухнул на колени, не в силах пошевелиться.
    У меня ещё оставался портал, но ему бы уже по идее, пора сработать… Однако ничего не происходило. Мрак, холод и пустота надвигались на меня со всех сторон разом.
    В конце концов, я совершил последнюю отчаянную попытку подняться на ноги, но лишь сделал хуже и распластался на земле.
    — Всё не может закончиться так глупо… — едва слышно прошептал я, под новый, ещё более близкий вой. Тьма, наконец, пришла.
* * *
    Темнота не была бесконечной. В какой-то момент она вдруг рассеялась, и я ощутил тепло и свет. Меня словно схватили за руку и вытянули из ледяной воды на поверхность, где всё ещё светит солнце.
    — Всё очень даже могло закончиться так глупо… — произнёс чей-то знакомый голос.
    Я не без труда сумел открыть глаза, однако зрение ещё какое-то время наотрез отказывалось фокусироваться. Наконец, я увидел перед собой того самого бога, имя которого я по-прежнему не знал.
    Он смотрел на меня сверху вниз с явным презрением и разочарованием. Мысли в моей голове текли слишком медленно, и я не сразу понял то, что лежу на земле без шлема, да и вообще без костюма.
    — Эти железки всё равно будут для тебя бесполезны, — ответил бог на мой, ещё не заданный вопрос. — Только стесняют твои движения, и заставляют излишне на них полагаться. В тебе и так заключено достаточно силы. Впрочем… я уже слегка начал сомневаться в этом. Ты почти дал себя убить каким-то жалким порождениям теней…
    Только сейчас я вспомнил про загадочных, незримых существ и подскочил на ноги, осматриваясь.
    — Они… они ещё здесь?
    — Нет, я прогнал их. Они забрались в свои норы, и не покинут их достаточно долго, так что, ты успеешь пройти… Ты слышал, о чём я тебе говорил?
    — Да. Ты во мне разочарован, — буркнул я, и богу это явно не понравилось.
    — Не относись к этому столь легкомысленно, человек. Я пока что, помогаю тебе, но вполне могу подождать следующего кандидата. По моим меркам пройдёт не так уж много времени до его появления.
    Я много чего хотел на это ответить, но благоразумие всё же вовремя взяло во мне верх.
    — Правильно, что молчишь, — кивнул он и, кажется, впервые за всё время немного успокоился. — Я расчистил для тебя путь только здесь. Не думай, что дальше всё пойдёт так легко. Главные трудности начнутся непосредственно в самом городе. И учти, если тебя всё же поймают, я ничего уже не смогу сделать. Более того, возможно именно я буду тем, кто подвергнет тебя наказанию.
    Перспективы те ещё, что и говорить… Однако я собрал волю в кулак и кивнул.
    — Я постараюсь сделать всё, как надо.
    — Хорошо. Кстати, рад, что с демоном всё прошло удачно. Он по глупости своей и правда надеется, что у него есть шансы против нас… Но он даже не дал тебе защиты, без которой в городе богов ты будешь, как на ладони.
    Я открыл было рот, чтобы возразить, но вовремя сдержал себя. Выходило что-то совсем уж странное. Бог раньше прекрасно знал всё, что таилось у меня в голове, да и видеть сквозь пространство мог прекрасно. Однако очевидно, демон научился как-то блокировать его силы…
    Меж тем, бог уже привычным для меня движением поделился со мной толикой своих сил.
    «Получена новая способность: Незримый для всего мира».
    — Спасибо, — хрипло отозвался я, морщась от боли, впрочем, уже не такой сильной, как раньше.
    Бог исчез, так ничего и не ответив, а я ещё какое-то время тупо стоял там и пытался сообразить, что только что сейчас произошло. Однако оцепенение тут же спало, когда откуда-то издалека до меня донёсся всё тот же ужасный вой…

Глава 29

    Я сумел пересечь безжизненную долину и, пройдя через границу измерений, мгновенно перенёсся в совершенно другой мир. Вой неведомых монстров тут же смолк за моей спиной, холод и безнадёжность, витавшие в воздухе, бесследно исчезли.
    Теперь над моей головой было идеально чистое синее небо. Солнца нигде не было видно, однако света кругом хватало, как если бы только что наступил полдень.
    Впереди возвышались величественные здания. При одном взгляде на них, я понял, что дворец Тартеса, который перешёл ко мне вместе со всем его имуществом, был лишь жалкой хижиной.
    Недолго насладившись видом, я снова воспользовался невидимостью, и скользнул к зданиям, пока меня никто не увидел. Все двери тут были из золота, и тяжёлые замки украшали рисунки драконов, странных деревьев и существ лишь смутно похожих на людей.
    Я был только у второго здания, когда послышались тяжёлые шаги, от которых сотрясалась земля. Мне пришлось тут же скользнуть в ближайший переулок и затаиться там, спрятавшись за стволом дерева. По улице шли два великана. Я не без удивления обнаружил, что оба они закованы в цепи, а на их шеи надеты тугие ошейники со странными надписями на поверхности.
    Их подгонял высокий худой мужчина, который то и дело выкрикивал слова на языке гигантов. При этом Система точно определила, что говорил он просто превосходно, но порой, обращаясь к другим жителям города, так же легко переходил на другие языки.
    Это и ещё некоторые другие особые характерные черты помогли мне понять, что передо мной кто-то из богов. Бежать уже было поздно, и я замер, стараясь даже не дышать.
    Настало время проверить ту защиту, что дали мне демон и бог. Кроме этого, я воспользовался и своими способностями. По всем правилам меня не должны были увидеть, и всё же, проходя мимо, бог вдруг остановился, и с любопытством оглядел улицу, словно выискивая что-то.
    Великаны, которые в отличие от него, ничего не заметили, продолжили движение, цепи с лязгом натянулись. Бог что-то крикнул им, и дёрнул поводок с такой силой, что оба гиганта едва не рухнули на землю.
    Он ещё какое-то время хмурился, пытаясь разглядеть хоть что-то. Я не знал, что буду делать, если он всё же меня обнаружит. Справиться с ним я точно не смогу, убежать тоже. Помощь в этот раз не придёт.
    Оставалось только надеяться на лучшее, и к счастью, моя защита всё же сработала. Примерно через минуту бог пожал плечами, должно быть, решив, что ему всего лишь показалось, и спокойно двинулся дальше вместе со своими пленниками.
    У меня ушло ещё какое-то время на то, чтобы успокоиться, и заставить себя покинуть укрытие. Теперь я двигался ещё более осторожно, но город был слишком густо заселён, и не наткнуться в нём на кого-то, было просто невозможно.
    Пару раз мне встречались другие боги, но и они к счастью, не смогли увидеть меня. Кроме них город просто кишел всевозможными волшебными существами, и все до единого были в роли рабов.
    Оборотни в своём зверином обличии в одном из дворов так же сидели на цепи, вроде земных собак. Они грызлись между собой за какие-то жалкие кости, что хозяева бросили им.
    Один из вервольфов лежал в стороне ото всех с окровавленной мордой и изредка принимался скулить. Я прокрался мимо него, невидимый для всех, но оборотень всё равно открыл глаза и втянул носом воздух.
    Ещё не хватало так глупо попасться, подумал я, скрывшись за ближайшим домом. Здесь была небольшая площадь, на которой собралось сразу несколько богов.
    К счастью, все они оказались слишком заняты, наблюдая за представлением уличных артистов, которые одни из немногих смертных существ не были закованы в цепи.
    На противоположном краю площади был установлен высокий каменный столб, к которому привязали вампира. Существо было живо — конечно, насколько вообще это возможно для нежити — но явно испытывало сильнейшие мучения. Порой он открывал поблёкшие глаза и с ненавистью смотрел на смеющихся богов, но сделать ничего не мог и снова опускал голову.
    Повинуясь внезапному порыву, я осторожно прокрался к нему и прошептал на самое ухо:
    — Не подавай виду, что я с тобой говорю.
    Вампир даже не шелохнулся. Возможно, он был слишком обессилен, но мне показалось, что всё дело в его природе. Он отвечал даже тише, чем я.
    — Кто ты? Незримый дух?
    — Вроде того.
    — Ты ведь не отсюда… Как ты сумел пробраться в город богов? Это ведь невозможно.
    — Всего лишь очень сложно. Послушай, у меня очень мало времени…
    — Зато у меня его слишком много! — вампир, должно быть, хотел усмехнуться, но у него вышел лишь хищный, полный боли оскал. — Это не солнечные лучи сейчас освещают тут всё, и они не могут убить меня. Но боль… такая сильная и такая мучительная… боги хотят, чтобы я склонился перед ними и попросил о милосердии. Они сказали, что у них времени и терпения ещё больше, чем у меня, и они готовы ждать, сколько нужно. Сначала я был твёрд и верил в то, что справлюсь с чем угодно. Но я ослаб без крови и хоть какой-либо надежды…
    Он умолк, провалившись на пару секунд в забытьё.
    — Послушай, — снова начал я, когда вампир пришёл в себя. — У нас с тобой общие цели. Ты можешь помочь мне справиться с богами. Мне нужно в этом городе найти кое-что… Слёзы богов.
    — Вот как? Боги плачут редко… Некоторые даже не знают, как это делается, другие просто забыли. Но есть несколько младших богов, которые ещё на это способны. Я долго был здесь и мог бы назвать тебе нужные имена. Но не бесплатно…
    Я вздохнул:
    — Что ты хочешь взамен? Едва ли я смогу освободить тебя, — верёвки, которыми был привязан вампир, были обычными лишь на первый взгляд. На самом же деле в них вложено столько энергии, что порвать их для смертного существа будет поистине непосильной задачей.
    — Это я знаю и без тебя, — негромко фыркнул он. — Я знаю, что мне уже не вернуться в свой мир. Но и тут я больше находиться не могу. Пройдут месяцы, может быть, даже годы, но я сдамся… Это неизбежно. Не дай этому случиться. Если ты сумел проникнуть в этот город, то сможешь и убить меня. Поклянись, что сделаешь это, и я расскажу всё, что знаю…

Глава 30

    Вампир не обманул меня. Он действительно знал двух богинь, которые вполне могли мне подойти для прохождения последнего испытания. Одна из них сейчас отсутствовала в городе, и естественно, была бесполезна. А вот вторая — ту, что все местные называли Аниша — сейчас должна была находиться в своём доме, где-то на окраине.
    Вампир знал, где она живёт, и рассказал, как туда добраться. Я тоже сдержал своё слово, и перед тем как уйти, осторожно применил к нему боевые чары.
    Он не издал ни звука, когда жизнь окончательно покинула его. Внешне это тоже никак нельзя было распознать, а значит, у меня должно было быть достаточно времени, прежде чем кто-то поймёт, что он мёртв.
    Впрочем, проблем всё равно оставалось ещё очень и очень много. Даже зная точное место, где можно найти богиню, я всё равно ведь не мог просто взять и прийти к ней, попросив немного поплакать. Пытать её тоже был не вариант. Она бессмертна и в любом случае гораздо сильнее меня.
    Ситуация не предвещала ничего хорошего, но тут мой взгляд упал на всё тех же уличных артистов, которые продолжали веселить, собравшихся вокруг них богов. Зрители искренне улыбались, а некоторые и вовсе звонко смеялись.
    Выходит, хотя бы искусство может гарантировано вызвать у них эмоции. Что ж, жаль только, я не обладаю никакими способностями артиста. Боевая и защитная магия это, пожалуйста. Создание механизмов и оружия тоже. А вот такую мелочь заложить видимо, забыли…
    Впрочем, оставался ещё один вариант. Мне пришлось затаиться недалеко от площади и ждать до тех пор, пока представление не закончится, и боги не разойдутся.
    Артисты несколько раз низко поклонились своим зрителям и начали спешно собираться. Я затаил дыхание, когда боги прошли мимо столба с привязанным вампиром, но никто из них, к счастью, даже не обратил на бездвижного пленника никакого внимания.
    Сразу же подходить к артистам я естественно не стал. Они могли повести себя как угодно, и лучшим вариантом было просто проследить за ними. Это я и сделал.
    Приходилось, конечно, постоянно уклоняться от идущих навстречу существ, однако за это время я должно быть, неплохо научился это делать. Собственная невидимость больше не напрягала меня, и потому дойти до нужного дома удалось без каких-либо инцидентов.
    Относительно других зданий города этот дом был совсем небольшим. Стены из грубо обработанного камня, два этажа, маленькие окна, больше похожие на бойницы. Его словно бы специально возвели именно для людей, а не богов.
    Двери с шумом захлопнулись, но для меня это не было большой проблемой. Я подкрался к зданию поближе и запустил сканирование. Уж лучше убедиться во всём наверняка, чем переполошить половину города…
    Через минуту Система, как и положено, предоставила отчёт:
    «Защитные и сигнальные заклинания не обнаружены».
    Это было пока что, лучшей новостью из всех. На втором этаже одно из окон было чуть приоткрыто, и я воспользовался удачным случаем. Бог был в чём-то прав. Я прекрасно справился с подъёмом по стене и без своего технологичного костюма. Магия и сила вполне справлялись со своими задачами, так что, уже через несколько мгновений я был у окна.
    Хоть я и был полностью невидимым, но всё же заглянул внутрь с величайшей осторожностью. Ставни, к счастью, не заскрипели, и я подобно змее просочился в маленькую пустую комнату.
    Это была спальня одного из артистов. В открытом шкафу висело множество костюмов для представления. Такие же лежали на кровати, и даже были брошены на полу.
    Я перешагнул через них и всё так же осторожно скользнул в коридор. Откуда-то с первого этажа до меня донеслись приглушённые голоса. Что ж, судя по всему, все артисты сейчас были там.
    Мне оставалось только спуститься по лестнице вниз. Система сумела проанализировать весь мой маршрут и вовремя подсказывала, на какую ступеньку лучше не наступать, если не хочешь создать много шума.
    Все четверо были здесь. Без грима и своих костюмов артисты ничем не отличались от обычных людей, разве что, не носили ошейников и цепей. Должно быть, одна из привилегий от богов, так любящих представления. Да и дом этот тоже явно не с неба на них упал.
    На какое-то время я испугался, что эти люди наотрез откажутся помогать мне, будучи крайне благодарными богам за своё высокое положение, однако лишь немного послушав их разговоры, я понял, что это далеко не так…
    — Говорю, тебе Том, они не считают наши представления искусством в том смысле, который вкладываешь ты! — говорил один из них, самый высокий, с густой, рыжеватой бородой. — Мы для них были и всегда будем существами второго сорта.
    — И это в лучшем случае! — хмыкнула, сидящая на диване девушка. — Будь у них альтернатива получше, нас бы тоже заковали в цепи, но на наше счастье тролли, великаны и прочие чудища не очень-то умеют петь, танцевать и смешить богов.
    — Тише вы! — вмешался четвёртый, самый старший из них. — Если нас услышат, то наказания не избежать… Вы видели, что стало с вампиром на площади? Вначале он держался с достоинством, но со временем сдался. А сегодня, когда мы уходили, он и вовсе не поднимал головы…
    — Да уж… Не думал, что когда-нибудь мне станет жаль кровососа.
    — Да тише вы! — шикнул старик.
    — А я думаю, что нет смысла говорить шёпотом, — снова вмешалась девушка. — Боги и так знают, как мы на самом деле к ним относимся. Думаешь, твои льстивые речи хоть кого-то из них проведут, Майтор?
    На мгновение в комнате воцарилась тишина, которой просто обязательно надо было воспользоваться.
    — Ты совершенно права! — громко сказал я, снимая невидимость и, заставляя людей вскрикнуть.

Глава 31

    — Боги! — вскричал Майтор, и тут же рухнул на колени. — Мы не хотели… Простите нас за подобные слова!
    Остальные в страхе отпрянули, а Том и вовсе, бросился к двери. Я остановил его ленивым движением руки, заставив вопившего от ужаса человека левитировать обратно в центр комнаты.
    — Прошу тебя перестань кричать! — у меня уже начали болеть уши, да и с улицы это могли легко услышать. Однако Том не послушался, и мне пришлось на время лишить его голоса.
    Теперь уже все артисты упали на колени. Округлившимися глазами они смотрели на беззвучно открывающего рот Тома, который так и продолжал беспомощно болтаться в воздухе.
    — Простите нас! — снова начал Майтор. — Мы верные ваши слуги!
    — Ну, хватит уже, а то и тебя голоса лишу! — чуть более резко, чем нужно сказал я. — Я не тот за кого вы меня приняли. И мне нужно с вами поговорить. От этого разговора будет зависеть очень и очень многое…
    Спустя четверть часа, когда я изложил им то, что от них хочу, артисты заволновались ещё больше.
    — Прийти в дом к богине?! Без приглашения никто из смертных не имеет право на это… Нас испепелят прямо на пороге! Смилуйтесь, господин, кем бы вы ни были… Не заставляйте нас это делать!
    Остальные усиленно закивали. Девушка, которая до этого была такой смелой, теперь выглядела очень бледной, и казалось, едва лишь удерживает себя от того, чтобы упасть в обморок. Мне было жаль их, ведь люди ни в чём не виноваты. Я мог бы стереть им память о своём появлении и тихо уйти, но тогда от миссии пришлось бы отказаться, а этого допустить никак было нельзя…
    — Вам придётся это сделать. И я уверяю вас, богиня Аниша не станет убивать вас. Я слышал, что у неё мягкий нрав, и она более других любит песни, особенно печальные. Да и я сумею вас защитить в случае чего, — это была явная ложь. Если что-то вдруг пойдёт не так, всё, что я смогу, это попробовать убежать как можно дальше, но моим новым знакомым об этом лучше не знать. Они пока что, принимают меня за какое-то всесильное существо. Пусть так оно и будет дальше.
    Артисты продолжали дрожать с головы до ног. Но это ничего, главное, чтобы сумели сыграть одно из своих представлений, как надо. А в этом я, в общем-то, не сомневался.
    В какой-то момент Майтор негромко откашлялся, и что-то пролепетал, предлагая мне чай.
    — Обойдусь, — ответил я. — Хотя… воды и правда можно выпить.
    Путешествие между мирами отнимает очень много сил и сушит горло. Человек низко поклонился и поспешил в соседнюю комнату. Я знал, что оттуда нет других выходов, и Майтор точно не сбежит, но всё равно в пол уха прислушивался к тому, что он там делает.
    Остальные будто бы понемногу начали успокаиваться, отойдя от первого потрясения, однако перспектива обмануть богиню по-прежнему пугала их до чёртиков.
    — Нам потом тут жизни не будет, — умоляюще сказала девушка. — Нас ведь убьют, или ещё что похуже…
    — Я возьму вас с собой, а после доставлю в любой мир, который вы выберете. Это большее, что я могу.
    Майтор вернулся с подносом, уставленным всевозможными кубками, и я взял ближайший к себе. Он не попытался меня отравить, и на том спасибо. Однако именно Майтор предсказуемо был тем, кто больше всех сопротивлялся моим уговорам.
    Проверяя список своих способностей, я убедился в том, что, в общем-то, мог бы внушить им всем нужные мысли. Однако такие люди будут походить на зомби и едва ли смогут сыграть хоть что-нибудь. Оставалось убедить их или напугать достаточно, чтобы…
    В дверь дома неожиданно постучали. Все, включая меня, вздрогнули. Никто не посмел даже пошевелиться, и через несколько секунд стук повторился снова.
    — Откройте! Именем совета богов!
    — Городская стража… — выдохнула девушка. — Что им здесь надо? Они никогда не приходили просто так…
    Одного взгляда на Майтора было достаточно, чтобы всё понять. Пока он выходил на кухню, готовить напитки, каким-то образом умудрился вызвать стражников.
    — Они смертные? — спросил я.
    — Да. Боги слишком заняты, чтобы разбираться со всякими мелкими проблемами. Но они очень сильны…
    — Разумеется… Оставайтесь на своих местах, и что бы ни звука! — я поднялся на ноги и бесшумно проследовал к двери. В неё постучали третий раз, особенно громко. — Уже открываю!
    Щёлкнул замок, и через распахнутую дверь в комнату ввалились пятеро стражников. Все они были хорошо вооружены, и закованы в доспехи с ног до головы.
    Мне хватило лишь одного взгляда на них, чтобы понять, насколько это опасные противники. Будь на моём месте обычный маг, то шансов на победу бы практически не было.
    — Кто нас вызвал? — гаркнул один из них, должно быть, их главный. — Если это какая-то глупая шутка, будете отвечать перед советом! — Он вдруг нахмурился, оглядев замерших в комнате артистов, потом медленно перевёл взгляд на меня. — А ты ещё кто такой? Я не помню, чтобы…
    Лучшего момента для атаки просто не могло быть. Я вмиг снова сделался невидимым, и ударил стражника разрядом молнии. Его впечатало в стену, и он сполз на пол. От его обугленной кожи к потолку поднимались струйки дыма.
    Остальные стражники, надо отдать им должное, не растерялись, и среагировали мгновенно. Прикрывая другу друга, они стали быстро отступать к двери, но я движением руки закрыл её, и нанёс несколько особых печатей, которые было так просто не сломать.
    Второй стражник упал замертво рядом с первым. Трое оставшихся действовали настолько слаженно, что даже не верилось. Их короткие копья со свистом рассекли воздух и пронеслись в каких-то сантиметрах от моей головы. И это при том, что они точно не могли меня видеть. Боги хорошо постарались, обучая охранников своего города.
    Но это, конечно, не могло их спасти. Один за другим за другим они падали под ударами убийственной силы заклинаний. Я попытался пощадить хоть кого-то из них, но видимо послушание и приказ «Биться до конца» въелся в их мозг настолько, что у меня просто не осталось выбора.
    В конце концов, все пятеро лежали мертвыми на полу, перед дверью. Немного отдышавшись, я стал прислушиваться к тишине на улице. Вдруг эти стражники — лишь малая часть большого отряда, и сейчас в дом вломятся остальные.
    Однако время шло, но ничего не происходило. Я осмелился чуть приоткрыть одно из окон и осторожно осмотреться. Вся улица была пуста и будто бы абсолютно спокойна. Должно быть, здешняя стража посчитала, что вызов в дом артистом не может быть чем-то особо серьёзным. Впрочем, и расслабляться было ни в коем случае нельзя. Очень скоро этих пятерых хватятся и тогда поднимут тревогу.
    Я снял с себя невидимость и медленно повернулся к Майтору. Он попятился от меня, но тут же упёрся в стену.
    — Простите… — едва слышно прошептал он. — Я просто испугался…
    — Ну, что ж, игры закончились, — сурово сказал я. — Самое время поговорить о деле.

Глава 32

    Артисты шли по улицам города, стараясь вести себя как можно более обычно и неприметно. Я шагал рядом, как всегда невидимый. На всякий случай перед самым выходом предупредил всех, что если хоть кто-то попытается бежать, или предупредить богиню, то тут же за это поплатится.
    Все согласились с этим. Некоторые будто бы даже обрадовались возможности, наконец, покинуть этот город.
    — Нас никто не спрашивал, хотим ли мы сюда, или нет, — сказал Том, которому я вернул способность говорить. — Боги просто решили перенести нас сюда, и сделали это. Мы думали, что им скоро надоедят наши представления, но они напротив, им чересчур понравились. Они всё твердят, что это большая честь — служить им. Но я бы лучше предпочёл убраться отсюда, как можно дальше…
    Он вдруг замолчал, зашугано озираясь по сторонам, словно боялся, что боги могут услышать эти его смелые слова, потом как-то сжался и отошёл в сторону.
    Несмотря на всё это, я не терял бдительности. Люди слабы, и в любой момент могут выкинуть какую-нибудь глупость.
    Меж тем, мы повернули с главной улицы на небольшую, вымощенную камнем дорогу. Она вела точно к дому Аниши. Я уже видел его впереди, в полукилометре от нас. Дом был построен из огромных белоснежных плит, и очень сильно контрастировал с окружающей местностью.
    Внезапно над городом пронёсся долгий мелодичный звук. Я вздрогнул и резко обернулся, предполагая самое худшее. Неужели нас так быстро обнаружили? Что же теперь делать? Бежать? А как быть с артистами?
    Но никто из них даже не дёрнулся, словно ничего и не услышал вовсе. Радуясь тому, что никто из них не мог увидеть мой испуг, я подошёл к Тому и спросил:
    — Что это сейчас было? Я думал, это что-то вроде тревоги…
    — Нет, что вы! — Том нервно усмехнулся. — Это всего лишь знак для всех горожан о том, что сейчас будет смена времён дня.
    Я не очень его понял, но переспрашивать не стал, а вскоре этого и не понадобилось. Солнца здесь не было, и заходить было нечему. Однако небо вдруг начало стремительно темнеть. На тёмном фоне появились звёзды. Сколько бы я ни вглядывался, ни одного знакомого созвездия так и не сумел обнаружить.
    Реальны ли они, думал я тогда, или же это всего лишь очередная иллюзия? Впрочем, подобное стечение обстоятельств было мне как нельзя на руку.
    Для богов, конечно, темнота ничего не значила, но хотя бы от любопытных глазу других существ мы были теперь защищены, да и ночная прохлада более располагала к представлению, которое артисты должны были разыграть для богини.
    Уже у самых ворот её дома мы разделились. Я предупредил всех заранее — через двери они зайдут одни, а я лучше уж воспользуюсь другим способом.
    Дрожа всем телом, Том всё же негромко постучал в двери. Несколько минут ничего не происходило, потом они всё же распахнулись, и появилась сама Аниша.
    Это была невысокая девушка, на вид не старше моей сестры Мии. Однако это, разумеется, была всего лишь иллюзия. Богиня с явным удивлением оглядела артистов одного за другим.
    — Что вам здесь нужно? Да ещё и в такой час? — спросила она, и я с облегчением обнаружил, что в её голосе нет враждебности и раздражения.
    — М-мы… пришли по зову нашей м-музы, — чуть заикаясь, начал Том, и остальные закивали. — Вдохновение заставило нас написать песню для прекраснейшей из богинь…
    Он выпалил заученные слова на одном дыхании и замер, явно ожидая нападения. Однако Аниша, как я и предполагал, лишь улыбнулась.
    — И вы пришли именно ко мне? Что ж… приятно осознавать то, что из всех достойных богинь вы выбрали меня. Думаю, искусство и верно не может ждать, проходите.
    Она сместилась в сторону, и артисты один за другим, запинаясь, прошли во двор. Что ж, первая часть плана была благополучная исполнена. Теперь очередь была за мной.
    Я чуть разбежался и, самую малость оттолкнувшись от земли, тут же взмыл в воздух, ухватившись руками за верхушку стены, окружающую дом.
    Теперь отсюда перед моими глазами открывался вид на прекрасный цветущий сад, в который Аниша и повела своих гостей. Она сама расположилась на одной из скамеек, а артисты выстроились перед ней.
    Выглядели они крайней жалко… Того и гляди упадут в обморок от переизбытка страха. Но Аниша будто бы ничего такого не замечала, должно быть, уже успев привыкнуть к тому, что смертные существа часто испытывают подобный трепет перед богами.
    Я же опасался только того, что никто из людей так и не решиться начать играть и петь. Однако Том и остальные сумели взять себя в руки, и по саду полилась прекрасная и очень грустная музыка.
    Признаться честно, я до последнего сомневался в том, что боги — существа, которые легко убивают других или берут их плен — могут действительно расчувствоваться из-за такой мелочи, как уличное представление. Однако как только к музыке присоединились слова, полные искренней печали и тоски по чему-то давно потерянному, Аниша прикрыла глаза и откинулась на спинку скамейки.
    Воспользовавшись этим, я бесшумно спрыгнул на землю и стал подкрадываться к ней. Музыканты играли слаженно — мастерство и опыт всё-таки делали своё дело. Майтор дрожал всем телом, но к его чести кажется, даже и не думал пытаться всё испортить.
    Я обошёл вокруг них, стараясь никого не задеть. Теперь я был в каком-то шаге от Аниши. Богиня по-прежнему не открывала глаз. Её лицо было практически таким же печальным, как и песня, которую она сейчас слышала.
    Но, тем не менее, это было крайне опасно для меня. Если маскировка хоть немного дрогнет, то всё — мне конец. Богиня, несмотря на свою странную сентиментальность, тут же разорвёт меня на части, и это в лучшем случае.
    Каждая секунда казалась вечностью. Я ждал, затаив дыхание, и вот, наконец, в свете близких звёзд на её щеке блеснула одинокая крохотная капля. Она скатилась вниз и должна была упасть на землю, но я подхватил слезу в воздухе, заключив её в пузырёк.
    Аниша вздрогнула, ощутив колебание воздуха, и открыла глаза. Однако меня уже не было рядом с ней.
    Нам нужно было ещё совсем немного удачи. Песня должна была закончиться не больше, чем через минуту. Тогда артисты поблагодарят богиню за «величайший дар — быть принятой ей в её же доме», и уйдут…
    Но на сегодня я видимо, полностью истратил свой запас везения. Над городом снова послышался звук. На этот раз он был резким, и от него по спине побежали мурашки. Артисты вмиг перестали играть и петь. Все они в ужасе переглянулись, и я понял — вот теперь наше присутствие в городе точно заметили…

Глава 33

    Ночь закончилась так же быстро, как и началась. Вспыхнул яркий свет, который с непривычки ослепил всех, кроме богини. Аниша подскочила на ноги и вслушалась в звуки тревоги.
    — Что ещё за новости? — задумчиво пробормотала она. — Я не припомню, когда в последний раз… — Аниша обернулась к артистам. — Мне нужно уйти. А вы все останетесь здесь, и дождётесь меня. Ясно?
    Все согласно закивали, впрочем, богиня этого уже не видела. Она стремительно приближалась к воротам, но даже не стала тратить время на то, чтобы открывать их. Вместо этого она просто прошла сквозь них и скрылась на соседней улице.
    Я тут же появился рядом с артистами.
    — Мы уж думали, ты оставишь нас здесь… — выдохнула девушка.
    — Плохого же вы обо мне мнения. Идём, у нас не так уж много времени, прежде чем стражники и боги поймут, что всё дело в нас. Нужно лишь подобраться поближе к окраине города. Оттуда я сумею перенести всех сначала в «Брошенные земли», а потом и дальше.
    Я бросился к двери, однако за мной последовали не все. Майтор упрямо остался стоять на одном месте.
    — Это слишком опасно, — пробормотал он. — Я не пойду… Не заставляйте меня, прошу!
    — Тебя ведь убьют! — крикнул Том.
    — Нет!.. Боги… они проявят своё милосердие…
    Том хотел было вернуться за ним, но я схватил его за руку.
    — У нас нет времени на уговоры. Идёмте со мной, или оставайтесь здесь. Выбор за вами!
    И, не говоря больше ни слова, я подбежал к воротам и распахнул их. Уже на улице я услышал позади себя торопливые шаги. Всё-таки остальные артисты проявили благоразумие, и решили спасти свои жизни.
    Бежать пришлось быстро. При этом я снова сделался невидимым, и приходилось постоянно говорить своим спутникам, куда именно нужно бежать.
    Над городом в этом время продолжала реветь тревожная сирена. Где-то над центром в воздух поднялись несколько ящеров, смутно напоминающих драконов. С такого расстояния сложно было определить, есть ли на их спинах всадники, но в любом случае это был крайне тревожный знак.
    Мы резко повернули за угол, но тут же почти нос к носу столкнулись с патрулём стражников. Те, конечно, могли видеть только горстку испуганных людей, но, тем не менее, вскинули копья.
    — Что вы делаете на улице?! — пророкотал главный стражник. — Разве не слышали тревогу? Все должны оставаться дома, пока мы не объявим о том, что в городе снова безопасно.
    Я уже мысленно готовился к бою. Ничего слишком сложного в этом для меня не было. Эти стражники всё равно падут, как и их товарищи несколькими часами ранее. Но они всё же сумеют задержать меня на какое-то время.
    Однако, когда я уже занёс руку для удара, Том неожиданно решил всё дело миром.
    — Мы как раз и возвращаемся домой, — пролепетал он. — Нас… нас вызывала к себе для представления богиня Аниша. Мы пели в её саду. Богиня ушла, чтобы проверить, что случилось в городе, а мы теперь пробираемся к своему дому…
    Стражники переглянулись. Должно быть, боги частенько вызывали к себе различных певцов и актёров.
    — Ладно, чёрт с вами, бегите дальше, — сказал главный стражник. — Только смотрите, осторожнее. В городе крайне опасное существо!
    — Спасибо, господин! Спасибо! — Том коротко поклонился, и все мы бросились бежать, пока стражники не передумали.
    — А ты неплох, — на ходу сказал я. — Не ожидал от тебя.
    — Я соврал лишь в деталях… — тяжело дыша, отвечал Том.
    Мы промчались мимо двух рядов белоснежных статуй богов. Мне казалось, что их каменные глаза видят меня, и провожают осуждающими взглядами. Ощущение не из приятных, но всё же намного лучше, чем встреча с настоящим, живым богом.
    Откуда-то со стороны послышались громкие голоса. Мы все разом замерли, останавливаясь в тени здания, хотя это едва ли хоть как-то могло нам помочь.
    Через несколько секунд на улицу высыпал целый отряд стражи. Они пока нас не замечали, но это был лишь вопрос времени. Но гораздо более опасной эту ситуацию делало то, что их сопровождал один из богов.
    Я уже успел попрощаться с жизнью и свободой, но тут он шагнул вперёд, и я затаил дыхание. Это был тот самый бог, с которым я заключил сделку. Он лишь мельком глянул на притаившихся в тени артистов, и на его лице промелькнуло недовольство.
    Кто-то из стражников указал на них копьём и предложил проверить, однако бог отказался.
    — Не думаю, что они причастны. Это всего лишь люди… Все за мной!
    И он увёл весь отряд в совершенно другом направлении. Мы выждали несколько секунд и преодолели оставшиеся метры до заветной точки.
    Выходит, бог всё-таки решил мне помочь. Он не мог не понимать, что стало причиной поднятия тревоги, да и скорее всего, следил за мной. Надо будет сказать ему спасибо при встрече…
    Я сделался видимым и схватил людей за руки.
    — Все должны держаться друг за друга! — скомандовал я.
    Короткий мысленный приказ, и вот нас всех уже несёт прочь от города богов — пожалуй, самого опасного места во Вселенной. После него даже Брошенные земли не показались мне такими уж скверными.
    Неведомые монстры по-прежнему издавали свои пугающие звуки, и снова попытались воздействовать на нас телепатически. Люди тут же перепугались и едва не повернули обратно, но я был уже готов к подобному и буквально протащил всех следом за собой.
    Проклятый всеми, кем только можно, мирок остался далеко позади. Теперь мне нужно было лишь выплатить свой долг и доставить артистов в мир, который они выбрали для себя.
    Это была небольшая и тихая планета с общим населением, которое едва ли превышало миллион жителей.
    — Мы больше не хотим никаких ярких красок, никаких представлений! — говорил Том. — Только мирную жизнь подальше от всех…
    — Как вы думаете, боги ведь не сумеют найти нас? — с надеждой спросила девушка.
    Если захотят, то смогут, хотелось ответить мне. При их-то возможностях это будет сделать не сложно. Разве что мой знакомый в их среде каким-то образом уведёт след куда-нибудь подальше.
    — Думаю, у вас хорошие шансы, — вместо этого ответил я. — Вы заслужили немного мирной жизни.
    Я попрощался с ними прежде, чем они догадались спросить меня ещё о чём-то. Способность перемещаться между мирами должна была перезагружаться ещё почти час, но обычный портал работал, чем я с удовольствием и воспользовался.

Глава 34

    — Ты жив? — с нескрываемым удивлением спросил демон. — И сумел вернуться из города богов…
    — Как видишь, — пожал плечами я. — Судя по всему, ты не очень-то в это верил? Впрочем, ладно, не буду тебя винить. В какой-то момент мне и самому в это не верилось.
    Я протянул демону крохотный пузырёк с одной единственной блестящей каплей внутри. Он взял его чуть дрогнувшей рукой, поднёс к глазам и посмотрел на свет. Казалось, демон просто не верил в то, что теперь действительно обладает подобным сокровищем.
    — Как?.. — только и смог выдохнуть он.
    — А это важно? Слеза у тебя. Значит, ты, наконец-то, сможешь провести свой ритуал. Для меня всё закончилось, я выполнил свою часть сделки, прошёл все три испытания…
    Демон, наконец, оторвался от разглядывания слезы. Он быстро убрал пузырёк в карман, и на его лице снова появилось бесстрастное выражение.
    — Боюсь, всё не так просто… Мне жаль это говорить, но к тебе будет ещё одна, самая последняя просьба.
    Просьба, которую я не смогу проигнорировать… Значит, бог не обманул.
    — Это какая же?
    — Видишь ли, чтобы ритуал сработал, недостаточно просто собраться все ингредиенты и произнести слова. Важно ещё и то, кто будет их произносить. Ты — самый подходящий кандидат. Смертный, да ещё и тот, кто как раз и прошёл все испытания.
    — Мы так не договаривались! Ты не предупреждал…
    — Предупреждаю сейчас, — демон самодовольно улыбнулся. — Всего один последний шаг, и свобода. Полная и безграничная.
    Ну, конечно, в это ведь так охотно верится!
    — Откуда мне знать, что после ритуала, ты не придумаешь что-нибудь ещё?
    — Ниоткуда. Но я уверяю тебя, это самое последнее задание, — демон вёл себя так, словно я уже дал на всё это согласие, и казалось, даже не допускал мысли об обратном. — Мне нужно немного времени, чтобы подготовиться. Я приду, когда всё будет готово. Пока отдыхай, восстанавливай силы, но слишком не расслабляйся. Ты понял?
    И, не дожидаясь моего ответа, он растворился в воздухе.
    Мне оставалось только вернуться к своим друзьям, которые всё также ждали меня.
    — Какие новости? — спросил Лиам. — Мы тут уже все истомились…
    — Знаю, простите. Но я не мог прийти раньше. Осталось всего несколько дней, я думаю…
    Краем глаза я заметил, как ко мне приближались Мия и Нерри. Мне очень хотелось бы побыть сейчас с ними, но это бы лишь ещё больше ввергло меня в сомнения. Потому я, не прощаясь, покинул их, снова использовав портал.
    На этот раз я перенёсся всего на несколько километров. Мне нужно было создать два прибора. Первый должен был перенести всех моих друзей в безопасное место, в случае, если я всё-таки погибну. Конечно, точность его работы была под большим вопросом. Я как мог скопировал способность, данную мне демоном, и точно не знал, насколько хорошо она сработает. Однако даже это лучше, чем вообще ничего.
    А второй представлял из себя некий серебристый цилиндр, который можно было легко спрятать в кармане одежды и пронести с собой на ту самую «встречу» бога и демона. Взрывом, пусть даже столь мощным, что он бы разрушил половину города, демона и тем более, кого-то из богов, конечно, вряд ли убьёшь, но хотя бы прощальный подарок для них точно будет.
    Эта мысль слегка приободрила меня, хотя на душе всё равно было крайне неспокойно. Кто бы из высших сил в итоге не победил, я и остальные смертные точно проиграем.
    Я не верил в то, что мне просто дадут уйти и жить спокойной жизнью, хотя большего мне теперь и не хотелось.
    Я понятия не имел, когда именно появится демон, и сколько ему нужно времени на подготовку. Он мог прийти через час или ждать целый месяц… Только бы не это! За это время скверные мысли и ожидание окончательно меня доканают.
    Оставалось только бессмысленно бродить среди деревьев, чтобы хоть как-то успокоиться. Я знал, что моему телу сон требуется не так сильно, как обычным людям, и потому спать изначально не собирался.
    В какой-то момент мне даже захотелось пойти к остальным, поговорить с Мией, или отыскать Нерри… Но я знал, что сейчас не смогу дать им ничего кроме своей, всё усиливающейся тревоги. Они уж точно что-то почувствуют, и сами начнут бояться.
    Промучившись так ещё пару часов, я, наконец, сдался и прилёг под ближайшим деревом. Земля была жёсткой, а на спину и вовсе постоянно давил один из корней, но я всё равно не стал менять это место на что-то другое.
    Сон какое-то время не шёл, и мне пришлось почти что заставить организм отключиться. Когда это всё же случилось, я не сразу понял, что заснул. Окружающий меня лес никуда не делся. Я всё так же был здесь, только уже не один.
    — Долго же мне пришлось тебя ждать, — нетерпеливо сказал бог. — Я уже собирался наслать на тебя сонливость…
    — Если вам так нужно было поговорить со мной, то не проще было… не знаю, щёлкнуть пальцем, и перенести меня в любую точку Вселенной?
    — Не всё так просто, человек. Демон хитёр и очень опасен. Он сейчас, конечно, словно бы парит на крыльях скорой победы над нами, однако бдительности своей утратил. Он следит за тобой. Постоянно. И, если он хоть что-то заподозрит, то тут же всё отменит, а мы не можем этого допустить.
    — Понимаю, — кивнул я.
    — Правда? Вот уж не думаю. Впрочем, как знать… Ты ведь уже убедился в том, что я не обманул тебя, и демон действительно хочет использовать тебя для проведения ритуала. Он лжец, всегда таким был и останется. После того, как ты станешь ему не нужен, он убьёт тебя, как слишком опасное для него существо…
    А, что же сделаешь со мной ты?..
    — Я уже догадался об этом… И какой у нас план?
    — Демон придёт совсем скоро. Ему не терпится завершить начатое. Ты должен подыгрывать ему до последнего. Делай всё, о чём бы он ни попросил, но в один момент — ты поймёшь, какой именно — в заклинании ритуала скажи эти слова.
    Глаза бога чуть засветились, и я схватился за голову, внутри которой теперь грохотали слова нужного заклинания. Система объявила о серьёзной перегрузке, и я бы наверняка свалился на землю, но тут всё неожиданно прекратилось.
    Я быстро заморгал, пытаясь нормализовать зрение. Бог всё это время смотрел на меня ничего не выражающим взглядом.
    — Первая фраза позволит тебе связаться со мной и указать место, в котором проходит ритуал. Я прибуду через секунду после этого. Вторая фраза надёжно свяжет демона и отправит его туда, где ему самое место… Я очень надеюсь на тебя, человек. Надеюсь, что ты не подведёшь.
    Бог тоже не стал дожидаться моего ответа. Он мгновенно исчез, и я в эту же секунду проснулся, резко подскочив на ноги. Как он и говорил, демон не заставил себя долго ждать…

Глава 35

    Мы оказались в таком далёком мире, что большинство живых существ даже не знали о его существовании. Пустынный мирок, в котором царила вечная полутьма. Здесь всюду можно было разглядеть обломки древних построек, которые были возведены ещё на заре времён.
    Среди одних таких руин мы и расположились, чтобы начать подготовку к ритуалу. Вернее, делал всё демон, а я просто стоял неподалёку, следя за каждым его движением.
    Сначала он начертил на земле с десяток символов. Система сумела перевести некоторые из них:
    «Подчинение, Тайный, Врата, Вечность».
    От этого по моей спине побежали мурашки. В ушах барабаном застучал пульс.
    Демон откуда-то взял большой, древний котёл и развёл под ним огонь. Пока что, всё выглядело максимально просто, словно было достаточно лишь сварить некое зелье. Но я знал, что это лишь первый и, при этом, самый лёгкий этап из всех грядущих.
    Огонь под котлом горел, пуская густой дым, который менял свой цвет каждые пару минут. Внутри кипела тёмная, вязкая жижа, от которой шёл запах столь скверный, что меня едва не выворачивало наизнанку после каждого вдоха.
    Пришлось незаметно отойти подальше. Демону кажется, было плевать на всё. Он слишком увлёкся подготовкой к ритуалу, моя роль в котором должна была ограничиться лишь прочтением нескольких заклинаний. Однако полностью он про меня не забыл.
    — Это самый грандиозный момент в истории всей Вселенной! — торжественно объявил демон, словно говорил это не мне одному, а выступал перед огромной и благодарной публикой. — Боги так долго угнетали нас всех, искренне считая, что их правлению не будет конца… Но это не так! Никто мне не верил. Многие смеялись. Остальные были слишком трусливы. Но ничего, я всё-таки сделал то, что намеревался!
    О ком он говорил, я понятия не имел. Существовали ли другие демоны, или речь шла о смертных в целом? Впрочем, какая разница. Здесь всё равно сейчас не было никого, кроме нас.
    А ещё скоро должен пожаловать бог… Если, конечно, я и верно, решу с ним связаться.
    Демон провёл над котлом рукой, и чёрная жижа вмиг сделалась синеватой. Далее нужно было добавлять ингредиенты по одному. Демон бросал их в котёл в той же последовательности, в которой я добывал их. При этом получающееся зелье каждый раз меняло свой цвет, и становилось только более отвратительным.
    Я наблюдал за этим с почтительного расстояния, смутно понимая, что скоро мне всё же придётся подойти ближе.
    Неожиданно активировалась Система. Перед своим внутренним взором я вдруг чётко увидел, вспыхнувшие огнём слова.
    «Всё готово?»
    Не сложно было догадаться, от кого пришло это сообщение. Выходит, бог тоже сейчас нервничал и потому, не сдержавшись, решил связаться со мной.
    Покосившись в сторону демона, и убедившись, что он точно не сумел подслушать моих мыслей, я осторожно отправил ответ:
    — Всё почти готово. Думаю, ждать остаётся не больше четверти часа.
    На это мне никто не ответил, но я был точно уверен в том, что бог получил моё сообщение.
    Демон извлёк чашу прямо из воздуха. Она поблёскивала в здешнем тусклом свете, и была должно быть, из чистого золота. Он ловко запустил руку в котёл и набрал полную чашу готового зелья.
    Рука его сильно дрожала, глаза то и дело загорались в полумраке, словно два фонаря.
    — Держи это, — он протянул чашу мне.
    Пришлось идти к нему навстречу и принять дымящуюся чашу. Её содержимое продолжало отвратительно булькать и пениться, словно всё ещё кипело.
    — Выпей всё, до самого дня, — приказал демон.
    — Что?! — я едва не выронил чашу. — Это ещё зачем?
    — Содержимое придаст тебе сил и откроет возможность творить нужную магию. Даст все полномочия, если хочешь… Выпить всё равно придётся, — добавил он, глядя на мои сомнения. — Либо сделаешь всё добровольно, либо я волью тебе это в глотку.
    Я поморщился. Гнев кипел внутри меня ничуть не слабее, чем то зелье, которое я держал в руках. Пришлось подчиниться. Хотелось сделать всего один большой глоток, чтобы не почувствовать вкуса. Жаль, не вышло.
    Как только я ощутил вкус зелья, тут же закашлялся, но продолжил пить. На удивление это было не так мерзко, как я себе представлял. Проблема пришла с другой стороны.
    Напиток был горячим и обжигал горло, но главное, это то, что по телу словно бы начал растекаться расплавленный металл. Отчаянным усилием воли я выпил всё зелье до дна, и только тогда отбросил чашу в сторону.
    — Молодец, — похвалил меня демон. — Видишь, не так уж и сложно…
    — Да пошёл ты! — пробормотал я, зная, что теперь он уже ничего мне не сделает… По крайней мере, пока я ему нужен.
    Демон тоже это прекрасно понимал, и потому лишь улыбнулся. Со мной же начало твориться нечто совсем уж непонятное. Система оповестила меня сначала о мощнейшей интоксикации, а потом о магическом воздействии на организм.
    Впервые за долгое время я увидел, как полоска здоровья за один миг сократились почти вдвое. Ноги предательски подогнулись, и я рухнул на колени. Хотелось что-то сказать, но изо рта хлынула струйка крови.
    Демон всё это время наблюдал за моими мучениями с любопытством учёного, которому посчастливилось присутствовать на одном крайне увлекательном эксперименте.
    Какое-то время я думал, что это зелье убьёт меня, сварив изнутри, но в один момент всё резко прекратилось. Боль вдруг утихла, а перед глазами появилось сообщение:
    «Получена способность: Открытие врат в Пустоту».
    Я с облегчением выдохнул и не без труда поднялся на ноги. Демон хмыкнул.
    — Твой организм всё-таки выдержал. Я в тебе не ошибся. Подарок богов всё же оказался кстати. Без него тебя бы, скорее всего, просто расплавило…
    Я ощущал себя донельзя странно. С одной стороны, моё здоровье всё ещё было в районе пятидесяти процентов от нормы, и слабость накатывала волнами. Но с другой, такой мощи и власти в себе я ещё не чувствовал никогда раньше.
    Складывалось полное ощущение того, что я легко могу победить демона, если захочу. Однако так рисковать я всё же не решился. Лучше уж до времени затаиться.
    Потому вслед за ним я прошёл вдоль полуразрушенных стен. Мы обошли несколько упавших колонн, и я понял, что в этом месте мы оказались вовсе не случайно.
    Перед нами предстал довольно просторный внутренний двор древнего здания. Весь он был выложен серым камнем. На каждом сантиметре можно было разглядеть замысловатые символы и линии, однако, только исхитрившись посмотреть на двор со стороны, получалось понять, что все они соединены в один сложный рисунок.
    Я никогда не видел его прежде, хотя смутные очертания не то двери, не то пролома в скале навевали какие-то спрятанные глубоко в памяти мысли. Быть может, это всё из-за артефакта богов внутри меня, которые уж точно знали о существовании этого места…
    — Встань в центр двора, — распорядился демон. Сам же он остался за пределами рисунка.
    Я шагнул на каменные плиты, немного опасаясь того, что сейчас сработает какое-нибудь особо изощрённое древнее проклятие. Однако ничего не произошло даже, когда я добрался до центральной плиты, на которой изображалось что-то вроде замочной скважины.
    — Час мщения настал, — почти что, прошептал демон. Я обернулся к нему, как раз вовремя, чтобы заметить, как просияли его глаза. — Начинай ритуал, человек. Не зря же мы столько ждали…
    Это верно, не зря. Я прочистил горло, и перед глазами вспыхнул текст заклинания. Вернее, даже два его варианта. Впрочем, начинались они абсолютно одинаково, так что, можно было смело произносить хотя бы эти слова.
    Как только я это сделал, линии на камнях засветились, а земля едва ощутимо задрожала. Мне показалось, что от окружающих меня руин послышался долгий и протяжный стон, словно сотни невидимых призраков разом пробудились от сна и теперь наблюдают за мной.
    Ощущение было не из приятных, но я исправно продолжал читать текст заклинания. Приходилось то и дело напрягаться, чтобы точно ничего не перепутать. Всё-таки опыта у меня явно не хватало, и это никак не компенсировалось случайно полученной силой.
    Поглядывая на демона, я видел, что он боится даже пошевелиться, чтобы ненароком ничего не испортить. Для него этот момент и правда самый важный в жизни. Он шёл к этому многие тысячи лет, и ещё никогда не подбирался так близко…
    Я старался говорить максимально медленно, и всё же, момент, когда я подойду к той, части заклинания, которую мне прислал бог, должен был рано или поздно настать.
    Я затаил дыхание и замолчал. Нужно было решать прямо сейчас, что мне делать, чью сторону принимать. Демон, конечно, тут же заметил это и нетерпеливо повернулся ко мне.
    — В чём дело? — холодно спросил он. — Продолжай читать заклинание! У нас не так много времени.
    Я вздохнул и продолжил. Слова для связи с богом были настолько похожи на обычную формулу заклинания, что даже демон не сумел их распознать. Он продолжал вглядываться в каменную плиту, а я снова получил сообщение от Системы:
    «Я тебя услышал!»
    Мне показалось, что уже в следующую секунду в этом мире, больше похожем на огромный, старый склеп, вдруг подул ветер. Периферическим зрением я уловил некое движение. Мне оставалось дочитать не больше дюжины слов. Демон замер, словно бы обратившись в статую. И тут за его спиной прямо из воздуха проступили очертания бога.
    В его руке был зажат каменный нож, и бог явно готовился нанести удар, если что-то вдруг пойдёт не так. На мгновение наши с ним взгляды встретились, и он едва заметно кивнул.
    Всего дюжина слов… Но замени хотя бы одно, и это может привести к самым невероятным последствиям. Демон прикрыл глаза, как мне показалось, для того, чтобы успокоиться. Но тут он вдруг произнёс:
    — Здравствуй, мой старый враг!
    Это явно было обращено к богу. Тот не медлил, и нанёс удар столь стремительно, что я едва успел это заметить. Каменное лезвие вонзилось в спину демона с оглушительным звоном, и его тело рассыпалось на тысячу крохотных зеркальных осколков.
    Я замер, пытаясь понять, что сейчас произошло, а над двором уже разнёсся громоподобный издевающийся смех.
    — Решили обмануть меня? Серьёзно?!
    Бог едва заметно поморщился. Нож в его руке дымился, должно быть, раскалившись до огромной температуры, но ему было плевать на это.
    — Так ты знал? — спросил он.
    — Догадывался, — ответил всё тот же издевающийся голос демона. — Ты может быть, и сильнее меня, но уж точно не хитрее!
    — Ты так думаешь?
    — Я в этом уверен. Слишком уж хорошо я тебя изучил тебя, мой старый враг…
    Я не успел заметить, откуда появилось полутораметровое стальное копьё с блестящим зазубренным наконечником. И мне очень повезло, что оно было пущено не в меня, ведь увернуться шансов просто не было.
    С разрывающим уши свистом, оно вонзилось в живот бога, и должно было пройти насквозь. Однако послышался всё тот же звон стекла, замешанный с самодовольным смехом демона, и бог так же рассыпался тучей осколков.
    Мне оставалось только бессильно выругаться…

Глава 36

    Выходит, оба: демон и бог заранее создали свои копии, которых можно было отправить в самую гущу событий, не боясь за последствия. Это бесило — ведь я так сделать не мог — и в то же время, обнадёживало. Значит, они всё же боятся. А, если так, то их можно победить.
    Впрочем, мысли об этом мне пришлось отложить на какое-то время. Рядом со мной теперь никого не было, но со всех сторон разом вдруг громыхнул голос демона:
    — Я прощаю тебя, человек. Мне известно, насколько могут быть убедительны боги… Всё ещё не поздно исправить. Просто дочитай заклинание до конца, и сделай то, что давно было пора сделать!
    В этот же момент другой голос, который дублировался и в моей голове, зазвучал не менее громко:
    — Не слушай его лживые речи! Ты можешь навсегда избавить мир от зла и тьмы, которые несёт это существо. Подумай, человек, несколько твоих слов могут изменить всё!
    Я медлил, не зная, как поступить, и этим видимо, разозлил бога.
    — Я тебе приказываю, смертный! Ты знаешь, кто я, и на что способен! Моя ярость…
    — Твоя ярость — ничто, пока этот человек находится на этих плитах. Они ведь старше тебя, и здесь нет власти даже у богов…
    — Лжец!
    — Неужели?! — демон расхохотался. — Тогда, что же ты надрываешься? Войди в центр двора и убей этого человека.
    Ничего не произошло, и я понял, что демон на этот раз говорил правду. Тогда бог изменил тактику своего поведения.
    — Подумай, смертный. Что будет со Вселенной, если боги исчезнут, и ею начнёт привить демон?
    — Она станет лучше!
    Демон снова появился в своей видимой форме, но только для того, чтобы создать нескольких монстров. Они напоминали причудливую смесь великанов и троллей, но на деле были каким-то отдельным видом.
    Вначале я не понял, зачем он это сделал, но уже в следующий миг появился другой отряд. Огромные волки, гораздо больше обычных оборотней, бросились в атаку. Их чудовищные когти и клыки впивались в тела гигантов, а те в свою очередь пускали в ход дубины и деревянные колья.
    Я смотрел на эту безумную бойню с абсолютным пониманием того, что между демоном и богом по сути нет никакой разницы. Словно в подтверждении моих слов, демон торжественно объявил:
    — Видишь, мой старый, враг! Я ничуть не хуже тебя могу создавать жизнь.
    — Жалкое подобие жизни!
    Вспыхнул огонь, и гиганты вместе с волками обратились в пепел. Теперь на их месте сражались уже драконы и вампиры, которые тоже обрели способность летать благодаря кожистым крыльям за их спинами.
    Они молниеносно поднимались в воздух и тут же атаковали друг друга. На землю дождём лилась кровь, а вскоре начали падать и тела поверженных противников.
    Это представление было вовсе не для меня, с опозданием понял я. Просто два старых противника, наконец, получили возможность проверить, кто же из них сильнее на самом деле, и теперь пользуются случаем.
    Меньше чем через пять минут в воздухе уже никого не было. Хотя на земле ещё умирали раненные драконы, а разорванные на части вампиры пытались уползти подальше во мрак.
    Настало время третьего боя. Несколько призванных неизвестно откуда чародеев вступили в бой с некромантами. Последние тут же вернули к жизни всех павших существ, и те бросились в атаку, не боясь боевых заклинаний.
    Я отвернулся, не желая на это больше смотреть. Перед глазами всё ещё вспыхивали слова двух похожих, но одновременно таких разных заклинаний. Какой бы выбор я ни сделал, он будет неправильным…
    Но, кто сказал, что я обязан выбирать только из тех вариантов, что мне предоставили высшие силы?
    Мой собственный, третий вариант заклинания сформировался сам собой. Я продолжил читать заклинание, и в этот миг мне показалось, что само время замедлило свой ход.
    Демон и бог разом забыли о своих бойцах, сметя их в сторону, чтобы не мешали.
    — Что ты делаешь?! — закричали они разом.
    То, что должен, хотелось ответить мне, но я не стал тратить на это время. Если поменять в заклинании всего несколько слов, то его действие станет абсолютно другим.
    По крайней мере, так было в теории. Мне первому за всю историю миров придётся проверить это.
    — Он хочет запереть нас обоих… — впервые в голосе демона проступил искренний страх.
    Он появился в поле моего зрения, и на этот раз уже не оставалось сомнений в том, что это была никакая не копия. Бог сделал то же самое рядом с ним.
    — Мартин, ты не знаешь, что будет, если сотворишь это заклинание!
    Вот ты и назвал меня по имени, с явным удовлетворением, отметил я. Всего-то нужно было, как следует напугать вас обоих. Показать, каково это — быть бессильными против чего-либо.
    Они просили меня, угрожали, обещали простить и дать всё, что я пожелаю. Потом, поняв, что всё бесполезно, попытались пробиться в центр двора, но неведомые силы не пускали их.
    Бог вскинул голову к небу и выкрикнул несколько слов, призывая своих братьев и сестёр на помощь.
    Отлично! Именно это мне и было нужно. Чем ближе боги будут к этой двери, тем больше у меня шансов на успех.
    Меж тем, мир вокруг стал быстро меняться. Тёмное до этого небо вдруг словно бы рассекли пополам, и теперь в этом разломе бушевало пламя. Оно бросало багровые и оранжевые отсветы на землю и уцелевшие каменные здания.
    Потом послышался нарастающий гул. Сначала мне показалось, что это бог и демон пытаются таким образом воздействовать на меня. Однако это было не так. Если я просто морщился от легкой боли в голове и ушах, то им доставалось гораздо серьёзнее. Они корчились, словно испытывали в этот момент чудовищные мучения. Демон сделал несколько шагов сторону, но запнулся и рухнул на колени, схватившись за голову. Из его глаз текли слёзы, перемешанные с кровью.
    — Братья мои! — взревел бог. — Не приходите сюда! Не-е-е-т!
    Но было уже поздно. Один за другим открывались порталы, и боги быстро заполонили всё окружающее пространство. Среди них я увидел и Анишу. Молодая богиня выглядела ещё более растерянно, чем другие.
    Она так же мгновенно почувствовала боль и попыталась покинуть это проклятое место. Однако портал наотрез отказывался открываться. Остальные боги явно испытывали те же самые проблемы. Они пришли сюда, но выбраться уже не могли.
    Среди них началась настоящая паника. Кто-то кричал, другие умоляли меня прекратить. Третьи объединяли остатки своих сил, чтобы уничтожить ту магию, которая защищала меня от них.
    Если бы у них получилось, то даже страшно представить ту пытку, которой бы меня подвергли. Однако боги оказались бессильны, и я мог закончить начатое.
    Рисунки на камнях теперь светились особенно ярко, и от них стал подниматься к небу не то дым, не то туман. Он окутывал собой всё вокруг, стараясь заполнить каждый квадратный сантиметр пространства.
    Боги пытались отползти от него, но спасения не было. Когда туман всё же касался их, боги кричали ещё громче, чем прежде, и я мог поклясться, что дело тут было уже не только в боли. Им было страшно, как никогда в их бесконечных жизнях.
    Когда из-за тумана не стало видно ничего, что находилось дальше пары метров, я, наконец, подошёл к двум последним словам заклинания. Мой голос дрогнул, когда я произносил их, но результат от этого был ничуть не хуже.
    Боги разом возопили и тут же смолкли. Все знаки на миг погасли, а потом тот единственный, где изображалась замочная скважина, загорелся так, что столб желтоватого света ударил в небо, стремительно разгоняя туман.
    Я думал, что свет пронесётся многие тысячи километров, пока не достигнет каких-нибудь дальних миров, однако он поднялся лишь на пару сотен метров и замер. От верхушки столба стали во все стороны отделяться пучки света, которые «расползались» во все стороны и постепенно образовывали что-то вроде купола над нами.
    Когда его золотые стены опустились на землю, я, наконец, понял, чего не предусмотрел в моём плане, но было уже поздно.
    Боги теперь пытались пробиться за стены купола, но это было бесполезно. Я видел, как менялись их лица. Из прекрасных и неземных они становились похожи на обычные человеческие. Седые волосы и глубокие морщины теперь были у каждого из них. Даже юная, по моему мнению, Аниша теперь выглядела, словно девяностолетняя старуха. Она глядела на свои сморщенные руки и беспрерывно кричала. Впрочем, и остальные тоже.
    Теперь уже никто, глядя на них, не смог бы даже предположить, что перед ним самые настоящие боги. Но демону было ещё хуже. Его облик стал не то, что не человеческим, черты его лица словно бы просто растворились. На идеально гладком сером подобии лица только глаза ещё напоминали о какой-то жизни.
    Он встретился со мной взглядом и взвыл, не в силах даже заговорить, и лишь указывал на меня пальцем, должно быть, обвиняя во всех своих бедах.
    Относительное затишье длилось недолго. Стены замерцали, а земля под ногами затряслась. Золотой свет в один миг вдруг сделался полностью чёрным. Он ударил так же из-под земли и за одну секунду окрасил стены.
    Наступила абсолютная темнота. Я ничего не видел даже на сантиметр впереди себя. Щёлкнув пальцами, я попытался зажечь свет, но у меня не получилось создать даже крохотного огонька.
    Тогда я попытался активировать Систему, чтобы запросить у неё хоть какую-то информацию, однако перед глазами я увидел лишь помехи и несколько мелькающих символов, толку от которых не было абсолютно никакого.
    Звуки, к счастью, распространялись, как обычно, и я мог слышать стоны и плач богов. Среди всех этих голосов вдруг прорвался один — тот, который принадлежал демону:
    — Ты всех нас уничтожил… Думаешь, станешь героем?! Хочешь занять наше место?! Ничего не выйдет, человек! Ты отправишься с нами!
    Он рассмеялся в который уже раз за сегодня, только теперь это больше походило на смех безумца, который ко всему прочему, ужасно боится того, что грядёт.
    Однако долго это слушать не пришлось. Откуда-то со стороны стал доноситься странный свистящий звук, словно некто или нечто пыталось высосать весь воздух из-под купола.
    Звук всё нарастал, и, в конце концов, сделался невыносимым. Откуда-то сверху повеяло замогильным холодом, и мне показалось, что я сумел различить над нами раскрывающийся проход в никуда.
    Боги естественно, тоже это увидели. С удвоенной силой они попытались спастись из-под купола, стуча о его стены кулаками. Ничего не помогало.
    Я, наверное, один из всех стоял на месте, как вкопанный, и просто ждал того, что произойдёт. Мне было страшно, как и остальным, но смысла тратить силы на панику я не видел.
    Наверное, всему виной было то, что я пережил слишком многое за последнее время, и уже просто не мог слишком остро реагировать.
    Проход в потолке купола расширился ещё сильнее. На какое-то время всё замерло и стихло. Даже боги перестали плакать. А потом нас всех разом затянуло в пустоту…

Глава 37

    Полёт — если так вообще можно было назвать неконтролируемое падение в никуда — длился казалось бесконечно. Порой из мрака в поле моего зрения попадали летящие вместе со мной боги. Я не знал, видят ли они меня, но даже, если и так, им было не до того, чтобы сводить со мной счёты.
    Они кричали и плакали. Кто-то из них ещё пробовал призывать на помощь остатки своих некогда безграничных сил. Тогда слева и справа от меня вспыхивали яркие огни, которые впрочем, тут же гасли, так и не принеся никакой пользы.
    Большая же их часть продолжала плакать и молить неизвестно кого о помощи. Мне не было их жаль, хотя у постороннего человека наверняка бы дрогнуло сердце от столь искренних и громких восклицаний.
    Я не знал, будет ли конец этому нашему падению, и с какой скоростью мы летим. Воздуха тут будто бы не было, но дышать это не мешало. На все триста шестьдесят градусов была лишь тьма.
    Я снова попытался активировать Систему. Первые минуты нахождения в Пустоте она не отвечала вовсе, и мне думалось, что всему виной — ослабление богов. Что, если я лишил сил и себя самого?
    Однако через какое-то время, когда я сбился со счёта попыток её активации, Система, наконец, подала признаки жизни. До меня дошли лишь жалкие обрывки слов, цифр и символов. Но даже это показалось мне чем-то спасительным и невероятным.
    Теперь перед глазами плавала полуразмытая надпись:
    «ВНИМАНИЕ! Опасность…
    Неизвестное окружение…
    Рекомендуется…»
    Я так и не узнал, что мне рекомендовали. Сообщение замерцало сильнее прежнего, и вскоре вовсе исчезло.
    Не знаю, сколько я провёл времени в бездействии. Это место словно бы пило из меня энергию и саму жизнь. То же самое кажется, было и с богами. Их голоса с каждым часом становились всё тише, а плач теперь уже был едва различим, словно доносился до меня с огромного расстояния.
    Неужели так всё и закончится? Не самая худшая судьба, которая могла бы у меня быть, если подумать. Я не подвергаюсь мучительным пыткам, не испытываю такого ужасного страха и отчаяния, как боги. Да я даже не умер!
    Но, подумав о тех, кого я оставил в «Живых мирах», на меня обрушилось скверное давящее чувство, которое сжимало грудь и не давало нормально дышать.
    — Нерри, — тихо позвал я, скорее просто, чтобы услышать свой голос. — Мия, Лиам…
    Меня вдруг резко схватили за ногу. Я вскрикнул, задёргался и попытался отбиться от неведомой опасности, но рука держала крепко. Длинные, холодные пальцы сдавили ногу словно тисками. Острые когти впились в кожу до крови.
    Барахтаясь в этом подобии невесомости, я, наконец, исхитрился развернуться и ударить второй ногой нападавшего в лицо. Послышался отвратительный хруст и какое-то влажное причмокивание, а после раздался стон боли.
    Железная хватка на миг ослабла, и я тут же воспользовался этим, освободив свою ногу. Теперь мне стал виден тот, кто на меня напал. Это лицо — вернее, то, что от него осталось — невозможно было не узнать. Я каким-то образом видел в темноте очертания демона, а он видел меня.
    — Проклятый человек… Нужно было убить тебя сразу же, как только ты коснулся артефакта богов в тех подземельях гномов, — его голос был больше похожим на свистящее шипение, которое вырывалось из той щели на его лице, где когда-то был рот.
    — Надо было, — кивнул я. — Но теперь уже поздно.
    — Думаешь?!
    Демон снова попытался на меня напасть, на этот раз, схватив за горло, и попробовал задушить. Но теперь я уже был готов к этому, и довольно ловко освободился от него, а после нанёс свой удар.
    Демон снова застонал, и больше уже не старался на меня напасть. Он явно очень сильно ослаб. Теперь он едва ли сильнее обычного мага, с которым я мог бы довольно легко справиться. И всё же, нужно было быть крайне осторожным с ним.
    — Как ты меня нашёл в этой темноте? — спросил я, желая отвлечь его внимание от попыток меня убить.
    — Тьма — это место, в котором я родился, — ответил он со всем возможным презрением в голосе, на которое только был способен. — Я ориентируюсь здесь гораздо лучше богов, которые не привыкли к вечной тьме… Да и о Пустоте я знаю гораздо больше.
    — Только вряд ли это поможет тебе отсюда выбраться.
    — Не радуйся, человек! Тебе тоже уготовано провести здесь вечность…
    Он на какое-то время замолчал, но не перестал сверлить меня ненавидящим взглядом. Мне было плевать на это. Времена, когда он мог меня напугать, ушли безвозвратно.
    — Ты думал о Вселенной? — неожиданно спросил он. — Думал о том, что с ней станет, если некому будет присматривать за порядком?
    — Это ты называешь порядком? — фыркнул я. — Думаю, ничего плохого не случится. По крайней мере, все живые существа будут свободны поступать так, как считают нужным. А ты больше не разрушишь ни одного мира своими разломами…
    Демон ничего на это не ответил. Мне уже показалось, что тишина наступила на достаточно длительный срок, и можно немного расслабиться. Однако тут, словно нарочно, на каком-то отдалении от нас послышался ужасающий крик одного из богов.
    Я и демон резко повернулись на звук, и в этот момент там полыхнула вспышка ярко-зелёного света — это должно быть, бог пытался отбиться от кого-то или чего-то…
    Как бы там ни было, у него ничего не получалось. Его истошные крики вперемешку с мольбами о помощи и проклятиями ещё какое-то время были отчётливо слышны. Потом раздался другой, новый звук, будто клацнули огромные челюсти, и всё разом стихло.
    — Какого чёрта? — спросил я удивительно спокойным голосом.
    — Твари из Пустоты, — ответил демон, спустя несколько секунд. — Я думал, они — всего лишь миф. Удивительно! Жаль, что всё равно это уже никому не рассказать…
    — Кто это?
    — Здешние обитатели. По легендам, которые дошли до меня от одного почти вымершего народа на богами забытой планете, Твари из Пустоты нападают на каждого, кому не посчастливилось оказаться здесь. Победить их нельзя, договориться тоже — они не имеют разума в нашем понимании. Ими движет только бесконечный, всепоглощающий голод…
    Казалось, демон сам испугался того, что сейчас сказал. Он мелко затрясся и я понял, что он плачет.
    В моей же голове сейчас происходил настоящий мозговой штурм. Демон своими словами случайно подарил мне проблеск надежды, но сам этого не понял, и это только к лучшему…
    Если были легенды о Тварях из Пустоты, и они подтвердились на практике, то выходит кто-то из смертных был здесь и каким-то образом сумел вернуться в наш мир, чтобы рассказать об этом.
    Это осознание показалось мне настоящим чудом, однако я почти забыл о нём, когда уже с другой стороны послышался точно такой же истошный вопль, на этот раз — богини.
    Она звала на помощь своих братьев и сестёр, но те были не способны помочь даже себе. Демон выругался, потом повернулся ко мне.
    — На этом мы прощаемся с тобой, человек. Я попытаюсь скрыться. Богов много, и они гораздо беспомощнее меня в этом непроницаемом мраке, так что, пока их будут пожирать…
    Он не договорил и тут же скользнул во мрак. Послышался третий крик, теперь уже гораздо ближе ко мне. Богов и правда, много, но неведомых голодных тварей кажется, ещё больше.
    Через минуту или две они достаточно осмелели и нападали уже сразу в нескольких местах. Это легко можно было узнать по крикам, звукам борьбы и коротким разноцветным вспышкам.
    Мимо меня пронёсся один из богов. Он весь трясся. Всё его тело было покрыто кровью, левую руку откусили чуть ли не до локтя. На его лице застыла маска ужаса. Бог едва не врезался в меня и тут же скрылся в темноте, не переставая бормотать себе под нос:
    — Они повсюду… Голодные, слепые глаза… Я ничего не мог сделать… Меня бы съели вместе с ним…
    Его голос стих. Мне нужно было что-то срочно придумать, иначе скоро дойдёт очередь и до меня. Как же перемещаться в этом пространстве? Я попытался сосредоточиться и вспомнить, как прекрасно умел летать там, в нормальном мире.
    Здесь такое, конечно же, не вышло, но кое-что всё-таки получилось. Я двигался, пусть и жутко медленно. Снова вызвал Систему, и на этот раз она откликнулась.
    Выбор оружия… Почти все заклинания оказались недоступны. Уровень энергии был опасно близок к нулю. Мне нужна была сила, вот только, если она и восстанавливалась, то делала это слишком уж медленно.
    Новые крики, совсем уже близко. Теперь я ещё более отчётливо слышал клацанье челюстей. Но хуже всего были те, приглушённые вопли, как если бы бога проглотили целиком, ещё живого…
    Эта мысль едва не стоила мне всей концентрации, и я поспешно прогнал её. Нужно было сосредоточиться и действовать с максимальным хладнокровием.
    Энергия. Мне нужно хотя бы немного энергии…
    В полёте я не заметил впереди себя какой-то предмет, и лишь когда натолкнулся на него, то понял, что это парящая в невесомости откушенная рука. Я тут же отбросил её в сторону, но кровь всё равно попала на моё лицо и ладонь.
    Кровь богов — она дымилась и сильно обжигала кожу. Впрочем, это была меньшая из моих проблем.
    Я резко остановился, вдруг точно осознав, что нужно делать. Обернувшись назад, я с досадой понял, что ту самую руку уже не найду. Зато ещё живой бог отыскался совсем скоро. Он вертелся во все стороны, тщетно пытаясь высмотреть во мраке хищных тварей, которые уже успели съесть, наверное, добрую половину его братьев и сестёр.
    — Нет! Нет! — бормотал он. — Я призываю огонь… Призываю свет… Помогите мне, кто-нибудь!
    Меня он заметил, но явно видел в темноте слишком плохо и потому, принял за одного из своих.
    — Брат! — всхлипнул он. — Они повсюду… Эти существа… Кто же их создал?! Я был уверен, что знаю обо всём на свете… Помоги мне, брат. Мне так страшно…
    Я приблизился к нему, и только тогда бог понял, кто я на самом деле.
    — Ты-ы-ы! — протянул он, и страх на его лице сменился гневом. — Я уничтожу тебя. За себя… за всех, кто сегодня погиб! Или может быть, мне лучше оставить тебя этим тварям? Чтобы ты тоже узнал, каково это?!
    Я не стал его слушать. Меня сейчас волновало лишь одно — сработает ли способность здесь и сейчас?
    Бог попытался нанести мне удар магией. Полыхнула вспышка золотого огня, и я на автомате попытался закрыться щитом. Как ни странно, это почти сработало.
    Полноценного щита, конечно, создать не получилось, но даже то, что вышло, сумело защитить меня от смерти. Однако огонь всё же обжог меня, и дезориентировал на несколько секунд.
    Увидев это, бог бросился в атаку, и ударил меня кулаком в челюсть. В голове зазвенело, а перед глазами заплясали разноцветные искры. Бог занёс руку для второго удара, но я уже пришёл в себя, и перехватил её.
    — Ну, уж нет! — сказал я. Вся та ярость, что так долго копилась внутри меня, теперь выплеснулась наружу. Я ударил своего противника раз и другой, с удовольствием замечая, что на него это действует ничуть не хуже, чем на обычного смертного. Боги и правда, ослабли достаточно, чтобы с ними можно было справиться.
    Мы боролись ещё какое-то время, пока я вывернул его руку до хруста, и бог закричал. Я удовлетворённо усмехнулся, но тут же понял, что он смотрит не на меня, а куда-то за мою спину.
    Мне не нужно было даже оборачиваться, чтобы всё понять. Пока мы дрались, одна из Тварей приблизилась к нам на опасно близкое расстояние. Я метнулся в сторону как раз вовремя, чтобы ужасные, склизкие щупальца не сумели меня схватить.
    А вот богу не так повезло. Он замешкался, и был тут же схвачен. Такого крика я никогда ещё не слышал прежде. Мне было хорошо известно, что нельзя мешкать и смотреть на Тварь, но это было сильнее меня.
    Я обернулся в тот самый момент, когда тело бога практически исчезло в разверзнутой пасти монстра. Он был колоссальных размеров. Его вытянутое, как у змеи тело постоянно извивалось и терялось где-то в темноте.
    Вместо рук существо использовало четыре огромных щупальца, которые обхватывали добычу и затягивали её в полный мелких зубов, рот.
    Ещё одна секунда, и бог полностью исчез в пасти монстра. Его крики ещё какое-то время доносились до меня, но вскоре полностью стихли. Я собрал остаток сил и устремился как можно дальше отсюда.
    Если бы монстр погнался за мной, то это был бы явно конец. Мне бы никогда не обогнать его. Но, к счастью, он видимо, заметил других богов, которые представлялись ему гораздо более привлекательными целями.
    На какое-то время я снова оказался один и в абсолютной тишине. Только кровь барабаном стучала в висках. Мимо меня проплывали оторванные конечности, некоторые из которых ещё двигались сами по себе.
    Я не останавливался до тех пор, пока не увидел впереди ещё одного бога. Он, в отличие от предыдущего, почти сумел сохранить холодный рассудок. И заметил он меня тоже гораздо раньше.
    — Какая удивительная встреча… — прошептал он, глядя мне прямо в глаза. — Уже и не думал, что снова встречу тебя, Мартин. Не желаешь заключить со мной ещё одну сделку?

Глава 38

    — Сделку? — переспросил я, думая, что мне послышалось. — С тобой?
    — А, чего ты так удивляешься? — бог был почти спокоен, если, конечно, сравнивать с его братьями и сёстрами. — Ты ведь уже обо всём догадался, верно? Демон натолкнул тебя на ценную мысль, хотя сам этого так и не понял…
    Мне очень хотелось возразить, но отрицать очевидное было просто глупо, да и времени на это не было. Потому я просто промолчал, и бог удовлетворённо кивнул.
    — Смертные и правда раньше бывали здесь, и возвращались обратно, — подтвердил он мои догадки.
    — Как же им это удавалось? Если уж боги и демоны на это неспособны…
    — Пустота действует на нас по-разному. Чем сильнее существо было изначально, тем слабее оно будет здесь. Смертные теряют не столько много энергии и не так быстро. Потому ты и чувствуешь себя здесь гораздо лучше богов. Но не думай, что это продлится вечно. Состояние опустошение настигнет и тебя. Я уже молчу о наших зубастых друзьях…
    В этот момент, словно нарочно, недалеко от нас послышался особенно громкий крик богини. Я поморщился, на секунду зажав уши, по которым больно ударил звук. Бог сделал то же самое, но уже в следующий миг, схватил меня за руки и встряхнул.
    — Нам нужно отсюда выбраться, Мартин! Я могу помочь тебе. Мне известно, как это сделать. Без меня ты застрянешь здесь навсегда. Ну же, лучше сделки тебе всё равно не найти!
    На секунду я задумался.
    — А, что будет там, в обычном мире? Хочешь сказать, ты простишь меня, мы всё забудем и будем жить в мире?
    — Так и будет! — с готовностью ответил бог. — Я дам тебе своё слово, что никогда не трону ни тебя, ни твоих близких. Мне гораздо важнее спастись… Без меня ты всё равно ничего не сделаешь. Так что, у тебя нет выбора, Мартин!
    Он напряжённо смотрел на меня, ожидая ответа. Я отчётливо понимал, что как только мы покинем пустоту, и к богу вернутся его силы, то мне тут же придёт конец.
    — Я думаю, выбор у меня всё же есть, — тихо сказал я и нанёс один точный удар.
    Бог попытался защититься, но силы и правда покинули его. На борьбу с ним ушло ещё меньше времени, чем с его братом. Я схватил его руку так, что он закричал, а после активировал режим «Донорства».
    Несколько тонких щупалец вырвались из моего тела, и острые шипы вонзились в кожу бога. Когда его кровь по трубкам передалась мне, я подумал, что сгорю изнутри.
    Боль на время затмила мой разум, не давая нормально думать. Теперь крики умирающих богов доносились до меня словно бы издали. Я почти перестал осознавать, что сейчас нахожусь в Пустоте.
    Мне виделись лица друзей, которых я вынужден был оставить. Земля и прочие миры перемешались между собой так, что их невозможно стало отличить друг от друга.
    Сквозь эту пелену я едва ощущал отчаянное сопротивление бога, который пытался вырвать из своего тела трубки для перекачивания крови. К счастью, тело не подвело меня, и я не ослабил хватки.
    Кроме того, кровь бога всё же не убила меня. Организм справился с подобной нагрузкой, и энергия вместе с остальными показателями быстро стала возвращаться к норме.
    Система вскоре объявила о перегрузке и посоветовала немедленно отключить «Донорство». Однако я знал, что мне понадобится вся кровь, до последней капли, как бы опасно и больно это ни было.
    — Стой! — прохрипел бог. — Не делай этого… Без меня…
    — Мы заключим с тобой сделку, — перебил его я. — Только на моих условиях. Ты скажешь мне, как выбраться из Пустоты, а я так и быть, оставлю тебе немного крови.
    — Нет, ты должен…
    — Я больше ничего тебе не должен! Решай скорее. Время сейчас против тебя.
    Бог попытался последний раз вырваться и сдался.
    — Хорошо… — он прикрыл глаза, и я сосредоточился, чтобы принять у него мысленную информацию.
    Из-за страха и ранений получилось у него неважно. Многие данные оказались повреждены или перепутаны, однако я всё равно был рад, что получил их. Остальные, пока ещё живые боги, едва ли знали больше этого…
    — Ты получил то, что хотел… — тихо сказал он. — Отпусти меня…
    — Сначала ответь мне: ты бы отпустил меня после завершения ритуала?
    Он не ответил, но я узнал правду в его испуганном взгляде.
    — Что ж… тогда и мне нет смысла держать слово.
    Я осушил его за пару минут. Безжизненная оболочка медленно полетела в сторону и вскоре скрылась во мраке.
    Я быстро развернулся, пытаясь сориентироваться на месте. Если верить той информации, что я получил от бога, то Пустота вовсе не была бесконечной и безнадёжной. По крайней мере, дверь, через которую мы сюда попали, не могла мгновенно закрыться. Ей требовалось на это время, и если суметь отыскать её…
    Мне удалось развить эту мысль. С оглушительным криком мимо меня пронёсся бог, за которым тянулся шлейф из его же собственной крови. Но хуже этого было то, что его преследовала Тварь из Пустоты.
    Я надеялся, что и на этот раз чудовище просто не заметит меня, но не тут-то было! Тварь вдруг резко остановилась, кажется, напрочь забыв о раненном боге. Она принюхалась и медленно повернулась ко мне.
    Теперь кровь богов внутри меня, с ужасом осознал я. Едва ли эта тварь может нас различить…
    Чудовище и верно, повернулось ко мне, и его щупальца пришли в движение. Поблагодарив свою удачу за то, что я успел выкачать всю кровь из бога и восстановить силы, я не задумываясь, ударил его снопом ослепительно ярких искр.
    При этом получилось гораздо мощнее и ярче, чем это делали боги. Похоже, я и правда сейчас был сильнее их, но и силы начал терять быстрее. Один такой залп стоил мне нескольких процентов энергии.
    Однако оно того стоило. Тварь из Пустоты явно не ожидала удара такой силы. Искры обожгли её плоть, и, потянувшиеся было ко мне щупальца, мгновенно вернулись на место.
    Чудовище издало немыслимый звук, который не был похож ни на рёв, ни на крик. Мне показалось, что мои барабанные перепонки сейчас лопнут от напряжения, и я не стал это проверять.
    Прикинув, где примерно могла располагаться дверь, я задействовал все свои силы для полёта. Тварь очень быстро скрылась из виду, а вскоре затихли и её вопли.
    Несколько раз на пути мне встречались боги. Раненные или просто до смерти перепуганные, они метались по Пустоте, не зная, что делать. Среди них была и Аниша. Она казалось, заметила меня, но я не замедлил скорости, и пронёсся мимо. Вскоре и их крики исчезли.
    Твари съедят их всех, в этом не было никаких сомнений. Если уж у кого и есть мизерный шанс спастись, то это у демона. Хотя Пустота всё равно рано или поздно выпьет все его силы и жизнь.
    — Система, — позвал я. — Рассчитай расстояние до двери…
    Ответ был получен через минуту и никак не мог меня порадовать. По всему выходило, что я вроде бы успевал долететь, но должен был потратить почти все свои силы.
    Пришлось импровизировать. Я отключил все ненужные сейчас функции, по сути, переведя себя в режим полного энергосбережения.
    Только бы долететь, раз за разом проносилось в моей голове. Надежда может творить чудеса, придавая сил. Но она же порой и действует в негативном ключе. Я уже почти смирился со своей участью, навсегда сгинуть в Пустоте. Но из-за появившейся надежды на спасение, теперь снова боялся за себя, как раньше…
    Хотя бы чудовища на меня не нападали, и то хорошо. Отбиться от них второй раз, я бы точно уже не смог.
    Кровь бога, которая дала мне силы, быстро выгорала внутри меня. С одной стороны, мне становилось немного легче от этого, и можно было лучше себя контролировать. Но с другой, я чувствовал, как слабну с каждой секундой.
    Только бы не потерять скорость!
    Концентрируясь на этом, я едва не забыл о том, что мало достигнуть предполагаемого места нахождения двери. Нужно ещё и произнести соответствующее заклинание, чтобы приоткрыть её. При этом действовать нужно было максимально быстро, иначе можно застрять здесь навсегда, да и попытка будет лишь одна.
    Бог знал заклинание, хотя и сомневался в некоторых отдельных его словах. Мне пришлось сравнить их с другими словами из обратной магической формулы, благодаря которой мы и попали сюда.
    Всё выглядело будто бы не так уж сложно, но ощущения приближающегося ужаса становилось сильнее с каждой минутой.
    Я не понимал, что происходит до тех пор, пока Система не сообщила о том, что до заветной двери осталось всего несколько сотен метров. Тогда я стал замедляться, а вскоре и вовсе остановился, понимая, что я здесь вовсе не один.
    Впереди меня, метрах в двадцати был некто, чьи очертания никак не удавалось нормально разглядеть. Это не мог быть никто из богов — все они остались далеко позади и никак бы не обогнали меня.
    Зажигать свет не хотелось, обойти это неведомое существо было нельзя. Оно словно точно знало, где находится дверь и специально преградило мне путь к ней.
    Я задействовал Систему, приказав ей просканировать существо, но результатов никаких не добился.
    — Можно просто спросить меня, кто я, — раздавшийся вдруг голос, застал меня врасплох, и я едва удержался от того, чтобы не вскрикнуть. — Приблизься, не бойся. Если бы я хотел убить тебя, то сделал бы это уже давно. А так мне пришлось ждать, пока ты доберёшься сюда…
    В его голосе звучала такая власть, что мне непременно захотелось подчиниться. Да и противиться смысла я не видел. Бежать мне всё равно некуда. Это единственная точка во всей Пустоте, откуда можно открыть проход в мой мир.
    Потому я медленно приблизился к существу. По мере этого мне стали лучше видны его черты. К моему удивлению он выглядел не как какой-то невообразимый монстр. Передо мной был самый обычный человек. По крайней мере, маскировался он просто превосходно.
    — Кто ты? — услышал я собственный голос.
    — Тварь из Пустоты, — улыбнулся мой собеседник. На вид ему было лет сорок. Простое, гладковыбритое лицо, без каких-либо особенностей. Его можно было бы принять, как за выходца с Земли, так и за жителя любого из заселённых людьми миров. Однако стоило лишь посмотреть ему в глаза, как всё становилось ясно. Это существо имеет столько же общего со мной, как и, я с ним.
    — Вы принимаете это название?
    — А, почему нет? Я не считаю его обидным. Да, мы порой жестоки, когда ещё молоды и глупы, так что, вполне заслужили, чтобы нас так называли…
    Он замолчал, внимательно изучая меня. Система предупредила, что происходит сканирование моего тела и мозга, но помешать этому никак не могла. Это длилось какое-то время, пока я, наконец, не выдержал.
    — Вы позволите мне пройти?
    — Это будет зависеть от того, как пройдёт наш разговор. Мы давно знаем о существовании богов…
    — Я не один из них!
    — Знаю. Хотя их кровь ещё чувствуется в твоих венах. Она придала тебе сил, верно? Моих младших братьев и сестёр она просто опьяняет и сводит с ума. Они ещё долго не придут в себя… Это большой удар по ним. Их развитие теперь замедлится на многие годы.
    — Мне жаль… — пробормотал я, не зная, что ещё на это сказать.
    — Я выпущу тебя отсюда, — сказало существо, — если ты пообещаешь мне кое-что.
    Очередная сделка… Что ж, пора бы к ним уже привыкнуть. Я чувствовал, что сейчас готов на всё, или почти на всё. Даже, если от меня потребуют…
    — Вы хотите, чтобы я приносил вам жертвы, или отправлял их сюда?
    — Ты совсем меня не слушал, — покачало головой существо. — Я же сказал, нам не нужно, чтобы сюда кто-то проникал. Это вредно для молодого поколения. Я выпущу тебя через эти врата. А ты взамен не позволишь больше никому в вашем мире их снова открыть.
    По правде сказать, я был почти уверен в том, что теперь, после исчезновения богов и демона, во Вселенной не осталось кого-то, кто способен открыть дверь в Пустоту. Разве что, кроме меня… Но сказать это, означало риск навлечь на себя лишнюю опасность. Потому, я выждал положенные несколько секунд и согласно кивнул.
    — Даю вам слово.
    Существо снова улыбнулось, как мне показалось искренне. Оно легко сместилось чуть в сторону, при этом, во время движения его маскировка дала небольшой сбой, и стали видны чудовищные черты.
    Я хотел как можно скорее сотворить заклинание, пока ещё не поздно, но это мне не понадобилось. Тварь из Пустоты сделала небрежное движение рукой-щупальцем, и дверь тут же распахнулась.
    У меня почти не было времени, и я даже не успел поблагодарить его за помощь, тут же скользнув в проход, пока он не закрылся. Я снова ощутил, как падаю куда-то с невероятной скоростью. Увидел впереди слабый свет, и едва не лишился чувств от нахлынувшей на меня радости. И только лишь настойчивая и такая пугающая мысль всё не давала мне покоя: если Твари из Пустоты могут так легко открыть врата в наш мир, что будет, если когда-нибудь им надоест сидеть в их мрачном измерении?
* * *
    Я буквально вывалился из портала на поляну, где меня всё это время ждали мои друзья. На это действие ушли последние силы, и организм подвёл меня. Пришлось Лиаму поднимать меня на ноги.
    — Спасибо, — пробормотал я, и сам едва расслышал собственный голос.
    — Мартин! — с двух сторон меня окружили Мия и Нерри.
    Обе смотрели на меня так, что не оставалось сомнений — они уже потеряли надежду снова увидеть меня живым.
    — Всё хорошо, — слабым голосом ответил им я, и обнял обеих. — Теперь уже всё хорошо… Собирайтесь, мы уходим отсюда… Прямо сейчас, пока ещё работают мои силы…
    Система всё ещё барахлила, и у меня не было абсолютно никакой уверенности в том, что магия со временем полностью не уйдёт из меня. А даже, если я так и останусь чародеем, находиться в этом мире мне было уже просто невыносимо.
    Друзья уже привычно не задавали лишних вопросов и бросились собирать свои немногочисленные вещи, тушить костёр и готовиться к перемещению.
    Однако Валисия не была готова так легко подчиниться. За прошедшее время мой авторитет в её глазах серьёзно пошатнулся, и теперь волшебница решилась высказаться против.
    — Я не понимаю, куда мы уходим, — сказала она, преградив мне путь.
    — Туда, где лучше, чем здесь.
    То есть, по сути, где угодно…
    — А как же борьба за свободу и мир?
    — Не с кем больше воевать, — устало ответил я. — Богов больше нет. Демона тоже…
    Валисия воззрилась на меня так, словно точно была уверена, что собственные уши подвели её.
    — Ты же… ты ведь не… Но даже, если так, остаются ведь ещё другие волшебные существа: вампиры, великаны, оборотни, другие маги, в конце концов! Они так просто не дадут свободу людям и не согласятся жить спокойно…
    — Знаю. Но это уже не мои проблемы. Войны никогда не закончатся. Не стоит на это всерьёз надеяться. Я и так сделал больше, чем планировал изначально. Теперь хочу просто отдохнуть. Ты с нами?
    Валисия на мгновение растерялась, не зная, что ответить, но довольно быстро пришла в себя. На её лице снова появилось то уверенное и упрямое выражение, которое было у неё обычно.
    — Я остаюсь. Моё место здесь, Мартин. Может быть, ты и прав в своих словах… Но я хочу всё же попробовать.
    — Тогда удачи тебе.
    — Может быть, ещё когда-нибудь и увидимся! — бодро сказала она.
    Я попытался ответить ей улыбкой, но получилось не очень. Едва ли мы снова встретимся… Впрочем, каждый сам выбирает свою судьбу.
    Я доковылял до Нерри и она обняла меня, скорее для того, чтобы помочь устоять на ногах. Остальные тоже коснулись меня, готовясь к очередному огромному прыжку.
    Мне было немного боязно, что Система не подчинится мне, но она, к счастью, сработала как надо. Я задал уже знакомые координаты, последний раз взглянул на Валисию и этот ужасный, но на время ставший для меня домом, мир. Потом отдал мысленный приказ, и нас всех бросило через пространство.
    — Где мы?! — с нескрываемым восторгом спросила Мия, когда перемещение закончилось. — Здесь всё такое красивое и…
    — Чистое, — подсказал я. — Спокойное. Приятное…
    Никем ещё не заселённый, и такой приятный для меня мир, который я открыл во время своих бесконечных странствий, ждал нас. Здесь мне тут же стало легче, и я бессильно опустился на мягкую, как ковёр траву. Рядом расположилась Нерри.
    — Мне здесь нравится, — тихо сказала она мне на самое ухо.
    — Мне тоже, — ответил я, и с облегчением прикрыл глаза.

Подробней о книге

Оружейник 2 (СИ)

Содержание

Аннотация

Аннотация

Мартин получил огромные силы, но в месте с этим возросло и количество его проблем. Теперь он стал одним из тех, кто должен защищать этот мир от угроз извне. А с каждым новым разрывом реальности, ситуация становится все более опасной…

Установки пользователя

Цвет фона
Цвет текста
Применить

Скачать